La NASA se tourne vers des partenaires commerciaux pour les combinaisons spatiales

Lorsque les astronautes de la NASA à bord de la Station spatiale internationale doivent grimper à l’extérieur de l’installation en orbite pour l’entretien ou les réparations, ils enfilent une combinaison spatiale connue sous le nom d’unité de mobilité extravéhiculaire (EMU). Essentiellement un petit vaisseau spatial autonome à part entière, le vêtement volumineux a été introduit en 1981 pour permettre aux équipages de la navette spatiale de sortir de l’orbiteur et de travailler dans la soute caverneuse de l’engin. Bien que les combinaisons aient fait l’objet d’une mise à niveau mineure à la fin des années 90, elles restent en grande partie le produit de la technologie des années 70.

Non seulement les EMU existantes sont obsolètes, mais elles n’ont été conçues que pour être utilisées dans l’espace, et non en surface. Avec les yeux de la NASA sur la Lune, et éventuellement sur Mars, ce n’était un secret pour personne que l’agence aurait besoin d’équiper ses astronautes de combinaisons améliorées et modernisées avant de se déplacer au-delà de l’ISS. En tant que tel, le développement de ce qui allait devenir l’unité d’exploration de mobilité extravéhiculaire (xEMU) remonte à au moins 2005, lorsqu’elle faisait partie du programme Constellation finalement annulé.

La propre combinaison xEMU de la NASA ne sera pas prête d’ici 2025.

Malheureusement, après plus d’une décennie de développement et des coûts de développement estimés à 420 millions de dollars, le xEMU n’est toujours pas prêt. Avec un atterrissage en équipage sur la Lune toujours provisoirement prévu pour 2025, la NASA a décidé de laisser ses partenaires commerciaux s’attaquer au problème et a récemment attribué des contrats à deux sociétés pour une combinaison spatiale qui peut à la fois fonctionner sur la Lune et remplacer le vieillissement. EMU pour une utilisation orbitale sur l’ISS.

Dans le cadre du contrat Exploration Extravehicular Activity Services (xEVAS), les deux sociétés recevront les données collectées lors du développement du xEMU, bien qu’elles soient censées créer de nouvelles conceptions plutôt qu’une copie de ce sur quoi la NASA a déjà travaillé. Inspiré par le succès du programme Commercial Crew qui a donné naissance au Crew Dragon de SpaceX, le contrat stipule également que les entreprises conserveront la propriété et le contrôle complets des combinaisons spatiales développées au cours du programme. En fait, la NASA encourage même les entreprises à rechercher des clients commerciaux supplémentaires pour les combinaisons finies dans l’espoir qu’un marché concurrentiel contribuera à réduire les coûts.

Il est indéniable que les partenariats de la NASA avec des fournisseurs commerciaux ont porté leurs fruits pour le fret et l’équipage, il va donc de soi qu’ils retourneraient au puits pour leurs besoins en combinaison spatiale de nouvelle génération. Il existe également de nombreuses incitations pour les entreprises à fournir un produit viable, car le contact a une valeur maximale potentielle de 3,5 milliards de dollars. Mais avec 2025 approchant rapidement et le contact nécessitant un test de shakedown orbital avant que les combinaisons ne soient envoyées sur la Lune, la grande question est de savoir s’il reste encore suffisamment de temps pour que l’une ou l’autre compagnie franchisse la ligne d’arrivée.

Les concurrents

Dans l’annonce du 1er juin, la NASA a révélé qu’elle avait attribué des contrats à Axiom Space et Collins Aerospace pour une combinaison spatiale de nouvelle génération pouvant servir aux équipages de la Station spatiale internationale jusqu’à sa retraite provisoire en 2030, ainsi que pour soutenir l’exploration de la Lune dans le cadre du programme Artémis. Bien que l’annonce mentionne un objectif ambitieux d’utiliser éventuellement une variante de la combinaison lors d’une mission avec équipage sur Mars, ce n’est pas une exigence spécifique du contrat.

