Cinq des 10 plus grands incendies de Californie dans l’histoire moderne brûlent tous en même temps. Ensemble, les incendies de forêt de cette année ont déjà détruit 4 200 bâtiments, forcé des centaines de milliers de personnes à fuir leurs maisons et brûlé plus de 3,2 millions d’acres à travers l’État.

C'est plus grand que les parcs nationaux de Yellowstone et de Yosemite réunis, et près de la moitié de la superficie du Massachusetts. Les derniers incendies font suite à une série de saisons d'incendies particulièrement meurtrières et dévastatrices en Californie, et les scientifiques affirment que le changement climatique en assurera des pires encore.

Pour quiconque vit ici, ou pour quiconque regarde, la situation est exaspérante et semble absolument insoutenable. Alors quelle est la solution?

Il y a une liste écrasante de choses à faire. Mais l'une des conclusions les plus claires, comme le disent les experts depuis des années, est que la Californie doit commencer à travailler avec les incendies, pas seulement les combattre. Cela signifie renverser un siècle de politiques américaines de suppression des incendies et compter beaucoup plus sur des brûlages dirigés délibérés pour éliminer la végétation qui se transforme en énormes piles de combustible.

De telles pratiques «n’empêchent pas les incendies de forêt», déclare Crystal Kolden, professeur adjoint à l’Université de Californie, Merced s’est concentré sur les incendies et la gestion des terres. "Mais cela décompose le paysage, de sorte que lorsque des incendies de forêt se produisent, ils sont beaucoup moins graves, ils sont beaucoup plus petits, et lorsqu'ils se produisent autour des communautés, ils sont beaucoup plus faciles à contrôler."

En attente d'une étincelle

Le grand incendie de 1910 a brûlé 3 millions d'acres dans l'Idaho, le Montana et les régions environnantes, a tué près de 90 personnes, détruit plusieurs villes et inauguré une ère de tolérance zéro pour les incendies aux États-Unis. Cela et les graves incendies qui ont suivi ont incité le US Forest Service à mettre officiellement en œuvre la «politique de 10 heures» en 1935, dans le but de contenir tout incendie à ce moment-là le lendemain matin de sa détection.

Des décennies de précipitation pour éteindre les flammes qui éliminent naturellement les petits arbres et les sous-bois ont eu des conséquences désastreuses involontaires. Cette approche signifie que lorsque des incendies se produisent, il y a souvent beaucoup plus de combustible à brûler, et cela agit comme une échelle, permettant aux flammes de grimper dans les cimes et d'abattre des arbres matures autrement résistants.

Le changement climatique, qui exacerbe ces risques, semble avoir finalement fait pencher la balance de ce qui était une situation de plus en plus intenable, déclare Anthony LeRoy Westerling, également chez UC Merced. En Californie, il a presque certainement intensifié la sécheresse prolongée au début de cette décennie, qui a tué quelque 150 millions d'arbres dans la chaîne de la Sierra Nevada.

Pendant ce temps, les températures augmentent et les régimes de précipitations deviennent plus extrêmes. Des hivers inhabituellement humides favorisent la croissance des arbres et d'autres plantes, suivis par des étés secs et chauds qui en tirent l'humidité.

Cela crée une poudrière lorsque les vents en rafales arrivent à l'automne: une vaste accumulation de carburant sec qui attend juste une étincelle, que ce soit d'une tondeuse à gazon, d'une ligne électrique tombée ou d'un coup de foudre.

Un arriéré de travail d'un siècle

Le problème est maintenant l'ampleur stupéfiante du travail de nettoyage.

Pas moins de 20 millions d'acres de terres fédérales, étatiques ou privées à travers la Californie ont besoin d'un «traitement de réduction du carburant pour réduire le risque d'incendie de forêt», selon des évaluations antérieures du Département des forêts et de la protection contre les incendies de Californie et d'autres agences d'État. Cela représente près des deux tiers des 33 millions d’acres de forêts et d’arbres de l’État, et six fois la superficie brûlée jusqu’à présent cette année.

