Alors que Sandstorm tournait le premier virage et commençait à disparaître dans le désert ouvert, son scanner laser a détecté un chemin dégagé devant lui, et ses données cartographiques détaillées indiquaient qu’il était temps d’appuyer sur l’accélérateur. Les roues de Sandstorm ont tourné, soulevé la poussière et l’ont emportée à plus de 30 mi / h.

Pour Chris Urmson et ses coéquipiers, le moment a résonné. C’était la première fois qu’ils laissaient leur robot hors de vue et hors de leur contrôle. Ils ne pouvaient plus rien faire. Plus de tests, plus de fixations. Sandstorm terminerait le cours, ou non. Et son premier gros test était juste à quelques kilomètres d’avance. Le truc pour se lever et franchir la crête de Daggett était de maîtriser les lacets, les virages en épingle à cheveux si serrés que suivre un chemin GPS seul pouvait facilement envoyer un véhicule tomber du chemin et descendre des centaines de pieds. Ainsi pourrait un capteur mal aligné ou un certain nombre de problèmes logiciels. Si vous pouviez franchir cet obstacle, cependant, c’était de retour sur un terrain plat et des routes principalement dégagées, une navigation presque douce jusqu’à Primm.

Au cours des 20 minutes suivantes, trois autres véhicules ont quitté la porte, suivant la piste de Sandstorm. On aurait dit que Tether allait avoir une vraie course, même après quelques performances très instables lors de la ronde de qualification. Puis les problèmes ont commencé.

Le sixième hors ligne était Axion Racing, un groupe d’amis de San Diego, financé par un investisseur dans une entreprise importatrice d’eau en bouteille de Micronésie. Au cours de l’année précédente, Melanie Dumas, une ingénieure qui avait qualifié le Grand Challenge d’impossible et qui ne valait pas la peine d’être essayée, avait vu son scepticisme et sa réticence se transformer en un optimisme grandissant.

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Le guide WIRED des voitures autonomes

Comment une course chaotique de skunkworks dans le désert a lancé ce qui est sur le point d’être une industrie mondiale en plein essor.

Elle avait vu la Jeep de son équipe rouler sur ce genre de terrain et bien conduire. Elle pensait même qu’avec un peu de chance, cela pourrait dépasser la tempête de sable de Carnegie Mellon. Lorsque le drapeau a agité, la Jeep s’est retirée de la goulotte et a fait le premier virage en douceur. Mais à l’approche de la première porte étroite, il se retourna. Tout autour de. Il n’y avait aucune raison évidente pour la volte-face. Peut-être que les capteurs avaient jugé l’ouverture trop serrée. Peut-être que quelque chose d’autre avait agi. Cela n’avait pas d’importance. Alors que la Jeep retournait à la ligne de départ, renvoyant son véhicule de poursuite en arrière comme un secondeur, Darpa a frappé son arrêt d’urgence. Le Grand Challenge d’Axion était terminé en quelques secondes. Dumas était dévasté.

Le prochain était le Cajunbot à six roues de l’Université de Louisiane. Il a frappé un mur en sortant de la goulotte, se mettant hors de combat. Il a été suivi par la baignoire d’un bot d’Ensco. Pendant que le drapeau agita, il resta figé pendant quelques secondes, roula en avant, s’arrêta, puis repartit. Il a dérivé vers la gauche, où le bord de la route s’est incliné vers le haut, s’inclinant d’un côté avant de revenir sur un terrain plat. Puis il est reparti à gauche, cette fois trop loin. Il s’est retourné et a atterri sur le côté, à 1000 pieds dans un parcours de 142 milles. La course entière a duré 1 minute et 6 secondes.

Un groupe d’étudiants du lycée Palos Verdes avait passé la nuit précédant la course à se démener pour réparer les commandes de direction de leur véhicule. Au dernier moment, ils ont opté pour une solution qu’ils espéraient fonctionner, sans avoir le temps de la tester. Leur prière est restée sans réponse. Leur entrée, Doom Buggy, n’a jamais tourné du tout. Il s’est déroulé en ligne droite et, après 50 mètres, a heurté une barrière en béton.

SciAutonics I, dirigé par un ingénieur qui avait travaillé sur les efforts de conduite autonome de l’Allemagne dans les années 1980, a vu son VTT sortir des sentiers battus, pour ne jamais revenir. (Le SciAutonics II a parcouru environ sept miles avant de rester coincé sur un remblai.) Le Cimar de l’Université de Floride s’est écarté d’un demi-mile et s’est emmêlé dans une clôture métallique. Terramax, le camion militaire à six roues de 14 tonnes, vert lime, a parcouru 1,2 mile avant de se retrouver coincé entre une paire de petits buissons que ses capteurs ont pris pour des obstacles immobiles. Fatigué de le voir faire des va-et-vient comme un conducteur essayant de s’échapper d’un espace de stationnement parallèle incroyablement étroit, Tony Tether a ordonné la mise à mort.

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