C’est bien au-dessus des niveaux normaux pour cette partie de l’année et s’ajoute à la flambée des émissions causées par les incendies massifs dans l’Ouest américain en 2020. Les incendies en Californie à eux seuls ont produit plus de 100 millions de tonnes de dioxyde de carbone l’année dernière, ce qui était déjà suffisant. pour plus qu’annuler les baisses annuelles des émissions de l’ensemble de la région.

« Les réductions régulières mais lentes de [greenhouse gases] pâles par rapport à celles des incendies de forêt », explique Oriana Chegwidden, climatologue à CarbonPlan.

Des incendies de forêt massifs qui brûlent sur des millions d’hectares en Sibérie obstruent également le ciel de l’est de la Russie et libèrent des dizaines de millions de tonnes d’émissions, a rapporté Copernicus plus tôt ce mois-ci.

Les incendies et les émissions forestières ne devraient qu’augmenter dans de nombreuses régions du monde à mesure que le changement climatique s’accélère au cours des prochaines décennies, créant des conditions chaudes et souvent sèches qui transforment les arbres et les plantes en amadou.

Le risque d’incendie, défini comme la probabilité qu’une zone connaisse un incendie de gravité modérée à élevée au cours d’une année donnée, pourrait quadrupler aux États-Unis d’ici 2090, même dans des scénarios où les émissions diminuent considérablement au cours des prochaines décennies, selon une étude récente. par des chercheurs de l’Université de l’Utah et de CarbonPlan. Avec des émissions non contrôlées, le risque d’incendie aux États-Unis pourrait être 14 fois plus élevé vers la fin du siècle.

Les émissions des incendies sont «déjà mauvaises et ne feront qu’empirer», déclare Chegwidden, l’un des principaux auteurs de l’étude.

« Très inquiétant »

Sur de plus longues périodes, les émissions et les impacts climatiques de l’augmentation des incendies de forêt dépendront de la rapidité avec laquelle les forêts repoussent et réduisent le carbone, ou si elles le font. Cela dépend à son tour des arbres dominants, de la gravité des incendies et de l’ampleur des changements climatiques locaux depuis que cette forêt a pris racine.

Tout en préparant son doctorat au début des années 2010, Camille Stevens-Rumann a passé des mois d’été et de printemps à parcourir les forêts alpines de Frank Church-River of No Return Wilderness, en Idaho, pour étudier les conséquences des incendies.

Elle a noté où et quand les forêts de conifères ont commencé à revenir, où elles ne l’ont pas fait et où des espèces envahissantes opportunistes comme le cheatgrass ont envahi le paysage.

Dans une étude de 2018 dans Ecology Letters, elle et ses co-auteurs ont conclu que les arbres qui ont brûlé à travers les montagnes Rocheuses ont eu beaucoup plus de mal à repousser au cours de ce siècle, car la région est devenue plus chaude et plus sèche qu’à la fin du dernier. Les forêts de conifères sèches qui avaient déjà vacillé à la limite des conditions de survie étaient beaucoup plus susceptibles de se convertir simplement en herbe et en zones arbustives, qui absorbent et stockent généralement beaucoup moins de carbone.

Cela peut être sain jusqu’à un certain point, en créant des coupe-feu qui réduisent les dommages des futurs incendies, explique Stevens-Rumann, professeur adjoint d’intendance des forêts et des parcours à l’Université d’État du Colorado. Cela peut également aider à compenser un peu l’histoire des États-Unis en matière d’extinction agressive des incendies, qui a permis au carburant de s’accumuler dans de nombreuses forêts, augmentant également les risques d’incendies majeurs lorsqu’ils s’enflamment.

Mais leurs découvertes sont « très inquiétantes » étant donné les incendies massifs que nous voyons déjà et les projections de conditions de plus en plus chaudes et sèches dans l’Ouest américain, dit-elle.

D’autres études ont noté que ces pressions pourraient commencer à transformer fondamentalement les forêts de l’ouest des États-Unis au cours des prochaines décennies, endommageant ou détruisant des sources de biodiversité, d’eau, d’habitat faunique et de stockage de carbone.

Les incendies, les sécheresses, les infestations d’insectes et les conditions climatiques changeantes convertiront la majeure partie des forêts californiennes en zones arbustives, selon une étude de modélisation publiée dans AGU Advances la semaine dernière. Les pertes d’arbres pourraient être particulièrement importantes dans les forêts denses de sapins de Douglas et de séquoias côtières le long de la côte nord de la Californie et dans les contreforts de la chaîne de la Sierra Nevada.

