L'épidémie de grippe de 1918, qui a tué environ 50 millions de personnes dans le monde, a frappé les États-Unis en trois vagues dévastatrices. Mais son arrivée au MIT n'est guère plus qu'une note de bas de page dans les archives de l'Institut, éclipsée par l'urgence de former des soldats pour la Grande Guerre.

À l'approche de la rentrée universitaire de 1918-1919, ce n'était plus comme d'habitude à l'Institut. Les États-Unis étaient en guerre depuis avril 1917 et le président du MIT, Richard Maclaurin, était fermement convaincu que «les établissements universitaires, en particulier ceux qui ont de solides programmes de science et d'ingénierie, doivent jouer un rôle central dans la défense nationale». À la fin de 1917, la faculté avait décidé de soutenir l'effort de guerre en organisant des cours presque continuellement tout au long de l'année, en omettant temporairement ceux moins importants pour la guerre.

première page de 1918 de la Tech

LA TECH

En juillet 1918, Maclaurin est nommé par le secrétaire américain à la Guerre au poste de directeur pédagogique du nouveau Student Army Training Corps (SATC). Créée par le gouvernement au début de 1918, la SATC était similaire au ROTC, offrant à ceux qui se portaient volontaires pour le service militaire la possibilité d'obtenir une éducation collégiale pendant leur formation. Les responsabilités de Maclaurin comprenaient le choix des emplacements des unités, la sélection des cours et la gestion de l'organisation à l'échelle nationale.

Mais lorsque le Département de la guerre décida début septembre de vouloir disposer de cinq millions de soldats en Europe d'ici l'été 1919, Maclaurin dut rapidement réorganiser la SATC en ce qui équivalait à une série de camps de mobilisation. Un mois plus tard, ces camps ont commencé dans tout le pays. Alors que le programme était aux prises avec l'épidémie de grippe, les difficultés de logement et d'alimentation des hommes, et la nécessité de programmes d'enseignement entièrement nouveaux, toutes les décisions finales – qui ont touché 524 institutions et 150 000 hommes – incombaient à Maclaurin.

Au moment où le MIT finalisait la construction de cinq casernes SATC et d'une salle à manger destinée à accueillir «un millier d'hommes assis», comme l'a rapporté The Tech, la grippe a frappé Boston. À la demande des autorités locales et fédérales, le MIT a reporté la rentrée de trois semaines. Pour éviter de grands rassemblements de personnes, la cérémonie d'intronisation prévue du 1er octobre du SATC a été repoussée au 11 octobre et l'ouverture du mess a été retardée. «C'est le souhait du Greffier et de ses collègues que tous les étudiants se tiennent à l'écart de l'Institut jusqu'à nouvel ordre. Les étudiants vivant à l'est de New York sont priés de partir immédiatement pour leur domicile », a lu un avis du 2 octobre dans The Tech. «Les bureaux de toute la Faculté doivent être fermés, et seuls ceux qui ont des affaires absolument importantes seront admis à l'Institut. Notre objectif est de contribuer de toutes les manières possibles à la lutte contre cette terrible maladie qui semble maintenant avoir passé sa crise. Instruisez les hommes, faites votre part. Faites en sorte que ce temps supplémentaire compte. Il nous faudra un certain temps avant de prendre de nouvelles vacances. »

La «terrible maladie» ne laissera pas l'Institut indemne. Le 12 octobre, The Tech a commencé à signaler les décès par pneumonie ou grippe d'anciens dans l'armée. Le 6 novembre a marqué la première mention de maladie sur le campus, avec un avis de décès de deux étudiants de la SATC.

La nouvelle de l'armistice imminent parvint au MIT quelques jours plus tard. Le numéro du 9 novembre de The Tech rapportant que les nouvelles comprenaient également un peu plus de détails sur l'étendue de l'épidémie de grippe sur le campus. Un article sur l'utilisation de la maison de la fraternité Phi Beta Epsilon comme infirmerie de la SATC dit qu '«à l'heure actuelle, il y en a 45 sur la liste des malades. Au cours de la récente épidémie, 83 patients ont été pris en charge. » Seuls deux étaient morts.

Avec la fin soudaine de la guerre, le besoin de la SATC s'est évaporé et le MIT a repris la formation de scientifiques et d'ingénieurs. Après une chute au cours de laquelle, comme l'a noté The Tech, il n'y avait «ni esprit ni vie universitaire», les clubs sociaux et sportifs ont commencé à démarrer en décembre. À la fin de l'année, l'épidémie avait coûté la vie à au moins trois autres étudiants et un instructeur. Mais le bilan qu'il avait fait peser sur l'Institut était resté largement non enregistré.

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