Ce n’est un secret pour personne qu’Internet Relay Chat (IRC) a perdu une partie de son attrait ces dernières années. De nos jours, il existe de nombreuses plates-formes de chat gratuites dotées d’interfaces Web et de notifications push pour smartphone, sans parler des réseaux sociaux comme Facebook et Twitter. La capacité de communiquer en temps réel avec des individus partageant les mêmes idées de toute la planète est maintenant quelque chose que nous tenons pour acquis, il n’est donc pas surprenant que des protocoles et des services plus récents et plus voyants aient progressivement érodé la base d’utilisateurs IRC.

Mais l’utilisation de ces protocoles de communication plus modernes a souvent un coût caché. Un manque de transparence opérationnelle conduit naturellement à des inquiétudes sur la surveillance et la censure, ce qui fait de ces services une mauvaise adéquation pour la communauté libre et open source. En tant que tels, de nombreux projets ouverts ont évité ces services plus récents et plus populaires pour les réseaux IRC qui ont été développés et maintenus par la communauté elle-même. Parmi ceux-ci, le plus connu et le plus respecté est Freenode. Initialement lancé en tant que canal de support Linux en 1995, Freenode est devenu l’outil de communication et de support de facto pour les projets gratuits et open source de toutes formes et tailles, et en 2013, il était officiellement devenu le plus grand et le plus actif réseau IRC au monde.

Malheureusement, l’incroyable héritage de Freenode est maintenant mis en péril par ce que les anciens membres du personnel décrivent comme rien de moins qu’une prise de contrôle hostile. Grâce à une série d’événements complexes qui ont en fait commencé il y a plusieurs années, le contrôle de Freenode a été pris de la communauté et mis entre les mains d’un entrepreneur énigmatique et riche qui prétend que son objectif ultime est de révolutionner IRC et de le remettre à l’avant-garde de la ligne. la communication. C’est là que ça devient bizarre.

Le prince héritier de l’IRC

L’histoire d’Andrew Lee, du moins la première moitié, n’est pas sans rappeler celle de nombreuses jeunes étoiles montantes du monde de la technologie. Le coréen-américain est né dans l’Indiana et a fréquenté Purdue et l’Université de Buffalo avant d’abandonner pour tenter sa chance avec un certain nombre de startups. En 2010, il a lancé un service VPN anonyme appelé Private Internet Access qu’il a ensuite vendu pour 95,5 millions de dollars, et a travaillé sur un outil de suivi des prix Bitcoin qui a finalement été acquis par Mt. Gox.

Au cours des interviews de cette époque, Lee attribuerait à IRC et à la sous-culture des hackers de l’avoir nourri pendant ses années de formation en tant que minorité grandissant en Amérique centrale. Lee a déclaré que s’il devait lutter contre le racisme dans le monde extérieur, la méritocratie anonyme de l’IRC lui a permis d’apprendre et de grandir. Cet environnement ouvert et accueillant l’a plongé plus profondément dans le monde de l’informatique et c’est ce qui l’a finalement mis sur la voie de devenir développeur de logiciels.

Alors qu’il avait déjà accumulé plus de richesses et de succès que la personne moyenne ne pourrait jamais rêver, la fortune sourirait à nouveau à Lee quand on découvrait qu’il était un parent de Son Altesse Impériale le roi Yi Seok, et officiellement nommé prince héritier de Corée en une affaire somptueuse en 2018.

Le prince héritier Andrew Lee (centre-gauche) lors de la cérémonie de passage de l’épée en 2018.

Déterminé à utiliser sa renommée et sa fortune pour opérer des changements positifs, Lee a écrit une lettre ouverte à la communauté IRC détaillant ses plans pour relancer le protocole vieux de 30 ans et plus grâce à un afflux de fonds et de talents. Cela incluait non seulement le parrainage du développement de serveurs IRCv3 open source qui pourraient prendre en charge des fonctionnalités modernes telles que la journalisation persistante, les notifications d’absence et la possibilité de modifier les messages envoyés, mais aussi par le biais d’initiatives ambitieuses «IRC University» et «IRC Gaming» conçues pour tirer parti nouveaux utilisateurs.

Dans la lettre, Lee a clairement indiqué qu’il croyait que son destin était étroitement lié à celui de l’IRC, et que le guider dans cette phase suivante de son développement faisait partie de son destin:

Aujourd’hui, je suis fort. Aujourd’hui, je suis confiant. Aujourd’hui, je suis social.
Aujourd’hui, je suis patient. Aujourd’hui, j’accepte. Aujourd’hui, j’ai une cause.
Ce ne serait pas le cas, si hier, pour moi, ce n’était pas IRC.

Je ferai aux autres ce que je voudrais faire à moi-même. IRC m’a créé. Et pour cette raison, je m’engage à relancer IRC.