Ceux qui suivent les développements spatiaux récents reconnaîtront probablement le nom d’Axiom. La société cherche à développer son propre successeur privé à l’ISS qui sera construit comme une extension du laboratoire orbital jusqu’à ce qu’il soit prêt à être déconnecté et à fonctionner comme une station de vol libre. Dans le cadre de leurs préparatifs, Axiom a récemment mené une mission financée par des fonds privés vers l’ISS, au cours de laquelle plusieurs expériences relatives à la conception et au développement du futur matériel de la station spatiale ont été menées.

Un prototype de la combinaison spatiale de Collins Aerospace.

Lors d’un point de presse sur l’annonce, le président et chef de la direction d’Axiom, Michael T. Suffredini, a révélé que sa société avait déjà travaillé sur la conception de sa propre combinaison spatiale avant d’être sélectionnée pour le contrat xEVAS, ce qui est logique compte tenu de leur objectif d’exploiter éventuellement leur station spatiale gratuitement. de la bureaucratie de la NASA. Le fait qu’Axiom pourra conserver la conception de la combinaison même si son développement sera financé par l’agence spatiale est également une énorme aubaine pour l’entreprise, et probablement l’une des raisons pour lesquelles ils ont accepté l’arrangement en premier lieu.

Alors qu’Axiom Space est la définition d’une entreprise « New Space », Collins Aerospace est tout sauf cela. Filiale de Raytheon Technologies, ils ont conçu les combinaisons spatiales lunaires Apollo et sont le maître d’œuvre des EMU actuelles. Dire qu’ils ont une certaine expérience dans le jeu des combinaisons spatiales serait un euphémisme.

Opposer une startup spatiale commerciale agile à une société aérospatiale bien établie qui a littéralement écrit le livre sur les combinaisons spatiales de la NASA n’est pas sans rappeler la rivalité entre SpaceX et Boeing pour voir quelle entité pourrait être la première à concevoir et à construire son propre vaisseau spatial. Le concurrent « New Space » est reparti avec une victoire retentissante dans ce tour, mais il est beaucoup trop tôt pour prédire quoi que ce soit cette fois-ci.

La contingence SpaceX

Certains pourraient être surpris que SpaceX n’ait pas obtenu de contrat pour le programme xEVAS, étant donné que la société a déjà conçu ses propres combinaisons inspirées des super-héros à utiliser à bord de son vaisseau spatial Crew Dragon. En 2021, Elon Musk a même tweeté que son entreprise relèverait le défi de construire une combinaison spatiale compatible avec la Lune si c’était ce qu’il fallait pour s’assurer que la NASA respectait sa date limite d’atterrissage lunaire de 2025.

Mais de manière réaliste, la NASA a déjà mis la majeure partie du programme Artemis sur les épaules de SpaceX. Qu’il s’agisse d’attribuer à l’entreprise des rôles clés dans la construction et le réapprovisionnement de la Lunar Gateway Station ou de sélectionner Starship comme atterrisseur qui amènera les équipages sur la surface lunaire, il n’est pas exagéré de dire que les ambitions lunaires de l’Amérique dépendent presque entièrement de la société de Hawthorne, en Californie. . Pour que la NASA établisse une présence à long terme sur la Lune, le programme Artemis doit maintenir un certain niveau de diversité. Mettre littéralement chaque étape du programme entre les mains d’une seule entreprise est tout simplement trop risqué, même si l’entreprise a des antécédents de surperformance par rapport à la concurrence.

Cela dit, SpaceX n’a ​​pas à attendre une invitation de la NASA pour développer une nouvelle combinaison spatiale. En février, la société a annoncé qu’elle ferait la démonstration d’une version modifiée de la combinaison pressurisée Crew Dragon qui permettrait de mener une activité extravéhiculaire (EVA) depuis la capsule lors de la mission privée Inspiration4 actuellement prévue pour la fin de 2022. a été officiellement chargé de proposer un plan de secours pour mettre des bottes sur la Lune, il semble qu’il y ait de bonnes chances qu’ils y travaillent.