C’était le papillons qui les ont renseignés. Thomas Rupp, doctorant en écologie à l’Université Paris-Lodron de Salzbourg, se promenait dans une forêt de montagne avec ses coéquipiers près d’Athènes, en Grèce, lorsqu’il les a vus : les insectes qui, sous forme de chenille, se nourrissent d’une espèce particulière de plante appelée Aristoloche microstoma. « Partout où j’ai vu ce papillon voler », dit Rupp, « je savais qu’il devait y avoir des Aristoloche plantes autour.

Rupp s’est accroupi pour trouver les fleurs inhabituelles de la plante cachées parmi les rochers et les feuilles. Ils sont d’un rouge merlot foncé et ressemblent à un bulbe gonflé relié à un tube étroit muni d’un petit pore appelé stomie. Le tout ressemble beaucoup à l’entrée d’un tractus intestinal. Ce n’est pas. C’est encore plus étrange.

Les écologistes soupçonnent depuis longtemps que ces fleurs utilisent un stratagème astucieux pour attirer les visiteurs, qui emporteront leur pollen avec elles vers d’autres fleurs de la même espèce lors de leur départ. La plupart des fleurs offrent des pétales colorés ou des tonnes de nectar sucré en échange de ce service. Mais non A. microstomie. « Ce sont des menteurs », déclare Stefan Dötterl, conseiller de Rupp et écologiste. « Ils promettent quelque chose. Ils semblent offrir une récompense, ce qu’ils font ne pas avoir. Alors ils trompent les pollinisateurs dans la pollinisation.

Avec l’aimable autorisation de Thomas Rupp

Une tactique de « pollinisation trompeuse » n’est pas inconnue : certaines orchidées ont évolué pour ressembler et sentir comme des insectes qui essaieront de s’accoupler avec elles, et la célèbre fleur de cadavre attire les insectes à la recherche de viande en décomposition. Mais dans une étude publiée en mai dans la revue Frontières en écologie et évolution, l’équipe a découvert que ces plantes attirent les pollinisateurs en utilisant une autre odeur de mort : l’odeur des coléoptères morts. C’est le premier signalement d’une plante sentant comme des invertébrés en décomposition, et l’équipe de Rupp montre comment cette stratégie évolutive unique fonctionne pour piéger les mouches sans méfiance.

Il faut dire que les mouches sont bizarres aussi. phoridés, la famille des mouches qui comprend les « mouches de cercueil », est connue pour pondre des œufs dans les cadavres de coléoptères en décomposition. Les phoridés fréquentent également les restes humains. Ils peuvent être des indicateurs de l’endroit où un corps est enterré, et les scientifiques peuvent les utiliser pour estimer depuis combien de temps une personne est morte. «Ce sont des insectes vraiment importants que les gens utilisent pour l’entomologie médico-légale, et ici ils visitent une fleur qui imitait des carcasses ou des restes», explique Anne Gaskett, écologiste comportementale à l’Université d’Auckland en Nouvelle-Zélande, qui n’était pas impliqués dans le travail. Gaskett étudie comment les plantes, principalement les orchidées, trompent les pollinisateurs. « C’est une belle correspondance entre ce que vous pourriez prédire et ce qu’ils ont réellement trouvé. »