Ce «traitement» peut inclure des brûlures dirigées placées dans des conditions contrôlées – idéalement, espacées géographiquement et tout au long de l'année pour éviter de submerger les communautés par la fumée. Cela peut également signifier utiliser des scies et des machines pour couper et éclaircir les forêts. Une autre option est la «gestion des incendies de forêt», ce qui signifie surveiller les incendies mais leur permettre de brûler lorsqu'ils ne mettent pas directement en danger les personnes ou les biens.

Cependant, plus d’un siècle de travail différé signifie qu’il est difficile de se rendre dans les endroits qui doivent être éclaircis. Il est également risqué de faire des brûlages dirigés ou de permettre aux incendies naturels de faire rage, car les combustibles sont tellement accumulés dans de nombreux endroits, dit Westerling.

Amy Scott admire la vue alors que la fumée des incendies de forêt qui brûlent dans l'ouest de San Francisco jette une lueur orange sombre au début du mois.
PHILIP PACHECO / GETTY IMAGES

Un rapport de 2018 de la Little Hoover Commission, une agence de surveillance indépendante de l'État, recommandait de nettoyer 1,1 million d'acres par an. Cela prendrait encore deux décennies et exigerait beaucoup de travailleurs et d'argent. Les brûlages dirigés sur les terres forestières et du parc peuvent coûter plus de 200 $ l'acre, tandis que l'éclaircie peut facilement dépasser 1 000 $, selon le terrain. Les coûts totaux pourraient donc aller de centaines de millions de dollars à bien au-dessus d'un milliard par an.

Pourtant, cela ne représente qu'une fraction des coûts engendrés par des incendies de forêt incontrôlables. Pour ne prendre qu'un exemple, les incendies dévastateurs de Wine Country en octobre 2017 ont causé plus de 9 milliards de dollars de dégâts en un seul mois. La lutte contre les incendies de forêt sur les terres du US Forest Service coûte plus de 800 $ l'acre.

Et sans éclaircies ni brûlures, les incendies de forêt ne feront qu'empirer.

Si l'objectif est de brûler l'excès de carburant, pourquoi ne pas laisser les incendies de forêt faire rage? Le problème est que les incendies incontrôlés dans les forêts envahies ne donnent pas les mêmes résultats que les brûlages contrôlés. Ces flammes intenses peuvent niveler de vastes étendues de forêt plutôt que de simplement nettoyer le sous-bois et laisser les grands arbres debout, explique Scott Stephens, professeur de science du feu à l'UC Berkeley. Au lieu de restaurer la santé des forêts, les grands incendies incontrôlés les transforment souvent en terres arbustives, où la végétation pousse rapidement et où les incendies violents peuvent revenir rapidement.

Financement et responsabilité

L’État ne fait rien de près de la quantité de travail nécessaire aujourd’hui. Les éclaircies et les brûlures dirigées couvrent généralement environ des dizaines de milliers d'acres par an, une infime fraction de ce que la Commission Little Hoover a recommandé. En 2018, l'État a adopté une loi consacrant 1 milliard de dollars sur cinq ans à la prévention des incendies de forêt. À la fin de l'année dernière, le gouverneur Gavin Newsom a signé un paquet de factures d'incendie comprenant 1 milliard de dollars supplémentaires pour la préparation et les interventions d'urgence. Ce n’est toujours pas aux niveaux nécessaires.

La bonne nouvelle est que la Californie a conclu un accord en août avec le US Forest Service pour intensifier ces efforts, dans le but de traiter un million d'acres par an pendant les deux prochaines décennies. Le travail serait réparti à parts égales entre les parties, même si le gouvernement fédéral possède 57% des forêts de Californie tandis que l’État et les agences locales n’en détiennent que 3%. (Les 40% restants sont détenus par «des familles, des tribus amérindiennes ou des entreprises».)

La mauvaise nouvelle est qu’il s’agit d’un «protocole d’accord», et non d’une loi contraignante – et il n’ya pas d’engagement financier supplémentaire ferme.

