Bari retourna à la table du petit déjeuner, le goût de chocolat amer et crayeux sur sa langue. «Je suppose que oui», dit-il à Mari.

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Ils ont fait l’amour le troisième jour de leur rencontre et le quatrième, mais la deuxième fois, Bari a été distrait. Ma avait 13 ans et avait subi une chute qui avait failli lui fracturer le bassin. Il ne pouvait toujours pas croire qu’il avait oublié de sécuriser le tapis du salon. Ce qui lui rappela qu’il avait encore besoin d’installer les poignées de la salle de bain. Sentant son humeur, Mari l’attira contre lui et lui murmura: «Reste. N’y allez pas »mais, à mi-course, il était déjà à Saddar Bazaar avec une escorte humaine, se disputant avec un vendeur sur le prix des luminaires en aluminium. Il ne pouvait pas s’éloigner de plus de quelques secondes de bateau, mais quand il cligna des yeux, il vit que Mari s’était éloigné de lui.

« Quoi? » il a dit.

«Vos élèves», dit-elle en le regardant du bout du lit. «Ils se dilatent, tu sais.

Il ne savait pas. «Je voulais m’assurer qu’elle était en sécurité.»

Elle hocha la tête, les yeux lointains. « Je comprends. »

Ils sont restés amicaux, mais n’ont pas fait l’amour après cela.

Bari a commencé à avoir des maux de tête. Enfant, il a eu des migraines avec une phase prémonitoire: son humeur a changé avant l’apparition d’un mal de tête. Cela a été suivi par un engourdissement dans son bras gauche et finalement une éruption de douleur dans sa région occipitale. Ces maux de tête interplanétaires, cependant, étaient différents. Ils se sont produits après chaque voyage et ont été suivis de pulsations derrière ses yeux, de fatigue et de brouillard cérébral. Il se sentit à la fois en cage et déraciné, comme si la gravité l’avait abandonné et flottait à l’intérieur d’un ballon. Chroniquement en décalage horaire, pensa-t-il. Son esprit était tendu comme de la tire. Parfois, il ne se souvenait pas s’il était sur le point d’aller chez Ma ou s’il l’avait déjà été.

Mari l’a remarqué. «Tu n’as pas l’air si beau», lui dit-elle dans la salle d’exercice, où il traînait péniblement après un ballon de football.

Il lui a donné un coup de pied dans le ballon et le mouvement lui a donné le vertige. « Je vais bien. Tout simplement ne pas trop bien dormir. »

«Eh bien, tu es avec elle la moitié de la nuit, n’est-ce pas?

«Mon hygiène de sommeil est parfaite ici.»

« Vous pensez que votre cerveau se soucie? » Elle lui lança le ballon. «Bari, je ne peux pas imaginer le genre de tension que subit votre esprit en vivant pratiquement dans deux dimensions. Tu as besoin d’une pause. Prendre un jour de congé. »

Bien sûr, absolument, lui dit-il. Excellente idée.

Mais bien sûr qu’il ne l’a pas fait.

Au fil des jours / années, les frontières entre ici et là devenaient poreuses. Un clin d’œil et il serait dans la cuisine de Ma en train de retirer le roti du four. Un autre et elle serait assise dans sa chaise de cabine à bord du vaisseau, se balançant d’avant en arrière, chuchotant des désirs au sujet de son père et de leur maison d’enfance. Elle était à ses côtés quand ils se promenaient le long de la digue peinte par des graffitis de New Karachi, et avec lui devant le hublot du navire, regardant l’obscurité au-delà.

Au-delà de ces étoiles scintillent d’autres mondes, au-delà de cette épreuve d’autres tribulations d’amour.

Certaines nuits, il haletait de réveil, sûr que sa mère était morte. Il se dirigeait vers la chambre de sa mère et se tenait dans le noir, regardant sa poitrine bégayer, frêle comme une pâte aplatie pera. Lorsque la lumière du matin bailla dans la pièce, c’était lui qui était couché dans ce lit, ou un autre lit dans un endroit différent, surveillé par lui-même.

Quand il a parlé à Mari des épisodes nocturnes, elle lui a recommandé de parler au médecin du navire, de faire une étude sur l’apnée du sommeil.

Bari a appris que s’il prenait de la mélatonine avant de dormir, l’osmose hypnogogique avait tendance à se dissiper. Ma ne s’asseyait plus sur la chaise de sa cabine, se murmurant pour elle-même – ni ne se retrouverait soudainement à ses côtés alors qu’il ne l’avait pas prévu. Il pouvait fermer les yeux et ne pas être attiré, comme une marée agitée, vers la lune de son existence.

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