Pour les utilisateurs de l’IRC, ce fut une tournure passionnante et surréaliste des événements. Comme quelque chose sorti du rêve de fièvre d’un Graybeard, un beau jeune prince avec des millions de dollars à sa disposition avait juré fidélité à un protocole de communication désuet qui leur tenait à cœur. Même si les chances étaient minces pour qu’IRC revienne un jour dans la conscience dominante, en supposant qu’il y ait jamais été vraiment là en premier lieu, il semblait indéniable qu’il s’agissait d’un développement positif pour les dizaines de milliers de pirates qui juraient toujours par IRC. .

Tour de passe-passe

Malheureusement, selon plusieurs membres clés du personnel de Freenode, le désir de Lee d’amener IRC dans le 21e siècle a fini par prendre une tournure sombre. Tout a commencé avec sa nomination en tant que directeur de «Freenode Limited» en 2017, une société holding qui a été officiellement créée pour aider à canaliser des fonds dans le réseau et gérer des conférences en direct. À l’époque, il avait été expliqué au reste du personnel que cette société ne serait pas impliquée dans les opérations quotidiennes du réseau IRC lui-même.

Mais au fil du temps, Lee a commencé à exercer une autorité excessive sur le réseau. Comme indiqué dans la lettre de démission du membre du personnel Aaron Jones, cela a commencé assez simplement. D’abord, le logo de l’une des autres sociétés de Lee est soudainement apparu dans l’en-tête du site officiel de Freenode, plutôt que d’être répertorié sur le site approprié. Remerciements page. Lee a ensuite demandé que les pages détaillant le personnel du réseau et la structure opérationnelle soient supprimées du site, et a créé un # freenode-board canal sur le réseau.

Finalement, lui et ses associés ont commencé à rechercher et à installer de nouveaux membres du personnel sous l’autorité du «Freenode Board», une entité qui, jusque-là, n’existait pas. C’est autour de ce point que l’un de ces individus, Shane «nirvana» ​​Allen, a tenté de soudoyer le développeur Ariadne Conill avec la promesse d’un rôle d’opérateur de canal si elle acceptait la revendication de Lee sur Freenode.

Pendant la confusion, le chef de cabinet de Freenode, Christel Dahlskjaer, a démissionné. Il a en outre été révélé que, grâce à des mécanismes qui ne sont pas encore totalement clairs, elle a cédé la propriété du réseau lui-même à Freenode Limited. Le personnel, entièrement composé de bénévoles, soutient que Dahlskjaer n’aurait pas dû avoir le pouvoir de renoncer à la propriété du réseau dans un premier temps. Cependant, après des consultations avec des experts juridiques, le consensus semble être que lutter contre l’accord devant les tribunaux serait beaucoup trop coûteux; surtout avec les fonds et l’influence considérables dont Lee dispose.

Un avenir incertain

Au moment d’écrire ces lignes, plusieurs hauts responsables du personnel de Freenode ont démissionné et ont publié des lettres de démission qui racontent en grande partie la même histoire: Andrew Lee, bien qu’une série de manœuvres sournoises, a effectivement repris le réseau et a l’intention de le réformer pour correspondent à sa vision idéaliste. La logique est suffisamment solide: si Lee veut avoir une chance de «relancer» IRC avec les changements radicaux qu’il a publiquement décrits, avoir le contrôle total sur le réseau le plus actif au monde serait certainement un bon moyen de mettre un pied dans la porte .

Les anciens membres du personnel ont lancé Libera Chat

Pour mémoire, Lee a publié sa propre déclaration qui peint naturellement une histoire très différente. Fait intéressant, bien qu’il nie les allégations portées contre lui, il Est-ce que conviennent que Freenode est actuellement en proie à une prise de contrôle hostile. Cependant, d’après son récit, c’est le chef des projets et des communautés de Freenode, qui passe par la poignée de main, c’est le véritable coupable. Dans la version des événements de Lee, il n’est guère plus qu’un spectateur entraîné à contrecœur dans une situation instable, et il ferme la lettre en exhortant le personnel à identifier le véritable traître parmi eux pour le bien de Freenode.

De toute évidence, nous n’avons pas entendu la dernière de cette histoire. En attendant, d’anciens membres du personnel de Freenode ont lancé un nouveau réseau IRC qu’ils appellent Libera Chat. Présenté comme un «réseau IRC de nouvelle génération pour des projets de logiciels libres et open source et des efforts de collaboration similaires», Libera Chat espère continuer là où Freenode s’est arrêté et devenir le nouveau foyer des communautés qui valorisent la liberté, la transparence et la confidentialité.

Il faudra plus qu’un drame au sommet, aussi juteux soit-il, pour chasser plus d’une fraction des utilisateurs de Freenode. Sans le bénéfice d’un leadership expérimenté et face à des changements potentiellement radicaux à venir, la majorité qui reste derrière est susceptible de faire un tour cahoteux. Si la situation a vraiment dépassé le point où toutes les parties peuvent parvenir à un accord à l’amiable et se réunifier, cela pourrait être une perte pour l’ensemble de la communauté open source.

[Ed note: Or maybe everyone will just move over to Libera Chat. Non-random sampling: #vim and #reprap have officially moved, #archlinux is “letting the dust settle” — meanwhile freenode is still official, and #hackaday was already registered on Libera by the time I got there.]