La façon la plus mignonne de lutter contre le changement climatique ? Envoyez les loutres

Une loutre de mer est un ingénieur écosystémique vorace de premier ordre. Pour rester au chaud et en bonne santé, ils mangent un quart de leur poids corporel par jour, plongeant à plusieurs reprises au fond de la mer pour ramasser des oursins, des crabes et des bivalves comme des palourdes. « En devant manger autant qu’eux pour survivre dans leur environnement, ils ont des impacts vraiment drastiques sur ces habitats, et ils sont extrêmement positifs », explique Fujii. (Un autre programme plus haut sur la côte californienne a tenté de ramener un autre type de « tueur d’oursins » : des plongeurs humains.)

Garder la population d’oursins sous contrôle préserve le varech, qui est vital pour l’écosystème de deux manières principales. Premièrement, la forêt est un habitat pour les poissons, qui sont la source de nourriture des oiseaux et autres mammifères marins, comme les lions de mer. Deuxièmement, l’algue fait partie de ce que les scientifiques appellent un écosystème de « carbone bleu », c’est-à-dire une zone côtière ou marine qui séquestre le carbone. (Les autres zones comprennent les zones humides et les mangroves.)

Mais il est difficile de quantifier exactement la quantité de carbone qu’une forêt de varech saine engloutit. Un séquoia, par exemple, devient massif sur des centaines d’années, emprisonnant beaucoup de carbone sur de longues périodes. (À moins qu’il ne prenne feu, auquel cas le carbone retourne dans l’atmosphère.) Les choses sont plus en mouvement sous l’eau. Toutes sortes de créatures, y compris les oursins, grignotent le varech et font caca le carbone. De plus, la mer agitée brise des morceaux de forêt, qui tombent sur le fond marin et se décomposent, libérant du carbone stocké. Ainsi, une forêt de varech se décompose et repousse constamment, séquestrant et libérant du carbone tout le temps.

Il est difficile de savoir combien de temps le carbone reste piégé. « Le sort de tout ce varech n’est pas bien compris », dit Wilmers. « Imaginez que tout ce qui se détache est simplement en train de couler dans les profondeurs de l’océan et ne va pas remonter avant environ 1 000 ans. C’est un avantage de séquestration du carbone beaucoup plus important que le simple fait de se détacher et de se décomposer immédiatement et de retourner directement dans l’atmosphère.

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Avec cette incertitude à l’esprit, Wilmers a fait quelques estimations des avantages potentiels du carbone des populations saines de loutres plus au nord sur la côte du Pacifique, entre la frontière canadienne et la pointe des îles Aléoutiennes. Si une forêt de varech pousse bien et que la moitié du carbone qu’elle absorbe est séquestré dans les grands fonds, cela équivaudrait à annuler les émissions de 5 millions d’automobiles. Même si seulement 1% du carbone restait séquestré dans les profondeurs, cela équivaudrait aux émissions de 100 000 voitures.

Dans la baie de Monterey, les loutres ne protègent pas seulement le varech. Ils s’aventurent également jusqu’à Elkhorn Slough, un grand marais de marée, où ils encouragent la croissance de la zostère marine, une autre plante côtière qui séquestre le carbone, bien que les loutres affectent la plante de manière plus indirecte. Les loutres mangent des crabes, qui à leur tour mangent des invertébrés comme les limaces de mer, qui mangent les algues qui poussent sur la zostère. Réduire le nombre de crabes qui s’attaquent aux limaces aide en fait la zostère marine, car lorsque les limaces éliminent les algues, les plantes restent propres, ce qui leur permet d’absorber plus de lumière du soleil. Grâce au retour des loutres, la quantité de zostère marine à Elkhorn Slough a bondi de 600 % au cours des trois dernières décennies.