Bien que n’étant pas un poste au Cabinet, l’administrateur de la NASA est nommé par le président des États-Unis et chargé de mettre en œuvre leur politique spatiale globale. En tant que tel, un nouvel occupant à la Maison Blanche a toujours abouti à une directive à long terme différente pour l’agence. Certains présidents ont souhaité des programmes d’exploration audacieux, tandis que d’autres ont demandé à la NASA de suivre une voie plus réservée et économique, les changements les plus importants se produisant traditionnellement lorsque l’administration change de mains entre les parties.

Il n’est donc pas surprenant que le sort d’Artémis, un programme audacieux initié par la précédente administration qui vise à établir une présence humaine durable sur la Lune, soit considéré comme incertain depuis les élections de novembre. Mais l’annonce récente que SpaceX a obtenu un contrat de 331,8 millions de dollars pour le lancement des deux premiers modules de la station Lunar Gateway, un avant-poste orbital qui servira de point de ralliement aux astronautes qui vont et viennent à la surface de la Lune, devrait aider à apaiser certaines inquiétudes. . Bien que les composants ne soient toujours pas prévus pour voler avant 2024 au plus tôt, c’est un pas dans la bonne direction et un indicateur fort que la nouvelle administration prévoit de faire passer Artemis.

Deux pour le prix d’un

Le lancement sous contrat est unique en ce que SpaceX est chargé de lancer deux modules séparés, l’élément de puissance et de propulsion (PPE) construit par Maxar Technologies, et l’avant-poste d’habitation et de logistique (HALO) de Northrop Grumman, sur la même fusée. Ces deux composants de base de la passerelle, qui constituent essentiellement une station spatiale miniature, seront accouplés au sol au Kennedy Space Center et testés pendant plusieurs mois avant d’être chargés sur un Falcon Heavy.

Alors que la masse de ces deux modules est bien dans les capacités du Falcon Heavy, leur longueur combinée obligera SpaceX à développer un carénage de charge utile étendu. Ils devront également construire un nouveau portique mobile au tableau de bord 39A qui permettra aux modules d’être attachés à la fusée verticalement, plutôt qu’horizontalement, comme c’est le cas avec tous les lancements actuels de Falcon et Falcon Heavy. La nouvelle installation de carénage et d’intégration représente naturellement un investissement considérable de SpaceX, mais à long terme, ces changements permettront au Falcon Heavy de transporter de grands satellites de sécurité nationale pour le Pentagone et de fournir à l’entreprise une nouvelle source de revenus lucrative.

À l’origine, les modules PPE et HALO auraient volé sur deux fusées distinctes, peut-être même par différents fournisseurs de lancement, nécessitant une manœuvre d’amarrage autonome après leur rendez-vous sur la Lune. Mais pour réduire les coûts et rendre la passerelle opérationnelle plus tôt, il a été décidé de les envoyer tous les deux en même temps. Cela introduit la possibilité qu’une défaillance puisse entraîner la perte des deux modules, mais comme leur fonctionnalité est si intrinsèquement liée de toute façon, la NASA pense que cela vaut le risque d’accélérer le programme.

L’héritage de l’espace lointain

Comme pour de nombreux projets de la NASA, Gateway est le résultat final d’un processus de développement long et sinueux. L’EPI est une évolution du module de propulsion électrique destiné à la mission de redirection d’astéroïdes désormais annulée de l’agence, et l’idée d’une petite station spatiale autonome envoyée en orbite lunaire a ses racines dans le concept Deep Space Habitat que les ingénieurs ont été. travailler depuis le retrait de la navette a recentrer les objectifs à long terme de la NASA sur les activités en dehors de l’orbite terrestre basse.

Orion et cargo au sommet de l’EUS.

En 2017, la NASA appelait ce concept la Deep Space Gateway et l’envisageait comme un tremplin vers des destinations lointaines telles que Mars. Les trois modules initiaux de la passerelle Deep Space seraient lancés en orbite autour de la Lune à l’aide de la variante améliorée du bloc 1B du système de lancement spatial. Dans cette configuration, le propulseur utiliserait l’étage supérieur d’exploration (EUS) et aurait suffisamment de puissance pour transporter un module de station et une capsule d’équipage Orion en un seul lancement. À ce stade, les lancements commerciaux n’étaient envisagés que pour des composants moins critiques qui seraient ajoutés plus tard, comme un sas ou un module de laboratoire supplémentaire.

Mais l’EUS, tout comme le système de lancement spatial lui-même, prend beaucoup plus de temps à mettre en ligne que quiconque à la NASA ne l’avait prévu. Bien qu’il soit en développement depuis 2014, la conception n’a franchi la phase de révision finale qu’il y a quelques mois, et le matériel de vol réel ne devrait pas être terminé avant au moins 2025. Cela le placerait au-delà de toutes les missions Artemis actuellement prévues, Cependant, si tout se passe comme prévu, à ce moment-là, Gateway et un avant-poste potentiel sur la surface lunaire pourront bénéficier des capacités de chargement améliorées du SLS.

Concurrence ou absence de concurrence

Le lancement de gros objets sur la Lune et sur Mars est sans doute la raison pour laquelle la NASA construit son système de lancement spatial en premier lieu, et pourtant, selon le calendrier actuel, Gateway sera opérationnel avant que le mégarocket ne soit capable de livrer une quantité notable de cargaison. Tout comme l’annonce récente que la NASA pilotera le Europa Clipper sur un propulseur commercial, ceci est un autre exemple du véhicule local de l’agence perdant une mission de haut niveau au profit d’une fusée plus petite et moins chère.

Starship atterrirait sur la Lune indépendamment.

À ce stade, l’une des rares utilisations claires du système de lancement spatial et de son EUS dans le cadre du programme Artemis est la livraison de gros atterrisseurs sur la Lune. Qu’ils passent directement en orbite lunaire ou au rendez-vous avec la passerelle, deux des trois systèmes commerciaux d’atterrissage humain sélectionnés par la NASA sont conçus pour être lancés à bord d’un SLS Block 1B. Bien que contingent, leurs principaux composants peuvent également être transportés sur des fusées plus petites et assemblés en orbite.

Mais le troisième atterrisseur, proposé par SpaceX, est une variante de leur véhicule Starship qui peut décoller de la Terre et atterrir sur la Lune par ses propres moyens. En tant que système complètement indépendant, il n’a pas besoin de la passerelle ou du SLS pour accomplir sa mission. D’une part, c’est un avantage évident étant donné la fréquence à laquelle les propres plans de la NASA manquent leurs échéances et glissent plus loin dans le futur. Mais il y a certainement un argument à faire contre le fait d’épingler une si grande partie du programme Artemis sur un seul entrepreneur.

Un programme durable à long terme pour l’exploration et l’utilisation lunaire devrait inclure une flotte de propulseurs et d’engins spatiaux conçus, fabriqués et exploités de manière indépendante. Pourtant, à l’heure actuelle, SpaceX est la seule entreprise responsable à la fois du lancement de Gateway et de l’envoi de missions régulières de réapprovisionnement. Qu’il s’agisse de l’Ancien Espace ou du Nouvel Espace, il y a un risque inhérent à s’appuyer si complètement sur une seule entité. Mais à moins que quelque chose ne change dans les prochaines années, il semble que c’est exactement la situation dans laquelle le programme Artemis de la NASA pourrait se trouver.