Le problème est que «ces agences ont dit des choses comme ça pendant presque cinq décennies», déclare Michael Wara, chercheur principal au Stanford Woods Institute for the Environment et membre de la Wildfire Commission de Californie. «Le financement est essentiel. Tout comme une ligne de responsabilité claire s’ils ne respectent pas réellement la situation. »

Arcadia, Californie feu de forêt
Mill Creek Hotshots a déclenché un retour de flamme pour protéger les maisons pendant l'incendie de Bobcat en Arcadie.
DAVID MCNEW / GETTY IMAGES

Le brûlage dirigé se heurte à d'autres obstacles, notamment les préoccupations du public concernant la fumée, la sécurité et la faune; processus d'examen environnemental prolongés; et les conflits avec les intérêts du bois. L’industrie forestière possède 14% des terres forestières de Californie et gagne de l’argent en enlevant les arbres matures et non le petit bois.

Allumer beaucoup plus d'incendies nécessitera de profondes réformes réglementaires pour rationaliser le processus d'approbation. Cela nécessitera probablement également la création ou la nomination d'une agence d'État uniquement dédiée au traitement des carburants, dit Wara. À l'heure actuelle, les efforts de brûlage et d'éclaircie sont gérés par le Département des forêts et de la protection contre les incendies de Californie, qui, selon lui, accordera toujours la priorité au travail sur lequel le public et les politiciens le jugent: contenir la mort et la destruction des incendies actifs.

«La saison des incendies arrive toujours, et ils en sont toujours responsables», dit Wara. «Je pense que nous avons besoin d'une nouvelle agence dont la seule mission est la réduction des risques d'incendie.»

Le feu la prochaine fois

Kolden, d'UC Merced, souligne que la Californie devra également se préparer aux incendies qui vont inévitablement éclater, peu importe ce que fait l'État.

«Nous devons examiner les endroits les plus exposés non seulement aux incendies, mais aussi aux incendies désastreux qui détruisent des communautés entières, et faire le travail d'atténuation qui sauvera des vies et réduira la destruction de propriétés», dit-elle.

Entre autres choses, cela exigera l'adoption de codes du bâtiment plus stricts pour les matériaux utilisés pour construire les structures; tailler les arbres; élargir l'espace autour des structures; et moderniser les maisons et les bâtiments existants avec des caractéristiques ignifuges. Les communautés auront également besoin de meilleurs systèmes de détection et de notification des incendies, d'itinéraires d'évacuation redondants et de pratiques d'intervention d'urgence plus efficaces.

Et les dirigeants californiens doivent décider s’il convient de laisser les communautés se reconstruire après des incendies particulièrement dévastateurs, comme le feu de camp qui a pratiquement anéanti la ville de Paradise.

À plus long terme, bien sûr, nous devons ralentir le changement climatique. Cela ne réduira pas le niveau de risque actuel, mais cela pourrait au moins limiter l’aggravation des choses.

Le nombre de jours avec des conditions de risque d'incendie extrêmes à travers la Californie pourrait augmenter de plus de 50% vers la fin du siècle dans un scénario dans lequel les émissions mondiales culminent vers 2050 et diminuent par la suite, selon une étude récente. Dans le pire des scénarios d'émissions, ce nombre pourrait presque doubler dans certaines régions, dépassant 15 jours chaque automne.

L’incendie du SCU Lightning Complex a brûlé la maison de Diego Saez-Gil dans les montagnes de Santa Cruz le mois dernier.
DIEGO SAEZ-GIL

Aussi dévastateurs que soient devenus les incendies, nous n'en sommes encore qu'au tout début du changement climatique, déclare Diego Saez-Gil, directeur général de Pachama, une startup utilisant l'IA et les données satellitaires pour aider à restaurer et à protéger les forêts.

«J'espère que le ciel orange de San Francisco, les incendies, les inondations et les ouragans sont vraiment des signaux d'alarme», dit-il. «Au lieu de le nier ou de le négliger, ou quelle que soit l’attitude que nous avons eue dans le passé, il est temps que nous nous réunissions tous et que nous commencions à travailler très sérieusement sur cette question.»

Il connaît maintenant les dangers de première main. Cinq jours après que ces orages ont mis le feu à la Californie, les flammes ont atteint son domicile dans les montagnes de Santa Cruz et l'ont réduit en cendres.

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