La grande entreprise de l’enfouissement du carbone

Les demandeurs de permis de stockage de carbone de l’EPA doivent persuader l’agence qu’ils peuvent contenir à la fois le panache de dioxyde de carbone injecté et un panache secondaire d’eau salée que le CO2 se déplace de la roche, ce que les ingénieurs de forage appellent l’impulsion de pression. L’EPA exige des preuves qu’aucun panache ne contaminera l’eau potable pendant qu’un projet est en cours et pendant une période par défaut de 50 ans après le CO2 l’injection s’arrête, mais l’agence peut décider de raccourcir ou d’allonger cela pour un projet particulier.

Stream emploie une équipe bien nantie, comprenant des vétérans de l’industrie pétrolière et un ancien haut responsable de l’EPA, pour guider la demande de permis, qui a été soumise en octobre 2020 et qui reste, près de deux ans plus tard, en cours d’examen par l’agence. Au sein de son entreprise, Stream a surnommé la pièce de stockage de carbone Project Minerva, d’après la déesse romaine de la sagesse (et parfois de la guerre).

Le travail technique est dirigé par un géologue pétrolier britannique du nom de Peter Jackson, qui travaillait auparavant chez BP. Son équipe a planifié le projet Minerva de la même manière que le groupe UT de Meckel avait cartographié la côte du golfe. À l’aide de diagraphies de puits et de données sismiques 3D, les scientifiques ont modélisé le Frio sous plusieurs dizaines de milliers d’acres sur et autour de Gray Ranch. Ensuite, ils ont simulé le comportement du panache de dioxyde de carbone et de l’impulsion de pression, en fonction de l’endroit où ils ont foré des puits et de la manière dont ils les ont exploités.

Dans leurs modèles informatiques, les mouvements de panache résultants apparaissaient comme des gouttes multicolores sur des fonds rocheux bleus. Les meilleurs blobs étaient ronds, une forme cohérente qui suggère que le panache sera plus facile à contrôler. Dans d’autres endroits, le CO2 ne se comporterait pas : parfois, il s’échappait vers le haut ; d’autres fois, il s’est étalé comme une crêpe ou, se souvient Jackson, « comme une araignée ». Les deux formes, s’inquiète l’équipe, pourraient dégrader la sécurité du projet et déclencher des alarmes à l’EPA. Les simulations ont conduit l’équipe Stream à choisir deux emplacements généraux sur le ranch où ils ont l’intention de forer des puits.

Stream accepte de me les montrer un matin. Il vient me chercher à Lake Charles dans sa Chevy Tahoe noire parée, et nous nous dirigeons vers l’ouest, vers le Texas, jusqu’à ce que nous soyons à plusieurs kilomètres de la frontière de l’État. Nous quittons l’autoroute à la ville de Vinton, en Louisiane, et arrivons à Grey Ranch. Nous tournons à droite sur Grey Road. Nous tournons à gauche sur Ged Road. Ensuite, à côté du lac Ged en forme de botte de cow-boy, nous montons une montée subtile connue sous le nom de Vinton Dome.

L’un des nombreux paons de Grey Ranch repose sur une clôture.

Photographie : Katie Thompson

Une maison blanche se dresse au sommet du Vinton Dome surplombant Grey Ranch.

Photographie : Katie Thompson

Ce sont des noms emblématiques de la tradition de la famille Stream. Dès les années 1880, un arpenteur local du nom de John Geddings Gray—« Ged »—a commencé à assembler cette superficie pour tirer profit du bois et du bétail. Quatre ans après le jaillissement de Spindletop, Ged a vu dans le Vinton Dome une perspective topographiquement similaire, et il l’a également achetée. Il a ouvert la zone pour le forage et son intuition a porté ses fruits.

Portrait de John Gedding Gray.

Photographie : Katie Thompson

Aujourd’hui, le sommet du Vinton Dome offre un panorama d’une partie de l’empire Stream. À droite se trouvent des granges portant la marque de bétail et la marque de quart de cheval de la famille. Tout autour, des vérins de pompe rouillés montent et descendent, tirant du pétrole et du gaz. Stream, l’arrière-arrière-petit-fils de Ged Gray, compare le ranch aux coupes de bœuf qu’il fait griller pour ses trois jeunes enfants, qui pensent qu’il est le meilleur cuiseur à steak du moment. « C’est uniquement parce que je n’achète que le filet de choix », dit-il. Il n’y a qu’une seule règle : « Ne vous trompez pas. »

Nous nous arrêtons à l’un des sites de puits attendus. La zone qui l’entoure est resplendissante d’herbe filaire, de barbon et de fenouil. Elle est fréquentée par trois sortes d’aigrettes : bovine, grande et neigeuse. Ceci étant la Louisiane, elle est également estampillée d’une ligne de poteaux jaunes ; ils marquent le tracé souterrain du pipeline Williams Transco, qui achemine le gaz naturel des plates-formes offshore du Golfe vers le système de distribution de gaz inter-États. S’il semble étrange que ce ranch, qui depuis un siècle a servi des combustibles fossiles, puisse jouer un rôle influent dans la réduction des émissions de gaz à effet de serre, c’est également instructif – une mesure de l’évolution des signaux économiques dans une partie du monde qui a longtemps adapté la façon dont il exploite ses ressources naturelles pour répondre à l’évolution de la demande du marché. « Les gens vont finalement devoir se mettre en place » pour lutter contre le changement climatique, dit Stream. « Ils ne peuvent pas simplement en parler. »