Lundi, le Le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat des Nations Unies a publié un rapport historique sur l’état de la planète qui – alerte spoiler – n’a pas l’air génial. L’archivillain de l’évaluation est le dioxyde de carbone, mais il a également appelé le CO2le frère moins connu de : le méthane. Concentrations atmosphériques de ce gaz à effet de serre, qui est 80 fois plus puissant que le CO2, sont maintenant plus élevés que jamais depuis au moins 800 000 ans, note le rapport. Si l’humanité pouvait sérieusement réduire les émissions de méthane, cela mettrait un frein énorme et rapide au changement climatique.

« Le méthane est le prochain prix crucial et rapide de stabilisation du climat », a déclaré Rick Duke, directeur principal et agent de liaison à la Maison Blanche pour l’envoyé spécial du président pour le changement climatique, lors d’une conférence de presse lundi après la publication du rapport. « Il n’y a tout simplement rien qui se rapproche de la sécurisation de notre avenir climatique à court terme, ce qui nous fait gagner un temps crucial pour décarboner l’énergie et développer des options avancées telles que les technologies à émissions négatives. »

« La réduction des émissions de méthane est le moyen le plus rapide et le plus efficace de ralentir le taux de réchauffement en ce moment », a convenu Ilissa Ocko, scientifique principale du climat à l’Environmental Defence Fund.

Comme le dioxyde de carbone, le méthane contient du carbone ; sa formule chimique est CH4. C’est un composant principal du gaz naturel et de nombreux écosystèmes. La végétation en décomposition produit du méthane – les zones humides sont particulièrement émettrices. Et lorsque les insectes comme les termites et les ongulés comme les vaches digèrent la nourriture, ils produisent également du méthane. (Ce sont principalement les rots de vache, pas les pets, qui contiennent le gaz.)

Mais tandis que CH4 est un composant parfaitement naturel de l’atmosphère terrestre, la quantité qui a maintenant été ajoutée au ciel est loin d’être naturelle. Un facteur important est l’élevage de bétail, y compris non seulement les vaches mais aussi les moutons et les porcs – tout ce fumier ajoute plus de méthane. Aux États-Unis, cette « fermentation entérique » est responsable de plus d’un quart des émissions domestiques de méthane. La production et le transport de gaz naturel, de charbon et de pétrole représentent 30 % supplémentaires et les décharges, qui sont après tout remplies de végétation en décomposition, ajoutent 17 %.

Pour déterminer la puissance d’un gaz à effet de serre, il y a deux considérations principales : l’efficacité de la molécule à piéger la chaleur et combien de temps elle peut survivre dans l’atmosphère. Gaz à effet de serre comme le CO2 et CH4 sont tous deux très efficaces pour contenir la chaleur; ils sont en fait ce qui contribue à rendre la Terre habitable en empêchant la chaleur de s’échapper dans l’espace. Mais le méthane est meilleur. « Vous avez un carbone attaché à deux atomes d’oxygène dans un CO2 molécule, mais un carbone attaché à quatre atomes d’hydrogène dans une molécule de méthane », explique Matthew Hayek, spécialiste de l’environnement à NYU, qui étudie le méthane. « Et donc, il existe d’autres façons pour les liaisons entre ces atomes de vibrer lorsqu’il reçoit ou absorbe un rayonnement infrarouge, et donc réémet un rayonnement infrarouge. »

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« Une livre de méthane émise peut piéger la chaleur plus de 100 fois plus que le CO2 quand il est émis pour la première fois », convient Tianyi Sun, climatologue à l’Environmental Defence Fund, spécialisé dans le méthane. Mais, fait-elle remarquer, le méthane disparaît plus rapidement. « Cela ne dure dans l’atmosphère que pendant environ une décennie, et c’est parti. » Le dioxyde de carbone, en revanche, peut durer des siècles.

Avant que les humains ne commencent à produire trop de chacun, lorsque ces gaz se produisaient naturellement, ils flottaient dans l’atmosphère, absorbaient les radiations et se décomposaient par oxydation au cours de leurs différentes échelles de temps. Donc un volcan pourrait éjecter du CO2 dans l’atmosphère, et les zones humides bouillonneraient lentement de méthane, mais les deux finiraient par se dissiper. L’atmosphère a pu exister en équilibre, créant une sorte de couverture qui maintenait la planète au chaud mais pas trop.