Tout a commencé avec une presse à injecter Arburg RP300 de 88 tonnes au sous-sol et un peu d’inattention. Larry Berg voulait quelques bouchons en plastique personnalisés pour son GPS Garmin, il a donc fraisé un moule et en a utilisé quelques-uns. Mais il a été distrait et est revenu une heure plus tard pour constater que sa machine en avait fait 400. Au lieu de les jeter, il les a envoyés gratuitement par la poste, mais ensuite il a constaté que les gens ont commencé à lui jeter de l’argent pour gagner plus. Des gens partout dans le monde.

C’est ainsi que le Purple Open Project s’est transformé en un réseau mondial de geeks GPS, vendant des alternatives moulées aux bouchons Garmin bizarres pour s’engager à payer un montant non spécifié, et a fini par produire plus de 350000 bouchons sur 16 ans avant son décès en 2012. Ce est l’histoire d’un hacker d’un hacker, qui voulait pouvoir connecter son GPS à son ordinateur et l’utiliser comme il le souhaitait, et qui a accidentellement créé une entreprise internationale.

Nous avons les outils

Presse de moulage par injection Arburg, vue rapprochée

Larry a étudié l’informatique en Californie, obtenant sa maîtrise au début des années 70. Il a ensuite travaillé pendant quelques années dans l’industrie aérospatiale, programmant de grands mainframes comme le CDC 7700 de Seymour Cray. Il a lancé sa propre entreprise informatique à succès, Purple Computing. Mais après cinq ans, et au milieu d’une «croissance fulgurante», il a décidé de sortir du manège et a choisi une vie plus simple dans les bois du sud de l’Oregon en 1988.

D’une manière ou d’une autre, Larry est devenu propriétaire de la machine de moulage par injection Arburg. Selon les notes de Larry, c’était une pièce substantielle et bien faite de l’artisanat allemand de 1976 – plus de 3 mètres de long, elle pouvait serrer 88 tonnes et injecter 14,5 tonnes.

Alors que la presse fonctionnait bien en mode manuel, le mode automatique ne fonctionnait pas bien. Plutôt que de payer 2000 $ pour entretenir la machine, Larry, comme un véritable hacker, a pris les choses en main. Comme vous l’avez fait à l’époque, il l’a interfacé avec un ordinateur portable Radio Shack Model 100, amélioré avec l’un de ses propres lecteurs de disque Purple Computer. Il a utilisé un tas de relais pour actionner les boutons de la presse et a détecté électriquement les interrupteurs et la position de la pince. Quelqu’un se souvient-il des anciens convertisseurs série vers parallèle et parallèle de Tigertronics?

Un connecteur bizarre

Pourquoi Larry a-t-il lancé ce projet? En raison de son récepteur portable Garmin GPS 45. Garmin a utilisé un connecteur non standard, sinon propriétaire, sur ce modèle et d’autres. C’était un connecteur circulaire à quatre broches transportant une alimentation externe et une interface série NEMA. Si vous vouliez alimenter votre récepteur dans la voiture, le bateau ou la moto, vous aviez besoin de l’un de ces connecteurs. Si vous vouliez connecter votre récepteur à votre ordinateur pour la cartographie ou la journalisation, vous aviez besoin de l’un de ces connecteurs. Les gens faisaient toutes sortes de hacks pour se connecter à ces récepteurs, y compris en découpant des fiches XLR et divers connecteurs circulaires industriels.

Le récepteur GPS 45, complet avec tous les accessoires

Garmin n’a pas vendu les connecteurs correspondants, et leurs câbles préfabriqués coûtaient 30 $ et plus. En raison de toutes les installations variées, aucun câble ne peut vraiment répondre aux besoins de chacun. La longueur du câble et les connecteurs correspondants seraient probablement différents d’un utilisateur à l’autre et d’une installation à l’autre.

Je le sais personnellement, car j’utilisais à l’époque un appareil similaire, le GPS III Plus. J’étais frustré de le déplacer entre deux voitures, ma maison et mon bureau, et c’est comme ça que je suis tombé sur Larry et le POP en premier lieu. Je me souviens encore de m’être dit à l’époque: «Je parie que ses voisins aiment vraiment l’odeur de sa maison les jours de moulage».

