Le chemin de la modernisation de la Chine a, pendant des siècles, traversé ma ville natale

En 1957, Yang et Tsung-Dao Lee, un autre diplômé chinois de l’Université de Chicago, ont remporté le prix Nobel pour avoir proposé que lorsque certaines particules élémentaires se désintègrent, elles le font d’une manière qui distingue la gauche de la droite. Ils ont été les premiers lauréats chinois. S’exprimant lors du banquet Nobel, Yang a noté que le prix avait été décerné pour la première fois en 1901, la même année que le protocole Boxer. « Alors que je me tiens ici aujourd’hui et que je vous en parle, je suis très conscient du fait que je suis à plus d’un titre un produit des cultures chinoise et occidentale, en harmonie et en conflit », a-t-il déclaré.

Yang est devenu citoyen américain en 1964 et a déménagé à l’Université Stony Brook à Long Island en 1966 en tant que directeur fondateur de son Institut de physique théorique, qui a plus tard été nommé d’après lui. Alors que les relations entre les États-Unis et la Chine commençaient à se dégeler, Yang a visité son pays natal en 1971, son premier voyage en un quart de siècle. Beaucoup de choses avaient changé. La santé de son père était défaillante. La Révolution culturelle faisait rage, et la science occidentale et la tradition chinoise avaient été considérées comme une hérésie. Beaucoup d’anciens collègues de Yang, dont Huang et Deng, ont été persécutés et forcés d’effectuer des travaux forcés. Le lauréat du prix Nobel, en revanche, a été reçu comme un dignitaire étranger. Il a rencontré des responsables aux plus hauts niveaux du gouvernement chinois et a plaidé en faveur de l’importance de la recherche fondamentale.

Dans les années qui suivirent, Yang visita régulièrement la Chine. Dans un premier temps, ses voyages ont attiré l’attention du FBI, qui considérait les échanges avec des scientifiques chinois comme suspects. Mais à la fin des années 1970, les hostilités avaient diminué. Mao Zedong était mort. La Révolution culturelle était terminée. Pékin a adopté des réformes et des politiques d’ouverture. Les étudiants chinois pouvaient partir étudier à l’étranger. Yang a aidé à lever des fonds pour que des universitaires chinois viennent aux États-Unis et pour que des experts internationaux se rendent à des conférences en Chine, où il a également aidé à établir de nouveaux centres de recherche. À la mort de Deng Jiaxian en 1986, Yang a écrit un éloge émouvant pour son ami, qui avait consacré sa vie à la défense nucléaire de la Chine. Il se terminait par une chanson de 1906, l’une des préférées de son père : «[T]es fils de Chine, ils tiennent le ciel en l’air d’une seule main… Le cramoisi ne se fane jamais de leur sang versé dans le sable.

lauréats du prix Nobel
Yang (assis, à gauche) avec d’autres lauréats du prix Nobel (dans le sens des aiguilles d’une montre à partir de la gauche) Val Fitch, James Cronin, Samuel CC Ting et Isidor Isaac Rabi

ENERGY.GOV, DOMAINE PUBLIC, VIA WIKIMEDIA

Yang a pris sa retraite de Stony Brook en 1999 et est retourné en Chine quelques années plus tard pour enseigner la physique aux étudiants de première année à Tsinghua. En 2015, il a renoncé à sa citoyenneté américaine et est devenu citoyen de la République populaire de Chine. Dans un essai à la mémoire de son père, Yang a raconté sa décision antérieure d’émigrer. Il a écrit: « Je sais que jusqu’à ses derniers jours, dans un coin de son cœur, mon père ne m’a jamais pardonné d’avoir abandonné ma patrie. »


En 2007, alors qu’il avait 85 ans, Yang s’est arrêté dans notre ville natale un jour d’automne et a donné une conférence à mon université. Mes colocataires et moi avons attendu en dehors de la salle des heures à l’avance, gagnant de précieuses places dans l’auditorium bondé. Il est monté sur scène sous un tonnerre d’applaudissements et a fait une présentation en anglais sur son travail de lauréat du prix Nobel. J’étais un peu perplexe quant à son choix de langue. L’un de mes colocataires marmonna, se demandant si Yang était trop doué pour parler dans sa langue maternelle. Nous écoutions néanmoins avec attention, reconnaissants d’être dans la même pièce que le grand savant.

Diplômé de l’université et étudiant en physique, je me préparais à postuler pour une école supérieure aux États-Unis. J’avais été élevé avec l’idée que le meilleur de la Chine quitterait la Chine. Deux ans après avoir entendu Yang en personne, je me suis moi aussi inscrit à l’Université de Chicago. J’ai obtenu mon doctorat en 2015 et je suis resté aux États-Unis pour des recherches postdoctorales.

