La NASA poursuit son rythme lent et régulier vers la Lune

On dit souvent que les rouages ​​​​du gouvernement tournent lentement, et peut-être que nulle part cela n’est mieux affiché qu’à la NASA. Bien qu’il semble que chaque semaine nous entendions parler d’un autre lancement ou d’une nouvelle entreprise spatiale commerciale, les projets dirigés par l’agence spatiale nationale sont souvent embourbés par les coupes budgétaires et l’indécision d’en haut. Il faut beaucoup de volonté politique pour consacrer des dizaines, voire des centaines de milliards de dollars à un projet qui pourrait prendre des décennies, et tous les occupants de la Maison Blanche n’ont pas été disposés à miser leur réputation sur des ambitions aussi audacieuses.

En 2019, lorsque le vice-président Mike Pence a déclaré à une foule enthousiaste au US Space & Rocket Center que la Maison Blanche chargeait officiellement la NASA de ramener les astronautes américains à la surface de la Lune d’ici 2024, tout le monde savait que c’était un calendrier ambitieux. Mais pas un sans précédent. Le discours était une allusion pas si subtile à la célèbre déclaration du président Kennedy de 1962 à l’Université Rice selon laquelle l’Amérique débarquerait en toute sécurité un homme sur la Lune avant la fin de la décennie, un défi que la NASA a pu relever avec moins de six mois d’avance. .

Malheureusement, un discours entraînant ne vous mènera que jusqu’ici. Sans une augmentation significative du budget de l’agence, les progrès du nouveau programme lunaire Artemis ont été limités. Pour compliquer encore les choses, moins d’un an après que Pence a pris la scène à Huntsville, il y avait un nouveau président à la Maison Blanche. Alors que l’on craignait initialement que l’administration Biden ne supprime le programme Artemis dans le cadre d’un «nettoyage général», il a été autorisé à se poursuivre sous le nouvel administrateur de la NASA, Bill Nelson. L’échéance initiale de 2024, à ce stade pratiquement inaccessible en raison des retards résultant de la pandémie de COVID-19, a été discrètement abandonnée.

Alors où en sommes-nous maintenant ? La NASA en 2022 est-elle plus proche du retour de l’humanité sur la Lune qu’elle ne l’était en 2020 ou même en 2010 ? Bien que cela puisse ne pas sembler être le cas d’un point de vue extérieur, un examen attentif de certains des jalons et développements récents du programme Artemis montre que l’agence va au moins dans la bonne direction.

La croisière Shakedown

Un élément clé du programme Artemis est le Space Launch System (SLS), une fusée gargantuesque dérivée du matériel de la navette spatiale. Mais contrairement à la navette réutilisable, il n’y aura aucune tentative de récupération du matériel entre les vols. Chaque SLS ne volera que sur une seule mission, à la fin de laquelle il s’écrasera dans l’océan en aval comme le Saturn V qui a emmené Apollo sur la Lune.

Après des années de retards, le premier SLS opérationnel a récemment été déployé au complexe de lancement 39B du Kennedy Space Center pour des vérifications finales avant de se lancer dans sa première mission : Artemis I. Lors de son lancement cet été, la mégafusée accélérera une capsule Orion sans équipage vers la Lune. , où il orbitera pendant six jours pour effectuer des vérifications sur les systèmes du véhicule, mener diverses expériences qui prendront en charge les missions ultérieures en équipage à bord d’Orion et déployer une gamme de petits CubeSats.

Au total, la mission durera un peu plus de 25 jours, ce qui donnera aux ingénieurs le temps de collecter des données sur l’environnement radiatif à l’intérieur de la capsule Orion pendant le vol dans l’espace lointain. Des dosimètres à l’intérieur de la cabine enregistreront la quantité de rayonnement à laquelle un équipage humain aurait été exposé dans un environnement standard de «manches de chemise», tandis qu’un deuxième ensemble quantifiera l’efficacité d’un gilet de protection contre les radiations portable actuellement en développement par Lockheed Martin et StemRad.

