Un après-midi, j’ai accompagné Heather West, la détective qui avait parcouru des camionnettes grises dans la base de données des plaques d’immatriculation, et Josh Terry, l’analyste qui avait repéré le ravisseur avec la veste Cowboys, pour faire voler un drone au-dessus d’un parc attenant à un terrain de golf appartenant à la ville à la périphérie de la ville. West était aux commandes; Terry a suivi la trajectoire du drone dans le ciel et a maintenu la «conscience de la situation» pour l’équipage; un autre détective s’est concentré sur l’iPad montrant ce que le drone voyait, par opposition à où et comment il volait.

De tous les gadgets sous le capot du centre du crime en temps réel, les drones sont peut-être les plus réglementés, soumis aux réglementations de sécurité (mais pas de confidentialité) et à l’examen de la Federal Aviation Administration. À Ogden, voisin d’une grande base de l’armée de l’air, ces règles sont aggravées par des restrictions de vol couvrant la majeure partie de la ville. Le service de police a dû obtenir des dérogations pour faire décoller ses drones; il a fallu deux ans pour élaborer des politiques et obtenir les approbations nécessaires pour commencer à effectuer des vols.

Joshua Terry, un analyste qui effectue une grande partie du travail de cartographie du centre du crime en temps réel, avec un drone.

NIKI CHAN WYLIE

Le service de police a acheté ses drones dans le but de gérer de grands événements publics ou des incidents complexes comme des prises d’otages. Mais, comme Dave Weloth l’a vite constaté, «plus nous utilisons nos drones, plus nous trouvons de cas d’utilisation». Au centre du crime en temps réel, Terry, qui a une maîtrise en technologie de l’information géographique, m’avait fait visiter la ville avec des images recueillies lors de récents vols de drones, en cliquant sur des taches en forme de nuage, assemblées à partir des photographies composites du drone, qui parsemait la carte d’Ogden.

Au-dessus de 21st Street et de Washington, il a zoomé sur le site d’un accident mortel causé par une moto allumant un feu rouge. Un drap ensanglanté recouvrait le corps du conducteur, les jambes écartées sur le trottoir, entourées d’un cercle de camions de pompiers. En quelques minutes, les caméras du drone avaient scanné la scène et créé un modèle 3D précis au centimètre près, remplaçant la chorégraphie complexe des marqueurs de lieu et des caméras fixes au sol qui laissent parfois les principales intersections fermées pendant des heures après une collision mortelle.

Personne ne semblait avoir beaucoup réfléchi au fait que tranquillement, les personnes sans domicile étaient devenues le spectacle le plus fréquemment capturé par le programme de drones du service de police.

Lorsque la région a été frappée par une puissante tempête de vent en septembre dernier, Terry a fait voler un drone au-dessus d’énormes tas d’arbres abattus et de broussailles ramassés par la ville. Lorsque les responsables du comté ont vu l’analyse volumétrique résultante – 12 938 verges cubes – qui serait soumise dans le cadre d’une réclamation à l’Agence fédérale de gestion des urgences, ils ont demandé au service de police d’effectuer le même service pour deux villes voisines. Les drones Ogden ont également été utilisés pour localiser les points chauds après les incendies de forêt, localiser les personnes disparues et survoler les raids des équipes SWAT.

Ce vol était plus routinier. Quand je me suis arrêté dans le parking, deux agents de l’unité de police communautaire d’Ogden ont regardé pendant que West dirigeait l’engin au-dessus d’un peuplement dense de chêne Gambel, puis planait au-dessus d’un fort en rondins triangulaire sur une colline à quelques centaines de mètres. Bien qu’ils n’aient jamais rencontré de personnes lors de balayages de drones dans la région, les ordures et les structures de fortune étaient monnaie courante. Une fois que le CRTC avait identifié l’emplacement de tout campement, les agents des services communautaires se rendaient à pied pour voir de plus près. «Nous recevons beaucoup de retours positifs de la part des coureurs, des randonneurs», a expliqué un officier. Après une récente visite dans un camp près d’un étang sur la 21e rue, lui et les travailleurs sociaux du comté qui l’accompagnaient ont trouvé un logement pour deux personnes qu’ils avaient rencontrées là-bas. Lors du nettoyage des camps, la police «essaie également de se connecter [people] avec les services dont ils ont besoin », a déclaré Weloth. Le ministère a récemment embauché un coordonnateur de la sensibilisation des sans-abri à temps plein pour l’aider. «Nous ne pouvons pas nous sortir de ce problème», a-t-il dit, comparant les efforts du département pour empêcher l’apparition de nouveaux camps à «pousser l’eau vers le haut».