La quête controversée pour rendre les rots de vache moins nocifs

C’est un oppressant matin chaud dans la basse-cour, même à l’ombre de la longue structure à ciel ouvert où les vaches viennent se nourrir. Dans une ferme typique, ils se rassemblaient autour d’un abreuvoir, mais ici à UC Davis, ils mangent dans des bacs bleus spéciaux, qui détectent quand et combien chacun mange. C’est comme Weight Watchers, seuls les chercheurs ici ne sont pas tellement intéressés par les chiffres de ces vaches, mais combien elles rotent.

Le spécialiste des animaux Frank Mitloehner m’amène à un autre type de mangeoire, qui pourrait facilement être confondu avec une déchiqueteuse de bois miniature. Il attrape une poignée de granulés de luzerne que la machine distribue lorsqu’elle détecte qu’une vache a fourré la tête dedans. « C’est comme un bonbon pour eux », dit Mitloehner. Je colle ma tête dans la machine alors que Mitloehner montre un petit tube métallique à l’intérieur : « Cette sonde mesure le méthane qu’ils expirent, et cela se produit toutes les trois heures pour tous les animaux de cette étude. »

Les vaches, voyez-vous, ont un grave problème d’émissions. Pour digérer la matière végétale coriace, leurs estomacs caverneux agissent comme des cuves de fermentation. Ils regorgent de méthanogènes, des microbes qui transforment la cellulose en acides gras volatils, que les vaches transforment en viande et en lait. Mais ces méthanogènes produisent également du méthane, un gaz à effet de serre particulièrement désagréable qui est 80 fois plus puissant que le dioxyde de carbone, grâce à la façon dont ses molécules vibrent pour absorber le rayonnement infrarouge. Ces gaz captent la chaleur, et cela signifie plus de réchauffement climatique.

« Le méthane est un sous-produit – une conséquence involontaire, je dirais – de la capacité unique des ruminants à digérer la cellulose », explique Mitloehner. Mais ce n’est pas parce que les vaches peuvent manger que c’est facile pour elles. Parce que les plantes que mangent les vaches sont pauvres sur le plan nutritionnel, les animaux doivent manger beaucoup de nourriture pour survivre, et la ramener périodiquement de leurs quatre estomacs pour la ruminer à nouveau – c’est « mâcher la rumine ». Cela conduit à des rots incessants ou, comme l’appellent les scientifiques, à des émissions entériques.

Multipliez maintenant ces rots par l’énorme population bovine du monde. Pour satisfaire l’appétit inépuisable de l’humanité pour le bœuf et le lait, un milliard de têtes de bétail parcourent désormais la planète. Un article publié en septembre dans la revue Nourriture naturelle par une équipe internationale de chercheurs a découvert que le système alimentaire mondial génère 35 pour cent des émissions totales de gaz à effet de serre. Le bœuf est responsable d’un quart de ces émissions alimentaires, et 8 pour cent proviennent de la production de lait.

Cependant, le méthane ne dure qu’environ une décennie dans l’atmosphère, tandis que le dioxyde de carbone persiste pendant des siècles. Si les scientifiques pouvaient trouver un moyen d’empêcher les vaches d’éructer autant, cela réduirait considérablement les émissions et nous verrions les effets climatiques presque immédiatement. Mitloehner et d’autres chercheurs expérimentent donc des additifs alimentaires comme les algues, l’ail et même des huiles essentielles dérivées de plantes comme la graine de coriandre, qui modifient l’environnement intestinal des animaux de différentes manières, par exemple en perturbant les enzymes qui produisent du méthane. Ils s’amusent également avec le biocharbon—le charbon de bois, en gros—qui absorbe le méthane dans l’intestin.

C’est pourquoi Mitloehner se donne tant de mal pour quantifier l’alimentation de ses vaches : en utilisant les auges de haute technologie et les détecteurs de méthane distribuant des collations, il peut montrer à quel point une technique particulière peut réduire les émissions entériques. « Nous avons découvert que, selon l’additif auquel vous avez affaire, nous pouvons réduire les émissions entériques entre 10 et 50 pour cent, et c’est sensationnel », a déclaré Mitloehner.

Avec l’aimable autorisation de l’UC Davis