Si vous regardiez la série originale Star Trek, vous supposeriez qu’il n’y avait aucun moyen pour la Fédération de travailler avec les Klingons. Pourtant, dans les séries ultérieures, les deux sont devenus de grands alliés malgré leurs différences culturelles. Il fut un temps où il semblait que les États-Unis et la Russie ne seraient jamais amis – autant que les nations peuvent l’être. Pourtant, aujourd’hui, les deux puissances coopèrent sur plusieurs fronts.

Un domaine de coopération notable est celui des vols spatiaux, et c’était aussi l’un des premiers domaines où les deux ont pu se rencontrer de manière coopérative, se rencontrant pour la première fois en orbite, à 135 milles de haut. La mission marque également le voyage ultime du vaisseau spatial Apollo, un retour dans l’espace pour les astronautes les plus chanceux de l’URSS et le vol inaugural du plus ancien astronaute de la NASA. La possibilité de relier des capsules américaines et soviétiques dans l’espace ouvrirait la voie à la Station spatiale internationale. La mission Apollo-Soyouz n’était rien sinon historique, mais aussi plus pertinente que jamais alors que de plus en plus de nations deviennent spatiales.

Une guerre froide

Les Russes et les Américains avaient été des alliés pendant la Seconde Guerre mondiale. Cependant, c’était une amitié difficile basée plus sur la nécessité et l’intérêt commun qu’autre chose. Lorsque le projet Manhattan a donné aux alliés la bombe atomique, les Russes se sont sentis vulnérables et ont commencé à construire leurs propres bombes. C’était le début de la soi-disant guerre froide.

En 1957, les Russes ont lancé Spoutnik I, le premier satellite lancé par des humains. Aujourd’hui, nous pensons que c’est cool, mais à l’époque paranoïaque de la guerre froide, cela a fait peur aux Américains. Si les Russes pouvaient mettre quelque chose au-dessus de nos têtes et hors de portée de nos défenses, ils pourraient bombarder n’importe où dans le monde à volonté.

Les Américains ont décidé qu’ils ne reculeraient pas pour mettre les choses en orbite et la course spatiale a commencé. Après un démarrage lent et le fameux président Kennedy annonçant «nous irons sur la lune», les choses ont commencé à bouger rapidement. Cette histoire est bien racontée et les États-Unis ont atterri sur la lune moins d’une décennie plus tard grâce au vaisseau spatial Apollo, une merveille d’ingénierie.

Premiers jours de coopération

En octobre 1962, juste après le premier vol orbital de Glen, les Russes et les Américains ont signé l’accord Dryden-Blagonravov pour partager les données météorologiques des satellites, étudier conjointement le champ magnétique terrestre et pour que les Russes aident à suivre le satellite Echo II. Cela a été considéré à l’époque, pour citer le vice-président Lyndon Johnson, «avec un esprit d’optimisme prudent que l’Union soviétique semble se rendre compte que – dans l’espace au moins – il peut y avoir quelque chose à gagner à coopérer avec le reste de la humanité. »

Mais octobre 1962 a également vu la crise des missiles cubains, les deux nations se rapprochant plus que jamais de la guerre nucléaire. Il va sans dire que cela a entravé la coopération internationale dans l’espace pendant un certain temps.

En 1970, le président de l’Académie soviétique des sciences Mstislav Keldys et l’administrateur de la NASA Thomas Paine ont échangé des lettres concernant davantage de coopération dans l’espace, ce que les deux parties considéraient comme un acte politique de paix. Le chef soviétique Leonid Brejnev a déclaré:

Les astronautes soviétiques et américains iront dans l’espace extra-atmosphérique pour la première grande expérience scientifique conjointe de l’histoire de l’humanité. Ils savent que depuis l’espace, notre planète est encore plus belle. Il est assez grand pour que nous puissions vivre pacifiquement dessus, mais il est trop petit pour être menacé par une guerre nucléaire »

En 1972, un accord formé et faisant partie de cet accord prévoyait le lancement du projet d’essai Apollo-Soyouz ou ASTP en 1975.

Apollo-Soyouz

Malgré ce que vous voyez dans les films, les défis techniques pour joindre deux vaisseaux spatiaux en orbite sont assez importants. Bien sûr, il suffit de se rapprocher suffisamment pour tenter de le faire, mais c’est la mécanique orbitale. Vous devez également vous aligner très précisément et contrôler les forces impliquées alors que les deux énormes véhicules à grande vitesse s’accouplent.

Ensuite, il y a d’autres problèmes. Par exemple, l’adaptateur d’amarrage sera généralement très froid lorsque vous ouvrez le sas et cela provoquera la condensation de l’eau de l’air chaud et humide dans le vaisseau spatial. Donc, amarrer puis faire apparaître immédiatement la trappe n’est une chose que dans les films. Dans la vraie vie, ils attendent que les choses se réchauffent et doivent encore éponger le liquide lorsqu’ils traversent l’interface entre les deux vaisseaux.

