Dimanche, l’ouragan Ida a touché terre en Louisiane, à égalité avec l’ouragan Laura de 2020 comme la tempête la plus forte jamais enregistrée dans l’État. Des vents atteignant 150 miles par heure ont déchiré l’infrastructure électrique, laissant un million de personnes sans électricité. Les huit lignes de transmission vers la Nouvelle-Orléans ont été coupées.

Maintenant, les températures sont dans les années 90 et l’humidité brutale – c’est l’été, après tout – plonge la Louisiane dans une crise à plusieurs niveaux : sans électricité, les résidents qui n’ont pas de générateur manqueront également de ventilateurs ou de climatisation. Le service public Entergy affirme que le courant pourrait ne pas être rétabli avant trois semaines, mais les responsables locaux préviennent que cela pourrait prendre un mois pour certains. « Je ne suis pas satisfait des 30 jours, les gens d’Entergy ne sont pas satisfaits des 30 jours », a déclaré mardi le gouverneur de la Louisiane, John Bel Edwards, lors d’une conférence de presse. « Personne qui a besoin d’électricité n’est satisfait de cela. »

La misère est particulièrement aiguë à la Nouvelle-Orléans et dans d’autres villes qui forment déjà des « îlots de chaleur » dans le paysage. Ce sont des endroits sans assez d’arbres ou d’autres espaces verts où l’environnement bâti absorbe l’énergie du soleil pendant la journée, la libérant lentement la nuit. Les températures urbaines peuvent être 20 degrés Fahrenheit plus chaudes que les zones rurales environnantes. Et voici la très mauvaise nouvelle : une analyse publiée en juillet par le groupe de recherche Climate Central a révélé que l’effet d’îlot de chaleur de la Nouvelle-Orléans est pire que toute autre ville des États-Unis.

Si vous êtes curieux de savoir à quoi ressemble l’enfer de la crise climatique, c’est tout. « Toute cette région est déjà chaude et humide tout l’été », explique Barry Keim, climatologue de l’Université d’État de Louisiane, qui est également climatologue de l’État. «Et vous ajoutez des impacts d’îlots de chaleur urbains, qui ne font qu’exacerber cela, et vous désactivez le système de climatisation. C’est une recette pour le désastre.

Plusieurs facteurs transforment les villes en îlots de chaleur. Le béton, l’asphalte et la brique absorbent très bien la chaleur. Lorsque l’air ambiant se refroidit la nuit, ces matériaux denses ne peuvent libérer qu’une partie de cette chaleur, ils peuvent donc encore être chauds lorsque le soleil se lève le lendemain et applique plus d’énergie. « Donc, vous obtenez une sorte de facteur de cuisson au cours de plusieurs jours de chaleur », explique Vivek Shandas, scientifique en adaptation climatique de l’Université d’État de Portland, qui a étudié l’effet d’îlot de chaleur dans Portland, La Nouvelle-Orléans et des dizaines d’autres villes. Après l’ouragan Ida, dit-il, il semble maintenant que la Nouvelle-Orléans soit confrontée à une « chaîne de jours de chaleur excessive ».

La structure de l’environnement bâti est également un facteur important. Les immeubles de grande hauteur absorbent la lumière du soleil et bloquent le vent, emprisonnant la chaleur dans les centres-villes. Et les bâtiments eux-mêmes produisent de la chaleur, en particulier les usines, ou évacuent l’air chaud des unités de climatisation.

Comparez cela aux zones rurales pleines d’arbres : lorsque le soleil frappe une forêt ou une prairie, la végétation absorbe cette énergie, mais libère à son tour de la vapeur d’eau. En un sens, un espace vert « transpire » pour refroidir l’air, rendant les températures beaucoup plus tolérables.

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Dans un monde idéal, chaque ville serait pleine d’arbres pour l’aider à se rafraîchir. Mais dans une métropole comme la Nouvelle-Orléans, dit Shandas, les températures peuvent varier énormément, même bloc par bloc. Les bâtiments en briques retiennent mieux la chaleur que ceux en bois, et les autoroutes grasses se prélassent au soleil. Mais si les bâtiments sont parsemés d’arbres et si vous avez beaucoup d’espaces verts comme des parcs, toute cette verdure aide à rafraîchir l’air.

Un jour d’août de l’année dernière, Shandas et d’autres chercheurs ont compilé 75 000 mesures de température autour de la Nouvelle-Orléans. Ils ont constaté que les zones les plus froides se situaient à environ 88 degrés, tandis que les zones les plus chaudes montaient en flèche à 102 degrés. «Cela a à voir avec les espaces verts, cela a aussi beaucoup à voir avec la configuration des bâtiments, ainsi que les matériaux de construction», explique Shandas.