L’Airbus A380 termine son vol propulsé par de l’huile de cuisson

Les combustibles fossiles font l’actualité pour toutes les mauvaises raisons ces derniers temps. Qu’il s’agisse de leur contribution au changement climatique mondial ou du fait que le prix et l’approvisionnement dépendent d’une géopolitique violente, il y a plus de raisons que jamais de passer à des sources d’énergie plus propres.

Dans le monde de l’aviation, cela signifie trouver une source de carburant plus propre. Un test plus tôt cette année a eu lieu dans la poursuite de cet objectif même, où un avion de ligne Airbus A380 a été piloté uniquement avec du carburant dérivé de l’huile de cuisson.

Les carburants durables sont essentiels

Un Airbus A380 a servi de banc d’essai pour le carburant 100% SAF, faisant fonctionner un moteur uniquement sur le produit dérivé de l’huile de cuisson. Le plus grand avion de ligne du monde voit son utilisation décliner alors que des avions plus petits et plus économes en carburant prennent le relais. Crédit : Airbus

À l’échelle mondiale, l’activité aérienne produit environ 2,1 % des émissions de dioxyde de carbone attribuables à l’activité humaine. Au total, il représente 12 % des émissions du transport dans son ensemble. Alors que les émissions ont diminué grâce aux impacts de la pandémie de COVID-19, dans l’ensemble, ces émissions ont tendance à remonter à mesure que l’industrie a repris ses activités normales.

Une façon de réduire ce chiffre est de passer à une source de carburant durable. Lorsque les combustibles fossiles sont déterrés et brûlés, ils libèrent du carbone stocké dans l’atmosphère, créant un réchauffement. Cependant, le soi-disant carburant d’aviation durable (SAF) contourne ce problème en s’appuyant sur des ingrédients biologiques. L’idée est que le dioxyde de carbone dégagé par sa combustion est compensé par le dioxyde de carbone absorbé par les cultures et la matière organique utilisée dans sa production. C’est imparfait, et certainement pas une véritable solution zéro émission ; en dehors des pertes et des inefficacités, les moteurs à combustion de tous types ont tendance à produire d’autres gaz nocifs comme les oxydes d’azote. Cependant, il s’agit toujours d’une amélioration sérieuse par rapport aux combustibles fossiles traditionnels; Airbus affirme que faire voler des avions sur SAF pourrait entraîner une réduction de la production de carbone de 53% à 71%.

Pour démontrer le concept, un Airbus A380 a volé le 25 mars depuis l’aéroport de Blagnac à Toulouse, en France, où Airbus est basé. L’avion a effectué un vol de trois heures, avec un moteur à réaction Rolls-Royce Trent 900 fonctionnant avec du carburant d’aviation 100 % durable. Un autre test a été exécuté le 29 mars, où le carburant a été utilisé pendant les phases exigeantes de décollage et d’atterrissage.

Neste, ATR et la compagnie aérienne suédoise Braathens Regional Airlines se sont associés pour faire fonctionner un avion 100% SAF dans les deux moteurs. Les entreprises espèrent obtenir la certification pour utiliser un carburant 100 % durable d’ici 2025. Crédit photo : ATR

Le carburant fourni pour le test provenait de la société française TotalEnergies. Le type spécifique de carburant SAF utilisé est connu sous le nom de HEFA-SPK, ou Hydroprocessed Esters and Fatty Acids – Synthetic Paraffinic Kerosene. Il est fabriqué par traitement chimique des huiles et graisses de cuisson usagées, qui le transforme en un substitut utilisable pour les carburéacteurs de type kérosène.

Le carburant HEFA-SPK est à bien des égards une technologie mature et est déjà utilisé dans l’aviation aujourd’hui. Les avions Airbus sont déjà autorisés à voler avec des mélanges à 50 % de HEFA-SPK avec du carburéacteur ordinaire, et cela représente 1 % du carburéacteur utilisé dans le monde. Cependant, pour l’instant, il est encore plus cher que le carburéacteur ordinaire, et la production est limitée, ce qui ralentit son adoption.

Les tests d’Airbus ont été couronnés de succès et s’appuient sur des tests antérieurs qui ont permis d’approuver l’utilisation de mélanges à 50 %. La société espère obtenir des avions certifiés pour utiliser 100% SAF d’ici la fin de la décennie.

Ils ne sont pas non plus la seule entreprise à travailler dans cet espace. Là où Airbus a choisi de faire fonctionner un seul moteur sur SAF, d’autres vont plus loin. Le fournisseur suédois SAF Neste a récemment réalisé un test en partenariat avec ATR et Braathens Regional Airlines. Le test réussi a fait fonctionner les deux moteurs d’un petit avion de ligne régional ATR 72-600 sur SAF. Il s’appuie sur plusieurs tests antérieurs sur des moteurs uniques, et les entreprises espèrent être certifiées pour une utilisation à 100% SAF d’ici 2025.

Dans l’ensemble, il reste encore beaucoup de travail à faire avant que les compagnies aériennes ne fonctionnent qu’avec du carburant durable. La nature conservatrice et soucieuse de la sécurité des réglementations des compagnies aériennes signifie qu’il faudra encore un certain temps avant que le carburant ne soit approuvé pour une utilisation dans toutes les conditions. La capacité de production doit également être augmentée, ainsi que des dispositions prises pour la distribution du carburant aux aéroports. En l’absence de réglementation favorisant son utilisation, les SAF doivent également trouver un moyen de concurrencer les combustibles fossiles sur le prix, ou les gens devront montrer qu’ils sont prêts à payer une prime verte.

Cependant, aucun de ces obstacles n’est insurmontable. Attendez-vous à ce que davantage de vols fonctionnent avec des mélanges SAF à court terme et à voir le carburant prendre entièrement le relais dans certaines applications à l’avenir.

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