Les soins de santé en Amérique système a toujours été bizarre. Pendant la pandémie de Covid-19, c’est devenu absurde. Je suis médecin de laboratoire, et l’une des parties les plus difficiles de mon travail consiste à poser de mauvais diagnostics aux patients – non seulement à cause de la maladie, mais aussi à cause des factures médicales inabordables qui suivent souvent. J’ai régulièrement des patients dont l’état de santé évolue sans contrôle parce qu’ils n’ont pas les ressources pour y remédier. En tant que médecin individuel, cependant, je ne contrôle pas la distribution et le coût des soins médicaux. La vérité est que personne ne contrôle le système de santé. Les soins de santé américains sont une affaire de libre marché. C’est une lutte sans fin entre les particuliers, les hôpitaux et les assureurs pour savoir qui reçoit un traitement et qui en paie.

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Les marchés libres sont des outils puissants pour distribuer efficacement les ressources. Mais ce ne sont pas de la magie, surtout en ce moment. Un marché fonctionnel ne peut pas naître du jour au lendemain pour une maladie qui n’existait même pas l’année dernière. Pire encore, les marchés ne se soucient pas du bien public. Le système de santé américain est peut-être un marché libre, mais ce n’est pas juste. Covid rend cela terriblement clair.

Prenez les tests, par exemple. Le nombre de tests effectués a augmenté de plus d’un ordre de grandeur depuis le printemps dernier, mais nous encore pas assez pour répondre à la demande. Cependant, les privilégiés et les connectés ne semblent pas avoir de problèmes. Le milliardaire Elon Musk récemment tweeté qu’il avait fait successivement quatre tests antigéniques rapides pour Covid, puis envoyé plusieurs tests PCR (avec un délai d’exécution enviable de 24 heures) pour confirmation. Au début, les laboratoires ont été gênés par une Food and Drug Administration à réponse lente. Maintenant, le problème est le manque de ressources. Les tests PCR – la référence en matière de diagnostic Covid – reposent sur des machines coûteuses, plusieurs réactifs chimiques, un personnel hautement qualifié et une pile de «consommables» en plastique bon marché. Tous ces éléments sont encore rares. Les États-Unis peuvent exécuter des millions de tests de PCR Covid-19 chaque jour, mais ce n’est tout simplement pas suffisant compte tenu de l’épidémie en cours. Beaucoup de ces fournitures sont également utilisées pour tester d’autres maladies infectieuses – les retards ne sont donc pas limités à Covid.

Musk est peut-être un exemple excentrique de la façon dont les riches et puissants coupent en avant de la ligne de test, mais il n’est pas le plus grand contrevenant. Plus inconfortable est l’utilisation de tests généralisés pour garder les campus universitaires et les sports professionnels ouverts. Des écoles comme l’Université de l’Illinois peuvent exécuter plus de 10 000 tests par jour, tandis que les maisons de retraite – les endroits les plus durement touchés par la maladie – ont du mal à maintenir leurs délais de traitement acceptables. C’est le système de soins de santé du marché libre des États-Unis au travail: si vous pouvez payer plus ou avoir les bonnes connexions, vous obtenez ce dont vous avez besoin; sinon, vous souffrez.

La pandémie n’avait pas à se dérouler comme ça. Sans le temps de développer la «sagesse du marché», le gouvernement aurait pu intervenir pour coordonner et rationner les ressources de test. Au lieu de cela, la liste des défaillances du marché semble s’allonger chaque jour. La capacité de test n’est pas répartie uniformément, de sorte que certains laboratoires sont inactifs tandis que d’autres sont écrasés sous le volume. Parce que personne ne sait combien de temps durera la pandémie, les laboratoires ne veulent pas investir trop d’argent dans du matériel coûteux qui sera inutile dans un an ou deux. Les prestataires sont laissés à eux-mêmes pour déterminer où envoyer les tests. Beaucoup ont du mal à identifier les laboratoires qui fourniront les délais les plus rapides, les prix les plus bas et les résultats les plus fiables.

Le gouvernement fédéral a pris des mesures timides pour intervenir. Lorsque le test rapide d’antigène du fabricant de tests Abbott a été autorisé, l’administration Trump a immédiatement acheté la quasi-totalité de l’approvisionnement. Les autorités ont depuis tenté de distribuer ces tests par besoin plutôt que par richesse (bien que les maisons de retraite restent réticentes à les utiliser). Le gouvernement a également utilisé la loi sur la production de défense pour accélérer et coordonner les tests et les équipements de protection, mais les experts suggèrent que cela pourrait être fait de manière beaucoup plus agressive, même le service de recherche du Congrès qualifiant l’utilisation de la loi par Trump de «sporadique et relativement étroite».

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Dans une pandémie de marché libre, les laboratoires, les hôpitaux et les patients sont en fait des concurrents. Le profit peut être priorisé par rapport au besoin. Les hôpitaux et les laboratoires ont subi d’énormes pertes financières alors que la pandémie réduisait les procédures électives lucratives. L’expansion rapide des tests Covid a, malgré ses défis, fourni des revenus pour atténuer ces dégâts, mais ce n’est pas suffisant. Les universités, craignant une perte existentielle des revenus de scolarité, feront tout leur possible pour protéger leurs étudiants de l’indignité supposée des cours Zoom.