David Cox, le co-directeur d’un prestigieux laboratoire d’intelligence artificielle à Cambridge, Massachusetts, était en train de numériser une bibliographie informatique en ligne en décembre quand il a remarqué quelque chose d’étrange – son nom figurant comme auteur aux côtés de trois chercheurs en Chine qu’il ne connaissait pas sur deux articles qu’il n’a pas reconnu.

Au début, il n’y pensait pas beaucoup. Le nom Cox n’est pas rare, alors il a pensé qu’il devait y avoir un autre David Cox faisant des recherches sur l’IA. «Ensuite, j’ai ouvert le PDF et j’ai vu ma propre photo me regardant», dit Cox. «C’était incroyable.»

On ne sait pas à quel point ce type de fraude académique peut être répandu, ni pourquoi quelqu’un inscrirait comme co-auteur une personne non impliquée dans la recherche. En vérifiant d’autres articles écrits par les mêmes auteurs chinois, WIRED a trouvé un troisième exemple, où la photo et la biographie d’un chercheur du MIT étaient répertoriées sous un nom fictif.

Cela peut être un effort pour augmenter les chances de publication ou gagner du prestige académique, dit Cox. Il dit avoir entendu des rumeurs selon lesquelles des universitaires chinois se seraient vu offrir une récompense financière pour avoir publié avec des chercheurs de prestigieuses institutions occidentales.

Quelle qu’en soit la raison, il met en évidence les faiblesses de l’édition académique, selon Cox et d’autres. Cela reflète également un manque plus large de règles concernant la publication d’articles en IA et en informatique en particulier, où de nombreux articles sont publiés en ligne sans examen préalable.

«Ce truc ne serait pas si nuisible s’il ne sapait pas la confiance du public dans l’examen par les pairs», dit Cox. «Cela ne devrait vraiment pas arriver.»

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Cox, qui dirige le MIT-IBM Watson AI Lab, une collaboration qui explore les défis fondamentaux de l’IA, a été crédité en tant que co-auteur de deux articles dans la revue spécialisée. Cluster Computing. Un article concernait une méthode d’apprentissage automatique pour protéger les réseaux mobiles contre les cyberattaques; un autre a décrit un programme de mise en réseau pour un système de transport intelligent à Macao.

Le papier identifié par WIRED, sur un autre projet de transport intelligent, répertorié comme un auteur «Bill Franks», prétendument professeur au département de génie électrique du MIT. Il n’y a pas de Bill Frank dans le département de génie électrique du MIT. Le papier, qui est apparu dans Transactions IEEE sur l’informatique industrielle, a montré une biographie et une photographie d’un vrai professeur du MIT, Saman Amarasinghe, à côté du faux nom. Amarasinghe n’a pas répondu aux demandes de commentaires par e-mail et par un porte-parole du MIT.

Les trois articles ont depuis été retirés et les éditeurs disent qu’ils enquêtent. Mais Cox était furieux que les revues publient quelque chose de si manifestement faux en premier lieu. Il dit que l’IEEE a rapidement retiré la liste de Bill Franks.

«Notre enquête a révélé des preuves d’une violation des politiques de l’IEEE et, conformément à nos procédures éditoriales, l’article en question a été retiré», déclare Monika Stickel, directrice de la communication d’entreprise et du marketing de la marque à l’IEEE.

Mais Cox dit que ce n’est que lorsqu’il a menacé de poursuites judiciaires que Springer Nature, l’éditeur de Cluster Computing, a retiré son nom des deux papiers et a émis une rétractation. On lui a dit que le journal avait reçu un e-mail le confirmant en tant qu’auteur, bien que cela provienne d’une adresse Hotmail.

«Le défi fondamental auquel nous sommes confrontés est que l’édition fonctionne depuis des décennies sur la confiance», déclare Suzanne Farley, directrice de l’intégrité de la recherche chez Springer Nature. «Malheureusement, il est devenu clair que certains individus et groupes ont l’intention de tromper et d’abuser de cette confiance, ainsi que des cas dans lesquels il y a des erreurs honnêtes et des malentendus.»

Farley dit que parfois les universitaires n’utilisent pas d’adresse e-mail institutionnelle, auquel cas des efforts sont faits pour confirmer que l’adresse et l’auteur sont légitimes.

Selon Retraction Watch, un site Web qui suit les cas de fraude académique, l’un des auteurs chinois, Daming Li, un chercheur affilié à l’Université de la ville de Macao, a imputé la situation à un auteur junior, Xiang Yao, affilié à une entreprise. Développement scientifique et technologique de Zhuhai Da Hengqin. Li a déclaré à la publication que Yao avait ajouté le nom de Cox après avoir «écouté ses bonnes idées» et a déclaré que le chercheur avait été licencié. Li et Yao n’ont pas répondu aux demandes de commentaires envoyées par courrier électronique.