La mission privée de l’ISS d’Axiom n’était pas des vacances dans l’espace

À une époque où n’importe qui avec des poches assez profondes peut faire du stop jusqu’au bord de l’espace et en revenir, vous seriez pardonné de penser que la mission Ax-1 d’Axiom vers la Station spatiale internationale n’était guère plus qu’une croisière de plaisir pour les quatre membres d’équipage. membres. Certes, il s’agit d’un vol plus haut et plus rapide que les sauts suborbitaux dans lesquels William Shatner et Jeff Bezos se sont lancés, mais cela doit sûrement être un peu plus qu’un coup publicitaire organisé par des gens avec plus d’argent qu’ils ne savent quoi en faire. ?

Heureusement, il y a un peu plus que cela. Bien que la mission ait été financée par des fonds privés, l’équipage de l’Ax-1 n’était pas seulement des touristes orbitaux. D’une part, il y avait beaucoup d’expérience du monde réel dans le SpaceX Dragon: la mission était commandée par Michael López-Alegría, un astronaute vétéran de la NASA, et les membres d’équipage Larry Connor et Eytan Stibbe sont tous deux des pilotes accomplis, ce dernier chronométrant en milliers d’heures sur divers avions de combat pendant son temps avec l’armée de l’air israélienne.

Mais plus important encore, ils avaient du travail à faire. Chaque membre de l’équipage s’est vu attribuer une liste d’expériences à mener, allant des observations médicales aux tests de nouveau matériel. Bien sûr, il y a eu des temps d’arrêt – après tout, si vous avez dépensé 50 millions de dollars pour un billet pour l’espace, vous vous attendriez à vous amuser un peu – mais ce n’était pas seulement une séance photo : Axiom cherchait des résultats. Le patron ne se cachait pas non plus, car López-Alegría n’est pas seulement le commandant de mission, il est également le vice-président du développement commercial d’Axiom.

Ce qui est logique si l’on considère que l’objectif ultime de l’entreprise est d’utiliser l’ISS comme tremplin pour accélérer le développement de sa propre station spatiale commerciale. Les données collectées au cours d’Ax-1 vont être essentielles pour la voie à suivre d’Axiom, et avec leur premier module déjà en construction et dont le lancement est prévu d’ici 2025, il n’y a pas de temps à perdre.

Alors, qu’ont accompli les membres d’équipage de cette mission à financement privé vers la Station spatiale internationale ? Jetons un coup d’œil à quelques-unes des entrées les plus intéressantes du dossier.

Technologie de la future station

Bien qu’Axiom puisse techniquement être dans le secteur du tourisme spatial pour le moment, son objectif est d’établir à terme une destination pour les astronautes gouvernementaux et commerciaux pour effectuer des recherches et de la fabrication spatiales. Plutôt que de partir de zéro, ils veulent construire sur l’ISS une série de modules qui pourront éventuellement être détachés et servir de station de vol libre une fois la station officiellement retirée.

Cela étant, il n’est pas surprenant que l’équipage d’Ax-1 ait été chargé d’évaluer diverses technologies qui seraient utiles sur une station spatiale dans un futur proche. Le principal d’entre eux était un dispositif de purification de l’air à photocatalyseur développé par la Japan Manned Space Systems Corporation (JAMSS). L’appareil utilise des LED et un filtre spécial pour éliminer les odeurs de l’air, un problème qui afflige depuis longtemps le laboratoire orbital de plus de 20 ans.

Purificateur d’air développé par JAMSS

Le spécialiste de mission Mark Pathy a également été chargé d’étudier l’« holoportation » bidirectionnelle, une technologie de communication qui permet à l’utilisateur de voir une représentation 3D de la personne à qui il parle à travers un casque de réalité augmentée.

La NASA avait précédemment testé une version unidirectionnelle du concept en octobre de l’année dernière, où les appelants du sol apparaîtraient comme s’ils étaient sur la station, mais la mission Ax-1 a lancé la possibilité de transmettre des visuels depuis l’orbite. Permettant une communication plus personnelle et interactive, la NASA pense que cette technologie deviendra de plus en plus précieuse pour les vols spatiaux de longue durée.

L’une des technologies étudiées par Eytan Stibbe est une antenne déployable à gain élevé développée par la start-up israélienne NSLComm. Conçue pour que le réflecteur puisse être emballé étroitement pour le lancement, l’antenne ne peut être testée que dans un environnement de microgravité. Bien qu’ils soient principalement destinés aux petits satellites, ces types de structures déployables ont été considérés comme une technologie clé pour les futures installations orbitales et engins spatiaux.

Construire dans l’espace

Naturellement, une station spatiale commerciale doit avoir des clients. À cette fin, les technologies qui tirent parti de l’environnement de microgravité unique offert par une installation permanente en orbite terrestre basse intéressent particulièrement Axiom.

Prenons par exemple le projet Fluidic Space Optics dont Eytan Stibbe était responsable. En microgravité, le dépôt d’un cadre rigide avec du polymère liquide produira naturellement une forme sphérique parfaite grâce à la tension superficielle. Une fois durcie à la lumière UV, le résultat est une lentille optique qui, sur Terre, ne pourrait être produite que par un meulage et un polissage laborieux. Cette technique pourrait potentiellement permettre la production d’optiques de haute qualité à des échelles arbitraires, permettant la construction orbitale de télescopes spatiaux qui seraient trop gros ou trop fragiles pour être lancés depuis le sol.

Le commandant Michael López-Alegría a également travaillé sur une démonstration à petite échelle du concept du MIT pour une architecture spatiale auto-assemblée appelée TESSERAE. Les bords de cette tuile comportent des aimants électropermanents, et avec la capacité de manœuvrer de manière autonome, ces tuiles pourraient se connecter les unes aux autres pour créer des structures beaucoup plus grandes que ce qui pourrait être emballé dans le carénage de charge utile d’une fusée. Bien qu’évidemment à la limite de ce qui est possible avec la technologie actuelle, TESSERAE est un regard fascinant sur la façon dont l’adoption de la microgravité pourrait permettre des formes uniques de construction extraterrestre.

Un début prometteur

Axiom a actuellement un contrat avec SpaceX pour effectuer trois autres vols vers l’ISS d’ici 2023, tous transportant quatre membres d’équipage. Peu de choses sont connues du public sur ces futures missions au-delà du fait que l’astronaute de la NASA Peggy Whitson commandera Ax-2 et que le pilote de course John Shoffner en sera le pilote. On s’attend également à ce que deux des sièges reviennent aux candidats à la téléréalité, bien que, comme nous l’avons appris de Mars One, toute réclamation qui trouve sa source dans l’industrie du divertissement doit être prise avec un grain de sel.

Quiconque finira par s’attacher au Dragon lors des futures missions Axiom, nous ne pouvons qu’espérer qu’il sera tenu au même niveau que l’équipage d’Ax-1. Alors que les vols spatiaux habités commerciaux en sont encore à leurs balbutiements, l’impératif devrait être d’envoyer les meilleurs et les plus brillants d’entre nous dans des missions qui ont un impact réel et des avantages tangibles. Un jour, le retraité moyen aura peut-être la chance de choisir entre des vacances en Europe et une courte escapade en orbite, mais d’ici là, il reste beaucoup de travail à faire.