En mars dernier, Osie V. Combs Jr., OE 77, SM 77, a convoqué une réunion avec ses collègues de Pacific Engineering Inc. (PEI), un petit entrepreneur de défense basé au Nebraska. «Nous avons demandé comment nous pourrions utiliser nos connaissances et nos capacités pour aider à mener la guerre contre le covid-19», explique Combs, le président de l’entreprise, qui a pris sa retraite de la marine américaine en tant que contre-amiral. «Parce que c’est une guerre. Et vous ne pouvez pas combattre la guerre d’aujourd’hui avec les armes d’hier.

Osie V. Combs Jr., OE '77, SM '77

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Sept mois plus tard, l’Île-du-Prince-Édouard a livré le premier des 10 sites indépendants de test covid au ministère de la Santé et des Services sociaux du Nebraska. Construites à partir de matériaux composites légers mais robustes, similaires aux matériaux utilisés par l’Île-du-Prince-Édouard pour fabriquer des composants militaires, les plates-formes médicales portables rapides à la demande de la société ont permis au gouvernement de l’État du Nebraska de continuer à offrir des tests rapides pendant les mois d’hiver glaciaux, y compris à l’Université de Campus Lincoln du Nebraska. Ils ont également été déployés par la nation tribale Winnebago. Les gousses sont chauffées, configurées pour protéger contre la contagion virale et conçues pour résister à des vents allant jusqu’à 120 miles par heure. Chaque unité autonome peut tester jusqu’à 320 personnes par jour. Sur un site avec plusieurs unités de service à l’auto, l’État du Nebraska a servi jusqu’à 1 200 voitures par jour.

«Nous savions qu’il y avait de nombreux endroits sans hôpitaux ni cliniques qui avaient besoin de ce service», dit Combs. «C’était l’arme que nous pouvions donner aux gens sur les lignes de front.»

Né à Longview, Texas, Combs a obtenu son baccalauréat en génie électrique de la Prairie View A&M University dans le cadre de sa Naval Reserve Officer Training Corp. Son père et son oncle avaient servi pendant la Seconde Guerre mondiale. «Je suis entré dans l’armée debout sur les épaules de ces deux géants», dit-il. Après avoir obtenu son diplôme en 1971, Combs a servi dans la marine américaine pendant une période qui comprenait deux tournées sur un porte-avions dans les eaux de combat au large du Vietnam. Un jour à bord du navire, il a reçu un appel téléphonique d’un officier du bureau d’affectation navale, lui ordonnant de postuler au Département de génie océanique du MIT (créé à l’origine comme le Département d’architecture navale en 1893 et ​​qui fait maintenant partie du Département de génie mécanique) . «J’ai cliqué sur mes talons et j’ai dit:« Oui monsieur », dit-il.

Combs a été stupéfait lorsqu’il est arrivé sur le campus du MIT en 1974. «J’ai failli tomber à genoux quand j’ai compris la qualité de ce qu’on m’offrait là-bas», se souvient-il. «J’étais un peu en retard au début. Mais je suis quelqu’un qui s’est frayé un chemin à travers l’université en creusant des fossés sous le chaud soleil d’été. À ma deuxième année, je tirais même. Et à ma troisième année, j’ai commencé la voile.

Après avoir obtenu son diplôme, Combs a rapidement gravi les échelons de la marine américaine. Il a dirigé l’équipe qui a conçu le sous-marin de classe Seawolf et a construit et livré le véhicule à grande échelle (LSV), le premier sous-marin autonome / sans pilote de la Marine. Il a également été architecte en chef de «Technologie de l’information pour le 21e siècle», le document qui dirige la stratégie de la Marine pour le développement et les applications informatiques. Dans sa dernière affectation, il a supervisé toutes les constructions et réparations des navires de la Marine. En 1999, il a pris sa retraite de l’armée et est entré dans le secteur privé.

Livré avec pods
Combs (centre) et fonctionnaires du Nebraska, y compris le gouverneur Pete Ricketts (troisième à partir de la gauche) avec une capsule de test.

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Combs, qui a promu l’enseignement des STEM tout au long de sa carrière, a été membre de la MIT Corporation de 1997 à 2002. Il est actif en tant que membre fondateur de Generation Redirect, qui a parrainé plus de 50 élèves du secondaire appartenant à des minorités pour assister à des séances de mentorat à meilleures écoles STEM, y compris le MIT, et gère un autre programme qui encadre les étudiants de la cinquième année au collège et au-delà.

Bien que Combs n’imaginait pas qu’il dirigerait la construction de laboratoires mobiles de dépistage des virus lorsqu’il a rejoint l’Île-du-Prince-Édouard en 2017, «j’ai été formé pour ne pas avoir peur de relever un défi», dit-il. «La plupart des gens regardent une pièce de monnaie et voient les deux faces, face ou face. Mais il y a aussi l’avantage. Et c’est dans ces espaces le long du bord que se produisent les véritables innovations et inventions. C’est ce que j’ai retenu du MIT: la liberté d’oser travailler dans les espaces que la plupart des gens ne pensent pas regarder.