Les neuf derniers mois – la longue marche de 2020 – ont été une litanie de catastrophes: coronavirus pandémique, incendies de forêt incontrôlés, punition des ouragans et un derecho, violence paramilitaire lors de manifestations pour la justice raciale. Mais au milieu de tout cela, au milieu d’un brouillard de désinformation planant au-dessus de tout, il est facile d’oublier qu’en janvier et février, tout le monde savait que de mauvaises choses arrivaient, mais pas quelles étaient ces mauvaises choses. Un virus sortait de Chine et se propageait dans le monde entier, et pendant que les scientifiques se précipitaient pour comprendre ce qui se passait, un enfant de 17 ans de l’État de Washington est devenu l’un des premiers à apporter des éclaircissements – à mettre un nom à peur et aide à le comprendre.

Avi Schiffmann était déjà un programmeur passionné. Il avait construit un outil de web-scraping simple mais robuste pour rassembler les statistiques sportives de son lycée. En janvier, lorsque Covid-19 a commencé à se propager – avant même que la maladie n’ait un nom officiel – Schiffmann s’est rendu compte qu’il pouvait aider. «Je n’ai trouvé aucun autre tracker Covid», a-t-il déclaré aujourd’hui à Megan Molteni, rédactrice scientifique principale de WIRED, lors d’une interview pour l’événement virtuel WIRED25. «Le domaine de mon site Web,« ncov2019 », est un peu difficile à dire et ridicule, mais c’était le nom officiel du virus à l’époque.»

Ce que Schiffmann a pu trouver était soit difficile à lire (parce qu’il était mal conçu) soit difficile à comprendre (parce qu’il ne parlait pas le mandarin). «J’ai pensé que ce serait cool de simplement créer un tableau de bord pour suivre cela», dit Schiffmann.

Il avait raison. C’était cool. Chaque film sur une catastrophe montre des centres de commandement de crise gérés par le gouvernement avec des écrans géants à l’avant qui affichent des cartes et des chiffres en réponse à des commandes telles que «Sitrep!» et « Vue tactique! » Le Web en regorge maintenant, mais dans les premiers mois de 2020, il est juste de dire que personne ne savait ce qui se passait, jusqu’à ce que Schiffmann commence à extraire des données de divers sites Web d’agences nationales de santé. La Chine et la Corée du Sud en ont eu de bons. Le site d’origine ne lui a pris que quelques jours à construire; il était basé sur le tracker sportif. Et puis son trafic a commencé à monter en flèche.

Il s’est étendu – à tous les 195 pays, éventuellement, plus les ventilations régionales en leur sein, où il a pu trouver les données. «Chaque jour, pendant des mois et des mois, de nouveaux pays étaient infectés. C’était donc de nouveaux racleurs Web. Les choses changeaient de format », dit Schiffmann. «En mars, chaque jour était quelque chose de nouveau.» Mauvais élève autoproclamé, il a commencé à se faire gronder par ses professeurs pour avoir travaillé sur le site au lieu de faire attention en classe.

Cela en valait la peine, cependant. Le travail de Schiffmann apportant de la clarté à la pandémie a remporté le titre de Personne de l’année aux Webby Awards. Il a participé au Daily Show.

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Tout cela signifie qu’il est maintenant temps de se tourner vers la quantification d’une autre catastrophe potentielle. Schiffmann dit à Molteni que son prochain projet, qui fera ses débuts dans quelques jours, rassemblera et rendra compréhensibles des informations sur l’élection présidentielle. «J’ai l’impression que beaucoup de gens veulent en savoir plus sur les politiques actuelles des candidats», dit-il. «Si vous visitez les sites Web de la campagne de Trump ou de Biden, il est vraiment difficile de trouver les informations que vous voulez.» Schiffmann dit que son site plongera plus profondément dans les politiques et même les propositions de budget, plutôt que d’offrir juste (comme il le dit) quelques citations. Et, comme son tracker Covid, ce sera « fait d’une manière intéressante qui ne ressemble pas à une page Web gouvernementale ennuyeuse. »

Étant donné que le taux de participation électorale chez les jeunes a tendance à être assez faible (bien que le nombre de votants de 18 à 29 ans ait augmenté de 79% entre 2014 et 2018), une meilleure information ne peut qu’être utile.

Mais attendez. Schiffmann sera-t-il même assez vieux pour voter en novembre?

«Je le ferai, en fait. J’aurai 18 ans le 26 octobre, donc je suis plutôt excité à ce sujet », dit-il. «Je viens à peine de faire la coupe.» C’est une bonne nouvelle; la lutte pour la démocratie et la connaissance a besoin de tous les soldats qu’elle peut obtenir.


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