Chaque nation a des icônes de fierté nationale: une star du sport, une mission spatiale ou une pièce d’architecture. Habituellement, ils incarnent l’esprit d’un pays, de sorte que les citoyens peuvent lever les yeux sur leur triste vie et dire «maintenant c’est quelque chose dont je peux être fier! » Concorde, l’avion de ligne supersonique adoré par l’élite de la fin du XXe siècle pour ses traversées de l’Atlantique, était une véritable icône de l’ingénierie britannique.

Mais cette icône est unique en tant que symboles de fierté nationale, car nous la partageons avec les Français. Pour chaque Concorde British Airways qui sillonnait l’Atlantique depuis Londres, il y en avait un autre qui faisait la même chose depuis Paris, et pour chaque composant Concorde conçu ou construit par des Britanniques, il y en avait un autre avec un pedigree français. Cette collaboration internationale inattendue nous a donné l’avion de ligne supersonique le plus réussi au monde, et compte tenu des manœuvres politiques qui ont entouré sa gestation, le fait qu’il soit parvenu au ciel est en quelque sorte un miracle mineur.

Un avenir radieux du voyage supersonique

Le prototype Dash 80 de Boeing définit le modèle des avions de ligne actuels.
Le prototype Dash 80 de Boeing définit le modèle des avions de ligne actuels. Boeing Dreamscape, Domaine public

Dans les années 1950, la direction de l’aviation d’après-guerre avait été définie par la première génération d’avions de passagers à réaction à quatre moteurs. Des avions tels que le prototype De Haviland Comet, Tupolev TU-104, Sud Aviation Caravelle et Boeing Dash-80 sont les ancêtres visibles des avions de ligne d’aujourd’hui, mais tout comme l’avenir des avions de combat à réaction résidait dans des conceptions supersoniques, il a été envisagé cela aussi serait l’avenir de l’aviation civile.

Dans les années 1980, nous ferions le tour du monde à deux fois la vitesse du son, et naturellement les avionneurs de l’époque voulaient une part de ce marché. Les gouvernements et les principaux fabricants du monde entier ont confié à leurs concepteurs des recherches sur la faisabilité de transformer les éléments de conception créés pour les avions militaires supersoniques en avions de ligne civils. À la fin des années 1950, le français Sud Aviation et le British BAC avaient avancé au point d’enquêter sur une joint-venture en 1960 et furent surpris de constater que les conceptions de chacun étaient arrivées à une forme et une configuration sensiblement similaires.

Une conception commune a été acceptée et les gouvernements respectifs ont envisagé un traité officiel. À cette époque, le gouvernement britannique était bloqué par les Français de l’adhésion à la Communauté européenne et cherchait tout ce qui pourrait adoucir leur adhésion éventuelle. Ils ont donc poussé à un accord et inséré des clauses punitives pour le rompre dans le traité de 1962 qui en résultait. L’avion serait construit dans le cadre d’un effort de coopération entre les deux pays, les deux gouvernements finançant le développement dans l’espoir qu’ils pourraient prendre une longueur d’avance sur les Américains pour équiper les compagnies aériennes des années 1970.

La bataille du «E» supplémentaire

L’avion qui a émergé avait le fuselage mince familier et la longue aile delta incurvée, et avait quatre turboréacteurs Rolls-Royce Olympus 593 dérivés de ceux utilisés sur le bombardier Avro Vulcan monté sous les ailes. Pour une utilisation à des vitesses supersoniques, ces moteurs avaient des conduits d’admission spéciaux conçus pour ralentir l’air à des vitesses subsoniques. Et bien qu’ils aient été équipés de postcombustibles pour la montée à l’altitude de croisière, ces prises ont donné au Concorde la possibilité de «supercruiser», ou de naviguer à des vitesses supersoniques de mach 2 sans postcombustion enclenchées.

L'un des prototypes d'avions Concorde avec "e" se trouve à l'Imperial War Museum, Duxford.  Ronnie Macdonald de Chelmsford, Royaume-Uni, CC BY 2.0
L’un des prototypes d’avions Concorde avec «e» se trouve à l’Imperial War Museum, Duxford. Ronnie Macdonald de Chelmsford, Royaume-Uni, CC BY 2.0

Il est inévitable qu’un tel projet, à la limite du possible, entraîne des dépassements importants. Le Concorde ne faisait pas exception. La première estimation de 70 millions de livres sterling est passée à un milliard et au-delà. Le fait que le projet ait survécu était dû uniquement aux frais de retrait dus à cette clause punitive.

La relation parfois instable entre les dirigeants politiques des deux pays se reflétait dans son nom, diversement désigné par l’orthographe française de «Concorde» ou l’anglais «Concord». La version avec un «e» a finalement été adoptée.

Les deux prototypes d’avions ont effectué leurs premiers vols en 1969, le Concorde français de Toulouse étant le premier. Ces deux avions ont volé dans un environnement différent de celui envisagé dans les années 1950. Les inquiétudes concernant le bruit et la pollution, ainsi que la crise pétrolière au début des années 1970, ont conduit les compagnies aériennes à fondre une grande partie de l’intérêt des compagnies aériennes pour les voyages de luxe supersoniques, et au moment où les premiers avions de production ont été lancés, seules les deux compagnies nationales sont restées. . Les deux gouvernements se sont retrouvés après avoir dépensé des sommes hallucinantes pour produire seulement quelques avions et ont choisi d’avaler la perte en les transférant aux compagnies aériennes. Ils ont été vendus au public comme cette source de fierté nationale, et à ce jour, c’est ainsi qu’ils sont perçus plutôt que comme un gouffre colossal de deniers publics.

L’impensable arrive

Le mémorial aux personnes tuées dans l'accident de COncorde, Gonesse, France.
Le mémorial aux personnes tuées dans l’accident du Concorde, Gonesse, France. Marbus1966, CC BY-SA 4.0

L’utilisation du Concorde pour des vols charters spéciaux signifiait qu’il survolait souvent des parties du Royaume-Uni en dehors de ses itinéraires réguliers réguliers, et même quand il avait quelques décennies, il obligeait les gens à s’arrêter et à le regarder passer. «Icône nationale» est une expression qui est parfois utilisée de manière inappropriée, mais pour les Britanniques et vraisemblablement les Français aussi, elle s’appliquait définitivement à Concorde pendant ces décennies. Cela semblait être un appareil sans fin à son service.

Mais en juillet 2000, l’avion a subi son premier et seul accident mortel. Un vol charter d’Air France a heurté un morceau de débris de piste à l’aéroport Paris Charles de Gaulle, provoquant une panne du réservoir de carburant et un incendie qui a entraîné l’écrasement de l’avion avec la perte de tous à bord après seulement deux minutes de vol.

La flotte a été clouée au sol pendant les enquêtes et tous les aéronefs ont été équipés de modifications du réservoir de carburant, mais leur retour dans les airs a été de courte durée. En 2003, la flotte entière a été retirée par les deux compagnies aériennes, provoquant une brève controverse. Le vol d’une compagnie aérienne supersonique civile n’était pas devenu un voyage pour les masses comme on l’avait déjà prédit, et bien qu’il soit toujours une source de fierté nationale, l’avion était devenu une sorte d’anachronisme. Pendant ce temps, il nous reste à faire la queue pour nos vols d’avions gros porteurs subsoniques bimoteurs, et nous espérons qu’un jour, les moteurs de réaction pourraient raviver le rêve.

Images d’en-tête: foundin_a_attic, CC BY 2.0 et Arpingstone, domaine public.

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