Si tu es malheureux assez pour respirer la fumée des feux de forêt, vous obtenez une bouffée de matières végétales carbonisées, de gaz nocifs et – si le feu déchire les structures humaines – de matières synthétiques incinérées. Dans tous les domaines, ce sont des mauvaises choses qui se sont avérées être un grave préjudice pour la santé humaine, en particulier pour les personnes souffrant de problèmes respiratoires comme l’asthme. Et ne pas empiler les soucis, mais cette brume se révèle également chargée de microbes comme des bactéries et des champignons.

Le problème est que les scientifiques commencent tout juste à étudier cette communauté microbienne enfumée. Cela a conduit deux chercheurs à publier un nouvel article sur la perspective dans la revue Science appelant aujourd’hui à une action multidisciplinaire pour mieux caractériser ces microbes et déterminer comment ils pourraient aggraver la fumée des feux de forêt pour les poumons humains. «Ce n’est pas seulement composé de particules et de gaz, mais il contient également une composante vivante importante», déclare Leda Kobziar, scientifique des incendies de l’Université de l’Idaho, co-auteur de l’article. La fumée des feux de forêt peut en fait propager des organismes bénéfiques pour un écosystème, ajoute Kobziar, mais «quelles pourraient être les conséquences de la propagation d’agents pathogènes dont nous savons qu’ils sont en suspension dans l’air?»

Mais attendez une tique: les microbes ne devraient-ils pas être cuits à mort dans les flammes? Eh bien, cela ne donne aucun crédit à ces microbes. Vous voyez, un feu de forêt brûle avec différentes intensités à différents endroits alors qu’il se déplace dans un paysage. «Aux plus petites échelles, la combustion complète est associée à une combustion incomplète», explique Kobziar. «Même à un centimètre, vous pourriez obtenir des températures très élevées pendant de longues durées, et au centimètre suivant, cela peut être complètement ignoré, et pas de chaleur du tout. Ce degré de variabilité fournit donc de nombreuses poches dans lesquelles ces microbes pourraient survivre au feu.

Au lieu de périr, ils font du stop sur des morceaux de carbone carbonisé et dans de la vapeur d’eau, alors que la chaleur du feu de forêt propulse toute la boue vers le ciel. S’ils se retrouvent dans de minuscules gouttelettes d’eau, cela pourrait bien les protéger de la dessiccation lorsqu’ils se déplacent sous le vent. «Nous savons que les microbes attachés aux particules de poussière sont certainement transportés à travers les continents», dit Kobziar. «Nous n’avons donc aucune raison de croire que cela ne se produit pas également dans la fumée lorsque la fumée se déplace. Mais combien de temps survivent-ils et lesquels survivent-ils? C’est une question ouverte, et c’est exactement le genre de recherche que nous espérons que ce document inspirera.

Prenez, par exemple, le genre champignon Coccidioides, dont les espèces vivent dans le sol. Lorsqu’un feu déchire un paysage, il perturbe le sol à la fois directement, en le mâchant avec des flammes, mais aussi indirectement: tout cet air chaud et ascendant crée un vide atmosphérique près de la surface, et plus d’air pénètre par les côtés pour se remplir. il. Cela peut produire des vents violents qui parcourent la terre, provoquant l’aérosol des champignons.

Lorsque les pompiers inhalent cet air pourri, les champignons peuvent entraîner une maladie appelée coccidioïdomycose, ou fièvre de la vallée, avec des symptômes tels que fièvre et essoufflement. La condition peut évoluer pour provoquer une pneumonie ou une méningite, une infection des tissus entourant le cerveau et la moelle épinière. (Infection par un autre genre de champignon appelé Cryptocoque, également une préoccupation dans la fumée de feu de forêt, conduit à des symptômes similaires.) La coccidioïdomycose est assez courante chez les pompiers pour que les Centers for Disease Control and Prevention considèrent la profession à risque d’infection fongique.

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Alors que les incendies de forêt deviennent plus importants et plus intenses grâce au changement climatique, les chercheurs constatent une augmentation inquiétante des cas de mycoses (c’est-à-dire toute maladie causée par un champignon) dans l’Ouest américain. Les spores fongiques «peuvent agir comme un allergène et déclencher le développement de l’asthme dans la population atopique et ont été associées à une diminution de la fonction pulmonaire, des hospitalisations et une mortalité accrue», explique Mary Prunicki, directrice de la recherche sur la pollution de l’air et la santé à Sean N. Parker de l’Université de Stanford. Center for Allergy Research, qui n’était pas impliqué dans ce nouveau document. «Dans l’ensemble, de nombreux microbes sont préoccupants pour la santé humaine.»