Le parc national de Kings Canyon après un incendie de forêt
Le parc national de Kings Canyon, dans la chaîne de la Sierra Nevada en Californie, à la suite d’un récent incendie de forêt.

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Au total, l’État perdra environ 9 % du carbone stocké dans les arbres et les plantes en surface d’ici la fin de ce siècle dans un scénario dans lequel nous stabilisons les émissions ce siècle, et plus de 16 % dans un monde futur où elles continueront d’augmenter. .

Entre autres impacts, cela compliquera clairement la dépendance de l’État à l’égard de ses terres pour capturer et stocker le carbone grâce à son programme de compensations forestières et à d’autres efforts climatiques, note l’étude. La Californie s’efforce de devenir neutre en carbone d’ici 2045.

Pendant ce temps, les scénarios d’émissions moyennes à élevées créent « une réelle probabilité que les forêts de Yellowstone soient converties en végétation non forestière au milieu du 21e siècle », car des incendies de plus en plus fréquents et importants rendraient de plus en plus difficile la repousse des arbres. , une étude de 2011 dans Proceedings of the National Academy of Sciences a conclu.

L’image globale

L’effet net du changement climatique sur les incendies, et les incendies sur le changement climatique, est beaucoup plus complexe à l’échelle mondiale.

Les incendies contribuent directement au changement climatique en libérant les émissions des arbres ainsi que le riche carbone stocké dans les sols et les tourbières. Ils peuvent également produire du noir de carbone qui peut éventuellement se déposer sur les glaciers et les calottes glaciaires, où il absorbe la chaleur. Cela accélère la perte de glace et la montée du niveau des océans.

Mais les incendies peuvent également entraîner une rétroaction climatique négative. La fumée des incendies de forêt occidentaux qui ont atteint la côte est ces derniers jours, bien que terrible pour la santé humaine, transporte des aérosols qui renvoient un certain niveau de chaleur dans l’espace. De même, les incendies dans les forêts boréales au Canada, en Alaska et en Russie peuvent ouvrir un espace pour la neige beaucoup plus réfléchissante que les forêts qu’elles ont remplacées, compensant ainsi l’effet de réchauffement des émissions libérées.

Différentes parties du globe poussent et tirent également de différentes manières.

Le changement climatique aggrave les incendies de forêt dans la plupart des régions boisées du globe, déclare James Randerson, professeur de science du système terrestre à l’Université de Californie à Irvine et coauteur de l’article de l’AGU.

Mais la superficie totale brûlée par les incendies dans le monde est en fait en baisse, principalement grâce à des diminutions dans les savanes et les prairies des tropiques. Entre autres facteurs, les fermes et les routes tentaculaires fragmentent le paysage dans les régions en développement d’Afrique, d’Asie et d’Amérique du Sud, agissant comme des freins à ces incendies. Pendant ce temps, les troupeaux de bétail en croissance engloutissent les combustibles.

Dans l’ensemble, les émissions mondiales des incendies représentent environ un cinquième des niveaux des combustibles fossiles, bien qu’elles n’augmentent pas encore fortement. Mais les émissions totales des forêts ont clairement augmenté lorsque l’on inclut les incendies, la déforestation et l’exploitation forestière. Ils sont passés de moins de 5 milliards de tonnes en 2001 à plus de 10 milliards en 2019, selon un article de Nature Climate Change en janvier.

Moins de carburant à brûler

Alors que le réchauffement se poursuit dans les décennies à venir, le changement climatique lui-même affectera différentes zones de différentes manières. Alors que de nombreuses régions deviendront plus chaudes, plus sèches et plus sensibles aux incendies de forêt, certaines parties plus froides du globe deviendront plus propices à la croissance des forêts, comme les hautes montagnes et certaines parties de la toundra arctique, dit Randerson.

Le réchauffement climatique pourrait également atteindre un point où il commencerait également à réduire certains risques. Si Yellowstone, la Sierra Nevada en Californie et d’autres régions perdent de grandes parties de leurs forêts, comme les études l’ont suggéré, les incendies pourraient commencer à reculer vers la fin du siècle. C’est parce qu’il y aura simplement moins ou moins de carburant à brûler.

Il est difficile de faire des prédictions fiables sur les émissions mondiales de forêts et d’incendies dans les décennies à venir, car il y a tellement de variables concurrentes et d’inconnues, notamment les actions que les humains décideront de prendre, explique Doug Morton, chef du laboratoire des sciences biosphériques du Goddard Space de la NASA. Centre de vol.