Vous avez de la fièvre et vous toussez. Est-ce juste un rhume, ou est-ce covid-19? C’est une question qui va nous pendre tous, peut-être pendant plusieurs années.

À l'heure actuelle, se faire tester pour le coronavirus signifie aller chez un médecin ou une clinique sans rendez-vous et potentiellement exposer d'autres personnes, et même alors, un test peut être difficile à obtenir. Les Centers for Disease Control des États-Unis disent toujours aux gens que si leurs symptômes sont légers, ils devraient simplement rester à la maison.

C’est pourquoi certaines entreprises tentent maintenant de développer des tests génétiques à domicile pour détecter le virus. Il s'agit notamment de Mammoth Biosciences, une startup du sud de San Francisco, en Californie, qui effectue des tests à l'aide de la technologie d'édition de gènes CRISPR; la société a annoncé aujourd’hui qu’elle prévoyait de disposer d’une trousse de test jetable à domicile d’ici la fin de l’année.

Le kit sera conçu et fabriqué par GSK Consumer Healthcare. GSK vend déjà du dentifrice, de la gomme à la nicotine et des médicaments en vente libre aux consommateurs.

CRISPR est surtout connu comme l'outil d'édition de gènes utilisé pour modifier les animaux ou corriger une maladie génétique. Mais il peut également être utilisé dans les tests de diagnostic car il est capable de se concentrer sur des informations génétiques très spécifiques – comme la séquence génétique d'un virus – puis de déclencher un signal visible, similaire aux barres qui apparaissent sur un test de grossesse à domicile.

La pandémie a ajouté du propulseur derrière l'idée d'utiliser CRISRP pour les tests. En effet, la technologie possède des fonctionnalités qui rendent un test portable réalisable: elle est rapide, nécessite peu de machines et fonctionne sur des échantillons bruts comme la broche ou la morve.

«C'est le cas d'utilisation ultime pour CRISPR», explique Trevor Martin, PDG de Mammoth. "Notre vision est que ce serait sous la forme d'un test de grossesse."

À l'heure actuelle, les tests covid-19 les plus précis sont des tests moléculaires exécutés dans des laboratoires centraux, utilisant généralement une technique appelée PCR, qui nécessite plusieurs étapes de traitement. Le but d'entreprises comme Mammoth est de sauter la PCR, ce qui rend inutile l'équipement coûteux et les techniciens formés.

«Vous voulez que le type de test que vous faites à la maison ait le même niveau de précision que dans un laboratoire», explique Martin. "Vous ne voulez pas de compromis, et cela n'a pas été possible jusqu'à présent."

Prototype de test Covid-19
Un prototype du nouveau test Covid-19 de Mammoth.
BIOSCIENCES DE MAMMOUTH

En avril, des chercheurs de l'Université de Californie travaillant avec Mammoth ont démontré que CRISPR pouvait repérer le coronavirus. Il en a été de même pour deux autres sociétés de diagnostic travaillant avec la technologie, Sherlock Biosciences et Caspr Biotech. «Mettre un produit sur le marché ne consiste pas à démontrer le fonctionnement de la technologie. Cela nous a pris une journée », a déclaré Rahul Dhanda, PDG de Sherlock, lors d'une interview en mars.

Plus tard, son entreprise a obtenu l'approbation d'urgence pour vendre une version en laboratoire de son test CRISPR, bien qu'elle ne soit toujours pas utilisée.

Test à domicile

On ne sait pas exactement combien de tests à domicile pourraient réellement faire pour contrôler la pandémie ou limiter les nouvelles infections. Une analyse de l'Imperial College a révélé que le dépistage régulier de covid-19 devrait être utilisé avec les groupes à haut risque, par exemple pour tester les agents de santé chaque semaine. Cette analyse a vu moins d'avantages pour tester la population dans son ensemble plutôt que de demander aux personnes présentant des symptômes de s'auto-mettre en quarantaine.

Si les gens effectuent des tests à domicile, ils peuvent ne pas communiquer les résultats aux autorités sanitaires, ce qui limite la visibilité de la propagation de la pandémie. Sans médecin impliqué, ils pourraient également ne pas obtenir ou suivre les conseils médicaux sur la mise en quarantaine ou l'alerte des contacts.

«Fournir des tests à domicile à des individus sans élément de déclaration obligatoire signifie manquer des informations de santé publique potentiellement critiques», explique Donald Thea, professeur de santé mondiale à l'Université de Boston.

GSK, qui ne vend pas actuellement de tests en vente libre, n'a pas répondu aux questions sur les avantages qu'elle voit pour les tests à domicile. Martin a déclaré que Mammoth n'a pas déterminé les détails de la façon dont ses tests fonctionneraient, mais ils pourraient inclure une application qui enregistrerait et rapporterait les résultats anonymisés. «En général, plus d'informations sont meilleures, en particulier en cas de pandémie, et je ferais confiance aux gens pour agir», dit-il.

Les pharmacies vendent déjà des tests à domicile pour le VIH, le taux de cholestérol et les allergies, mais aucun de ces tests n'est génétique. Les tests génétiques des consommateurs actuels, pour la paternité ou l'ascendance, demandent aux gens d'envoyer un échantillon de broche ou de cheveux.

En avril, la Food and Drug Administration des États-Unis a autorisé LabCorpto à introduire un kit de collecte d'échantillons par courrier pour covid-19, mais il faut encore plusieurs jours pour obtenir des résultats.

En plus de l'utilisation par les consommateurs, un test covid-19 rapide et facile pourrait être demandé par les gouvernements et les entreprises comme les compagnies aériennes, qui veulent garantir que les gens n'introduisent pas l'infection aux points d'entrée. Martin appelle le filtrage des arrivées dans un pays "un cas d'utilisation clair" et dit qu'il a été en contact avec "diverses agences gouvernementales" sur la possibilité.

L'avenir des tests

Mammoth a été fondée par des scientifiques, dont la co-découvreuse CRISPR Jennifer Doudna de l'Université de Californie à Berkeley, qui considéraient la technologie polyvalente comme un outil potentiel pour révolutionner les diagnostics. Si la pandémie de Covid-19 conduit aux premiers tests génétiques à domicile, il est probable que CRISPR pourrait être adapté à la prochaine maladie émergente ou aux nouvelles utilisations par les consommateurs, comme les tests pour les maladies vénériennes ou l'angine streptococcique.

«Si la technologie peut être réduite et simplifiée pour être facile à utiliser et à domicile, vous pourriez théoriquement l'utiliser pour trouver tout agent pathogène avec de l'ADN ou de l'ARN», explique Thea. «Il va y avoir une véritable révolution dans le diagnostic viral, [et] le coronavirus accélère vraiment cela. C’est l’une des conséquences imprévues mais encourageantes d’une situation vraiment horrible. »

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