Si tout se passe comme prévu, Artemis I sera suivi de la mission Artemis II au plus tôt en 2024. Cette mission de 10 jours verra quatre astronautes faire un survol de la Lune, un peu comme le « dry run » d’Apollo 8 en 1968. Non un atterrissage sera tenté, mais ce sera la première fois que des humains voyageront au-delà de l’orbite terrestre basse depuis Apollo 17 en 1972.

Se préparer pour le toucher des roues

Selon le plan actuel, les humains ne mettront pas le pied sur la Lune avant Artemis III, qui est prévu au plus tôt en 2025. Les astronautes se lanceront sur le SLS et chevaucheront l’Orion en orbite lunaire, où un SpaceX Starship personnalisé sera déjà être là à les attendre. Deux membres d’équipage seront transférés sur le Starship, qui atterrira à la surface et servira de base d’opérations pendant environ une semaine. Une fois les opérations de surface terminées, le vaisseau décollera de la Lune, rencontrera la capsule Orion en orbite et l’équipage réuni retournera sur Terre.

D’une hauteur de 50 mètres (164 pieds), Starship est un véhicule très différent de l’araignée Apollo Lunar Excursion Module (LEM). Ce sera littéralement comme faire atterrir la Statue de la Liberté à la surface de la Lune, puis la renvoyer dans l’espace en un seul morceau. L’échelle massive de Starship offre des possibilités alléchantes, mais pose également des défis considérables. Par exemple, comment exactement les astronautes sont-ils censés faire « un petit pas » lorsque l’écoutille est à 12 étages ?

La NASA a récemment publié un document qui passe en revue certains des défis logistiques du Human Landing System (HLS), et comment ils travaillaient avec les équipes de SpaceX pour convertir Starship en un véhicule d’exploration lunaire polyvalent. Cela comprend un grand ascenseur ouvert qui peut abaisser en toute sécurité les astronautes et l’équipement du nez du vaisseau jusqu’à la surface lunaire. L’équipage aura également besoin d’un grand sas pour pouvoir entrer et sortir du vaisseau sans décompresser tout le véhicule comme cela a été fait sur le LEM relativement petit.

Aucune de ces caractéristiques n’était secrète ou inattendue. En effet, même les premiers rendus du vaisseau lunaire montraient qu’il aurait une sorte d’ascenseur pour descendre sur le côté de la coque. Mais ces photographies de matériel prototype réel en cours de test montrent que nous ne parlons plus seulement d’un concept – le prochain véhicule pour emmener les humains sur la Lune est activement en construction.

Plus on est de fous, plus on rit

Initialement, SpaceX était la seule entreprise à obtenir un contrat de la NASA pour construire un atterrisseur lunaire Artemis. Mais certains, y compris le Congrès, n’étaient pas ravis que l’Amérique attribue son retour triomphal sur la Lune à une seule entreprise. Naturellement, il est trop tard pour que l’un d’entre eux soit prêt à partir d’ici 2025, mais comme Artemis est censé ouvrir la voie à l’exploration et à l’habitation à long terme de notre voisin céleste le plus proche, il y a beaucoup de place pour que d’autres entreprises développent une capacité d’atterrissage supplémentaire.

Station de passerelle lunaire

En tant que tel, la NASA a annoncé plus tôt ce mois-ci qu’elle rechercherait des partenaires commerciaux pour développer des véhicules pour les opérations de surface après Artemis III. Le plan est d’avoir la station Lunar Gateway en service d’ici là, donc le contrat recherche spécifiquement des véhicules qui pourraient transporter des astronautes et du fret entre la surface et l’installation en orbite. Dans cet arrangement, tout comme avec le Starship, le SLS et Orion seraient toujours nécessaires pour amener les équipages vers et depuis la Lune.

Il y a eu beaucoup de débats sur la nécessité du booster coûteux, qui, selon les estimations, coûtera aux contribuables 4 milliards de dollars par mission, face à des fournisseurs de lancement commerciaux de plus en plus capables. Mais il semble clair que la NASA, ou du moins ceux qui appellent d’en haut, veulent s’assurer qu’il y a un créneau qui lui est réservé au-delà des missions Artemis actuellement prévues.