Mais ensuite, Larry a accidentellement fabriqué 400 prises Garmin au lieu de cinq. Ces 400 connecteurs sont allés à des personnes de 18 pays différents. Larry et sa petite amie, Ardel, ont été aux prises avec tous les tenants et aboutissants de la réalisation de produits internationaux et ont finalement appris à expédier partout dans le monde, à l’exception de Bora-Bora. Mais le projet ne s’est pas arrêté là. Les demandes de connecteurs GPS violets ont commencé à affluer de partout.

Le produit fini – un kit de connecteur GPS violet

Plutôt que de renvoyer ces gens, Larry a décidé de répondre à la demande et a établi un système de «promesse». Il vous a demandé de lui envoyer quelques dollars, un peu comme un pourboire dans un restaurant, ou tout ce que vous pensiez que la prise valait – après avoir reçu le colis et que vous pourrez inspecter la qualité vous-même.

Avant longtemps, il expédiait plus de 1 000 connecteurs par mois dans le monde entier. Mais payer les frais de port sur chaque kit de prise était absurde. Un réseau lâche de distributeurs de stockage s’est créé, appelé «pfrancs» (Franchises POP), le terme «phranchisee» étant rejeté comme trop long à taper. Finalement, il y avait plus de 60 pfrancs situés dans plus de 48 pays, conservant des stocks locaux partout dans le monde.

Vers le GPS 45 et au-delà

Non content de se reposer sur ses lauriers violets, Larry a continué d’élargir son offre de connecteurs GPS. Alors que la prise d’origine fonctionnait avec plus d’une douzaine de variétés de récepteurs GPS Garmin, de nouveaux modèles arrivaient. Il a fabriqué de nouveaux moules pour les prises qui se connectaient aux récepteurs GPS eMap et eTrex ainsi qu’à la radio Rino. Le réseau pfranc a également commencé à offrir d’autres services, comme des assemblages de câbles personnalisés dont le prix était adapté aux amateurs. Ce n’était pas très difficile pour Larry, qui avait breveté un câble de données similaire des années plus tôt pour les calculatrices Casio, appelé PC-Link.

Mais finalement, la demande pour ces produits a chuté. Les fabricants de récepteurs GPS sont finalement passés à des interfaces plus standard. J’ai juste vérifié quelques récepteurs Garmin, et ils utilisaient tous soit micro ou mini-USB ou sans fil. De plus, avec la croissance des smartphones compatibles GPS, je soupçonne que le besoin de récepteurs GPS autonomes a diminué, sauf pour les applications spécialisées.

La vie d’un hacker

Je ne pense pas que le ralentissement des ventes de Garmin ait du tout dérangé Larry. Il était juste là pour aider, après tout. Et il avait investi 0,07 $ pour chaque prise vendue dans un fonds, et prévoyait de réunir tous les «pfrancs» en 2017 pour regarder l’éclipse. C’est une honte qui ne se produirait jamais.

Mais ce n’est pas comme si les pfrancs étaient la seule passion de Larry. On ne s’attend pas à moins du genre de gars qui remet à neuf une machine à injecter automatique industrielle dans son sous-sol pour rire. En effet, il semble qu’il aimait aussi les moteurs à réaction faits maison, les avions ultralégers et éventuellement un hélicoptère à moteur à réaction, dont il a naturellement pris une vidéo lorsqu’il s’est rendu pour la première fois chez son voisin.

Le plus étonnant, du moins pour les visiteurs de la maison de Larry, était sa terrasse. Il avait une belle vue sur la rivière, mais descendait également 25 m en bas de la colline jusqu’à la berge, sur des rails. Apparemment, parfois sans avertissement.

J’ai vraiment aimé lire les anciens journaux de construction et le site Web de Larry. C’était un homme unique et vraiment intéressant. Voici ce qu’il a dit à propos de tout ce projet en 1996, les fautes de frappe et tout:

«… Est-ce cool? Un gars, moi et sa fille, Ardel (qui pense que je suis fou mais qui travaille pour nous de toute façon), et Internet, créons des relations de travail de confiance entre des personnes qui créent une nouvelle façon de transporter des objets physiques de ma machine à mouler vers vous, rapide, facile et presque gratuit. »

Je pense que nous pouvons tous être d’accord – c’est cool.

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