Des mois avant que je fasse mes adieux à ma patrie, le gouvernement central a lancé son programme phare de recrutement à l’étranger, le Plan des mille talents, encourageant les scientifiques et les entrepreneurs technologiques à s’installer en Chine avec la promesse d’une généreuse compensation personnelle et d’un solide financement de la recherche. Au cours de la décennie qui a suivi, des dizaines de programmes similaires ont vu le jour. Certains, comme Mille Talents, sont soutenus par le gouvernement central. D’autres sont financés par les municipalités locales.

La poursuite agressive par Pékin de talents formés à l’étranger est un indicateur de la nouvelle richesse et de l’ambition technologique du pays. Bien que la plupart de ces programmes ne soient pas exclusifs aux personnes d’origine chinoise, le matériel promotionnel fait régulièrement appel aux sentiments d’appartenance nationale, appelant la diaspora chinoise à rentrer chez elle. Des caractères chinois rouges en gras ont titré la page Web du Plan des Mille Talents : « La patrie a besoin de vous. La patrie vous accueille. La patrie place son espoir en toi.

De nos jours, cependant, le site Web n’est pas accessible. Depuis 2020, les mentions du Plan Mille Talents ont largement disparu de l’internet chinois. Bien que le programme continue, son nom est censuré sur les moteurs de recherche et interdit dans les documents officiels en Chine. Depuis les dernières années de l’administration Obama, le recrutement à l’étranger du gouvernement chinois fait l’objet d’un examen minutieux de la part des forces de l’ordre américaines. En 2018, le ministère de la Justice a lancé une initiative chinoise destinée à lutter contre l’espionnage économique, en mettant l’accent sur les échanges universitaires entre les deux pays. Le gouvernement américain a également imposé diverses restrictions aux étudiants chinois, raccourcissant leurs visas et refusant l’accès aux installations dans les disciplines jugées «sensibles».

Ma mère a peur que les frontières entre les États-Unis et la Chine soient à nouveau fermées comme elles l’étaient pendant la pandémie, fermées par des forces tout aussi invisibles qu’un virus et encore plus meurtrières.

Il y a de vrais problèmes de comportement illicite dans les programmes de talents chinois. Plus tôt cette année, un chimiste associé à Thousand Talents a été reconnu coupable dans le Tennessee d’avoir volé des secrets commerciaux pour des doublures de canettes de boissons sans BPA. Un chercheur d’un hôpital de l’Ohio a plaidé coupable d’avoir volé des modèles d’isolement d’exosomes utilisés dans le diagnostic médical. Certains scientifiques basés aux États-Unis ont omis de divulguer des revenus supplémentaires en provenance de Chine dans les propositions de subventions fédérales ou dans les déclarations de revenus. Ce sont tous des cas de cupidité ou de négligence individuelle. Pourtant, le FBI les considère comme faisant partie d’une « menace chinoise » qui exige une réponse « de l’ensemble de la société ».

L’administration Biden envisagerait des modifications à l’Initiative chinoise, que de nombreuses associations scientifiques et groupes de défense des droits civiques ont qualifié de « profilage racial ». Mais aucune annonce officielle n’a été faite. De nouveaux cas ont été ouverts sous Biden; les restrictions sur les étudiants chinois restent en vigueur.

Vu de Chine, les sanctions, les poursuites et les contrôles à l’exportation imposés par les États-Unis ressemblent à des poursuites du « harcèlement » étranger. Ce qui a changé au cours des 120 dernières années, c’est le statut de la Chine. Ce n’est plus un empire qui s’effondre mais une superpuissance montante. Les décideurs politiques des deux pays utilisent un langage techno-nationaliste similaire pour décrire la science comme un outil de grandeur nationale et les scientifiques comme des atouts stratégiques en géopolitique. Les deux gouvernements poursuivent l’utilisation militaire de technologies telles que l’informatique quantique et l’intelligence artificielle.

« Nous ne recherchons pas le conflit, mais nous accueillons une concurrence féroce », a déclaré le conseiller à la sécurité nationale Jake Sullivan lors du sommet de l’Alaska. Yang Jiechi a répondu en affirmant que les affrontements passés entre les deux pays n’avaient fait que nuire aux États-Unis, tandis que la Chine s’en sortait.

Une grande partie du public chinois savoure la perspective de rivaliser avec les États-Unis. Prenez un dicton populaire de Mao : « Ceux qui prendront du retard seront battus ! » L’expression provient d’un discours de Joseph Staline, qui a souligné l’importance de l’industrialisation pour l’Union soviétique. Pour le public chinois, largement inconscient de ses origines, il évoque le passé récent, lorsqu’une Chine faible a été pillée par des étrangers. Quand j’étais petit, ma mère répétait souvent l’expression à la maison, distillant un siècle d’humiliation nationale en une motivation personnelle pour l’excellence. Ce n’est que plus tard, à l’âge adulte, que j’ai commencé à remettre en question la logique sous-jacente : une compétition entre nations a-t-elle un sens ? Par quelle métrique et dans quel but ?