La NASA vise l’espace lointain avec Admin Shuffle

Depuis le retour de l’équipage d’Apollo 17 de la Lune en 1972, les vols spatiaux habités sont limités à l’orbite terrestre basse (LEO). Qu’ils soient à bord de Skylab, Mir, de la navette spatiale, d’une capsule Soyouz ou de la Station spatiale internationale, aucun équipage n’a parcouru plus de 600 kilomètres (372 miles) depuis la surface de la Terre en près de 50 ans. Les représentants des organisations spatiales mondiales diraient qu’ils ont utilisé l’orbite terrestre comme terrain d’essai pour la technologie qui sera nécessaire pour des missions plus lointaines, mais ceux qui critiquent notre progression apparemment stagnante dans le système solaire diraient que nous sommes simplement coincés .

Beaucoup ont fait valoir que la Station spatiale internationale a consommé une quantité excessive de temps et de budget de la NASA, ce qui rend pratiquement impossible pour l’agence de formuler des plans concrets pour des missions en équipage au-delà de l’orbite terrestre. Les programmes Orion et SLS ont des années de retard, et les excursions phares dans l’espace lointain qui les auraient utilisés, telles que la tant vantée mission de redirection d’astéroïdes, ne se sont jamais concrétisées. Les fissures commencent même à se former dans le programme Artemis, qui semble de plus en plus peu susceptible d’atteindre son objectif initial de ramener les astronautes à la surface de la Lune d’ici 2024.

Mais avec l’annonce récente que la NASA divisera l’actuelle Direction de la mission d’exploration et d’opérations humaines en deux groupes distincts, l’agence pourrait enfin avoir la capacité administrative dont elle a besoin pour jongler avec ses intérêts LEO existants et ses aspirations dans l’espace lointain. La construction de l’ISS étant pratiquement terminée et le marché des vols spatiaux commerciaux se rassemblant enfin, la réorganisation permettra à la NASA de commencer à concentrer ses efforts sur des frontières plus éloignées telles que la Lune et Mars.

Un pied-à-terre durable

La Direction de la mission des opérations spatiales (SOMD) supervisera les programmes opérationnels existants et futurs en orbite terrestre basse. Dans le sens immédiat, cela signifie l’ISS ainsi que les missions commerciales d’équipage et de fret qui la soutiennent. Les opérations lunaires avec équipage relèveraient également de la compétence du SOMD, mais seulement une fois qu’elles seraient entrées dans leur phase opérationnelle.

Surtout, SOMD sera également chargé d’aider à la commercialisation de LEO. Cela pourrait inclure tout, de la gestion de la logistique des missions civiles comme la récente Inspiration 4 en vol, pour permettre aux chercheurs de transporter plus facilement leurs expériences à bord de l’ISS. Si tout se passe comme prévu, le département sera également en charge des extensions commerciales actuellement envisagées pour l’ISS, qui tireraient parti des systèmes existants de la Station pour aider à lancer le développement de son éventuel remplacement.

Des stations commerciales pourraient être assemblées à l’ISS.

En fin de compte, la NASA cherche à cesser de jouer un rôle actif dans le développement d’engins spatiaux à basse Terre et à utiliser à la place ses données et son expérience collectées pour fournir un soutien logistique aux opérateurs commerciaux pour qu’ils prennent sa place. C’est leur objectif déclaré depuis de nombreuses années, mais ce n’est que récemment, avec la montée en puissance de sociétés New Space comme SpaceX, qu’il était réellement à portée de main. Tout comme la NASA paie désormais pour faire voler ses astronautes et sa cargaison sur des fusées développées et exploitées commercialement plutôt que d’entretenir son propre véhicule, l’agence spatiale aimerait un jour simplement réserver un hébergement pour ses astronautes sur une station spatiale commerciale.

Les objectifs de la Direction des missions d’opérations spatiales sont essentiellement identiques à ceux de l’ancienne Direction des missions d’exploration et d’opérations humaines, moins les responsabilités liées à l’espace lointain. Le SOMD sera même dirigé par Kathy Lueders, la même personne qui supervisait auparavant tous les programmes de vols spatiaux habités de la NASA. D’une certaine manière, la création de cette nouvelle direction pourrait être considérée non pas comme un changement opérationnel dramatique, mais comme un moyen de soulager une partie de la charge de travail de Lueders.

Élargir notre portée

Pour mieux relever les défis de l’expansion de la présence de l’humanité dans le système solaire, la nouvelle Direction de la mission de développement des systèmes d’exploration (ESDMD) ne s’occupera que des missions, des programmes et du matériel qui fonctionnent au-delà de l’orbite terrestre basse. Pour le moment, cela signifie la méga-fusée en difficulté du système de lancement spatial (SLS) de l’agence, la capsule de l’équipage Orion et la totalité du programme lunaire Artemis. Pour l’avenir, l’ESDMD serait chargé de tirer parti de l’expérience acquise sur et autour de la Lune et de l’adapter à une mission en équipage vers Mars dans les années 2030.

La NASA a choisi James Free pour diriger l’ESDMD, un ingénieur expérimenté qui a commencé à travailler sur les systèmes de propulsion au Goddard Space Flight Center en 1990. Il a soutenu le développement de la capsule Orion à plusieurs postes et a été directeur général du service Orion. Module.

Il a finalement été promu directeur du Glenn Research Center, et enfin administrateur associé adjoint pour la technique dans la division des vols habités, avant de prendre sa retraite de l’agence en 2017. Depuis lors, il a travaillé comme consultant en aérospatiale dans le secteur privé.

En ramenant Free de sa retraite à la tête de l’ESDMD, la NASA mise sur son expérience de première main considérable avec le matériel de l’espace lointain pour aider à guider le processus de prise de décision pour SLS, Orion et le système d’atterrissage humain lunaire. D’un autre côté, certains membres de l’industrie ont déjà exprimé leur inquiétude quant au manque d’expérience des vols spatiaux commerciaux que Kathy Lueders a développée au cours des dernières années.

Aller audacieusement

La Direction de la mission des opérations spatiales représente la partie de la NASA qui veut simplement être un passager parmi tant d’autres, effectuant des recherches LEO aussi bon marché et en toute sécurité que possible en raison d’une vive concurrence commerciale. À l’autre extrémité du spectre, la Direction de la mission de développement des systèmes d’exploration représente mieux l’ancienne agence spatiale derring-do qui a innové à chaque tournant et a envoyé des astronautes sur la Lune.

Bien sûr, jusqu’à ce qu’il y ait de nouvelles empreintes de bottes sur la surface lunaire, tout n’est que politique. Seul le temps dira si cette restructuration administrative est suffisante pour raviver le type de passion qui a mené l’agence à travers les années Apollo. Mais une chose est sûre : séparée de la banalité de LEO, la Direction de la mission de développement des systèmes d’exploration aura la liberté de s’engager véritablement dans l’exploration de l’espace lointain d’une manière qui n’a pas été possible depuis longtemps.