C’est le fin des années 1990, sixième période. Vous êtes assis au fond de la classe, écoutant à peine une leçon d’algèbre II bourdonnante, alors que vous jouez avec votre calculatrice graphique TI-82 fournie par l’école. Le seul calcul que vous apprenez réellement est que la cocaïne coûte plus cher que l’acide et que l’héroïne peut être très rentable à Coney Island.

Avant que tout le monde n’ait un téléphone portable, des millions d’adolescents à travers le pays ont découvert Guerres de la drogue, un jeu simple sur l’achat et la vente de drogue dans les quartiers de New York tout en évitant l’officier Hardass (oui, c’est son nom) et ses adjoints, les agresseurs ou toute autre personne qui a essayé de vous empêcher de fournir de la contrebande chimique à des clients affamés. Vous avez 30 jours pour acheter bas et vendre haut pour gagner autant d’argent que possible, ou au moins assez pour rembourser l’usurier.

L’année prochaine Guerres de la drogue aura 40 ans. Au cours de cette période, il est passé d’un jeu DOS à un jeu de calculatrice, à un jeu sur navigateur Web et, plus récemment, à une application pour smartphone, parfois appelée Guerres de dope plutôt.

« Le nombre de ports du jeu m’étonne toujours », déclare John E. Dell, l’auteur original du jeu, dans une interview avec WIRED.

Dell a écrit la toute première version de Guerres de la drogue sur un TRS-80 pour son cours d’informatique de deuxième année. Il a dit qu’il avait récemment joué à un jeu chez son ami qui impliquait d’acheter et de vendre des marchandises à des prix fluctuants. Dell a dit qu’il ne pouvait pas se rappeler quel jeu, mais qu’il aurait probablement pu être Taïpan. Il a décidé d’adapter ce style de jeu à celui où les produits comprenaient des ludes, du speed, de l’herbe, de l’acide, de l’héroïne et de la cocaïne.

Le professeur de Dell lui a donné à contrecœur un A pour le devoir.

« Je me souviens distinctement qu’il a mis un visage renfrogné sur le papier », a déclaré Dell. « Il n’aimait pas le sujet.

Dell réécrira plus tard le jeu sous DOS et le téléchargera sur un système de tableau d’affichage (BBS), qui était la façon dont les utilisateurs d’ordinateurs dans les années 1980 communiquaient, partageaient des fichiers ou jouaient à des jeux en ligne.

Après le lycée, Dell a oublié le jeu et s’est inscrit à l’Académie navale américaine, étudiant l’informatique alors qu’il commençait une carrière militaire.

Guerres de la drogue a continué d’évoluer au fur et à mesure qu’il était reprogrammé en un véritable jeu BBS. Il a également été adapté aux premières éditions de Windows, mais c’était à la fin des années 1980 et au début des années 1990, lorsque les ordinateurs étaient souvent réservés aux riches et/ou aux ringards.

Guerres de la drogue est vraiment devenu viral (à une époque avant que ce mot ne soit utilisé pour décrire autre chose que des agents pathogènes) lorsqu’il est apparu sur une calculatrice graphique TI-82, le même appareil que l’on pouvait trouver dans n’importe quel cours de mathématiques avancées au lycée dans les années 1990 et 2000.

Jonathan Maier a réécrit Guerres de la drogue sur sa calculatrice graphique en 1993. Maier, alors étudiant en deuxième année au lycée, a partagé le jeu avec ses amis à l’aide d’un câble maison qui lui permettait de connecter sa calculatrice graphique à son ordinateur. De là, il s’est répandu parmi ses amis, puis dans toute l’école.

« Je savais que c’était un succès lorsque je suis passé devant la classe de mathématiques et j’ai vu le professeur jouer seul sur l’engin qui affichait l’écran de la calculatrice sur le rétroprojecteur », a déclaré Maier, dans un e-mail.

Maier a expliqué qu’il était attiré par le jeu, comme beaucoup de ses pairs, en raison de la nature interdite du contenu de la drogue à l’époque. Cela n’a pas fait de mal que la simplicité du jeu soit facile à saisir même pour les joueurs les plus occasionnels.

« Tout le mérite revient au programmeur d’origine pour avoir conçu le brillant design du jeu original dans la version DOS », a déclaré Maier, faisant référence à Dell. « J’ai porté quelques autres choses et j’ai même créé quelques jeux, mais aucun n’est devenu une sensation virale. »

Maier était étudiant en génie mécanique à Georgia Tech lorsqu’il a appris qu’un de ses anciens camarades de lycée avait modifié son programme d’origine, y avait ajouté son propre nom et l’avait téléchargé sur l’un des sites de partage de fichiers primitifs qui existaient à la fin années 1990.