La fin de l’ère électromécanique

Vu d’un avenir lointain, les premières années du 21e siècle seront probablement considérées comme la fin d’une courte ère dans le développement technologique humain. Au début du 20e siècle, presque tout était mécanique. Il y avait certes des appareils électriques, mais les produits de consommation comme les gramophones et les caméras « film » étaient des affaires purement mécaniques. Vous les avez poussés vers le haut, et ils ont fonctionné sur des ressorts. De nos jours, presque tous les équipements grand public que vous achetez seront entièrement électroniques. Entre les deux, il y a eu une période d’environ 50 ans que je vais appeler l’ère électromécanique.

Le démontage par Jenny List cette semaine d’un vieil appareil photo argentique Fuji de 1972 capture parfaitement le milieu de cette époque. Il y a un petit PCB et un moteur électrique, mais la majeure partie du gros du travail dans les commandes a en fait été placée sur les épaules de leviers, de roulements et de mécanismes ridiculement intelligents. Les systèmes électriques et mécaniques étaient faiblement couplés, l’électricité étant contrôlée par la mécanique.

Je suis prêt à discuter des détails, mais je daterais à titre préliminaire le sommet de l’ère électromécanique quelque part autour de 1990. L’année dernière, j’ai dû remplacer toutes les courroies d’entraînement en caoutchouc pourries d’un Sony Walkman WM-D6C, un portable professionnel magnétophone et enregistreur produit de 1984 à 2002.

Ce n’est pas un simple magnétophone – les moteurs sont régulés électroniquement pour maintenir une vitesse ridiculement constante pour un si petit appareil, et le mien a Dolby B et Circuits de réduction du bruit C emballés à l’intérieur avec quelques préamplis micro décents. Mais quand même, lorsque vous appuyez sur le bouton d’avance rapide, il repousse physiquement les roues motrices recouvertes de caoutchouc, et des pièces de métal coulissantes lui permettent de changer de mode de fonctionnement en établissant et en brisant des contacts électriques. Sa précision réside autant dans les ensembles mécaniques et moteurs que dans l’électronique. C’est vraiment à moitié électronique et à moitié mécanique.

Mais cette époque est révolue depuis longtemps. L’arrivée du lecteur CD a marqué la fin, même si nous ne l’avons pas vu à l’époque. Bien sûr, il y a un moteur, mais tous les boutons sont électroniques, et tout le « mécanisme » est implémenté presque entièrement en silicium. L’appareil photo numérique était peut-être le dernier clou dans le cercueil de l’ère électromécanique : sans avoir besoin de manipuler de film physique, la dernière demande pour quoi que ce soit de mécanique s’est évaporée. Ouvrez une GoPro si vous ne voyez pas ce que je veux dire.

Alors que je serai heureux de ne plus jamais avoir à remplacer le caoutchouc du lecteur dans un magnétophone à cassettes, c’est avec un peu de tristesse que je pense aux premiers iPods avec leurs disques durs en métal qui tournent, et comment ils ont cédé la place au Zoom H5 entièrement en silicium enregistreur que j’utilise actuellement. Il a un rapport S/B et des préamplis silencieux, pas de sensations fortes ni de flottement, et une qualité qui aurait été littéralement incroyable lorsque j’ai acheté le WM-D6C.

Pourtant, si vous vous trouvez dans une friperie et que vous ne l’avez jamais fait auparavant, achetez et démontez l’une de ces merveilles d’une époque révolue. Un magnétophone à cassettes, même bon marché, cache une richesse de conception électromécanique.