En parlant d’air chaud et humide, le module de commande Apollo utilisait de l’oxygène pur à environ 5 PSI. Le Soyouz utilisait un mélange d’azote et d’oxygène à une pression confortable au niveau de la mer de 15 PSI. La conception de l’ASTP consistait à utiliser un adaptateur qui reliait les deux navires. En raison des différences d’atmosphère, l’adaptateur devait également fonctionner comme un sas.

Vue d’Apollo avec l’adaptateur ASTP de Soyouz

La NASA et l’Académie des sciences de l’Union soviétique ont travaillé ensemble pour développer le système d’attache périphérique androgyne (APAS). Contrairement aux schémas d’amarrage antérieurs, comme celui utilisé pour connecter le module lunaire au module de commande, un navire avec APAS pourrait – en théorie – s’attacher à n’importe quel autre navire avec APAS. La plupart des systèmes d’accueil à l’époque n’étaient pas comme ça. Vous ne pouviez pas ancrer deux modules de commande ou deux modules lunaires ensemble, par exemple.

Le vaisseau ASTP Apollo n’utilisait pas réellement APAS. L’adaptateur a été conçu pour ressembler à un module lunaire d’un côté et a présenté une interface APAS de l’autre. Le Soyouz avait un anneau d’amarrage ASTP approprié qui pouvait être détaché en cas d’urgence. Il y a eu d’autres changements sur le Soyouz. La pression d’air, par exemple, réduite à un peu plus de 10 PSI, il y avait donc moins de différence de pression sur l’adaptateur.

Les Russes ont en fait fabriqué six de ces Soyouz modifiés. Deux ont été lancés sans équipage. L’un a été utilisé pour une mission de test. Sur les deux autres capsules supplémentaires, l’une avait son anneau d’amarrage remplacé par une caméra pour une mission ultérieure et l’autre était une sauvegarde à chaud pour la mission qui a ensuite été démontée.

Équipage

Les Russes ont choisi un équipage «chanceux» de deux pour la mission Apollo-Soyouz. Alexei Leonov et Valeri Kubasov avaient déjà été dans l’espace auparavant et Leonov a été le premier à marcher dans l’espace. Ils ont été «chanceux» parce qu’ils avaient été programmés pour voler sur Soyouz 11, qui s’est soldé par la mort des trois membres d’équipage, mais Koubassov était soupçonné d’avoir la tuberculose et ils n’ont pas volé. Il y avait deux cosmonautes parce que la tragédie de Soyouz 11 a démontré la nécessité de porter des combinaisons spatiales à l’intérieur de la capsule pendant les phases critiques de la mission, et il n’y avait tout simplement pas de place pour trois.

L’équipage américain était composé de Tom Stafford, de Vance Brand et de l’ancien Deke Slayton. Stafford avait effectué trois vols précédents, mais c’était le premier de Brand.

C’était le premier (et le seul) vol de Slayton, mais il était là depuis le premier jour, donc il n’était guère un néophyte. Slayton était l’un des sept astronautes sélectionnés pour Mercure. Avant qu’il ne puisse voler, un problème médical relativement mineur l’a écarté et il a pris la tête du bureau des astronautes. Dans Apollo-Soyouz, il deviendrait la personne la plus âgée à ce moment-là à atteindre l’orbite et aussi l’astronaute avec le temps le plus long entre la sélection et le premier vol, un record probablement qu’aucun astronaute ne veut battre.

La mission

Passage entre vaisseaux spatiaux

En juillet 1975, les deux navires sont lancés avec des équipages expérimentés, réduits et «chanceux». À l’époque, les Russes ne rendaient généralement pas compte des missions spatiales avant leur achèvement. Cependant, cette mission a été télévisée en direct. Les équipages s’étaient longuement entraînés ensemble, donc ce n’était pas leur première réunion lorsque trois heures après l’accostage, Leonov et Stafford ont ouvert les écoutilles et se sont serré la main.

Ils ont échangé des cadeaux, partagé des repas et mené des expériences communes. Ils ont également pratiqué à nouveau le désamarrage et l’accostage. Pour simplifier les choses, les Russes parlaient anglais et les Américains parlaient russe. L’idée était que vous pouvez plus facilement trouver quelqu’un parlant votre langue maternelle que d’essayer de forcer un côté ou l’autre à parler une seule langue. Leonov plaisanterait plus tard en disant que la mission utilisait trois langues parce qu’il appelait le russe de Stafford «Oklahomski». Les deux hommes étaient en fait devenus de très bons amis et le resteraient pour le reste de leur vie.

La mission a été un grand succès. Après être restés principalement à quai pendant 44 heures, les navires se sont séparés et la capsule Apollo a produit une éclipse solaire artificielle afin que le Soyouz puisse obtenir des photos de la couronne solaire. Ils se sont à nouveau amarrés brièvement et ont ensuite passé plus de temps sur des missions en solo. Vous pouvez voir une partie de la couverture de l’actualité contemporaine de l’amarrage réel, ci-dessous.

Tout allait bien jusqu’à la rentrée de la capsule Apollo. Une erreur d’équipage a permis à des vapeurs de propulseur de s’échapper dans la capsule. Brand s’est évanoui et Stafford a pu retirer l’équipement respiratoire d’urgence. Bien qu’ils aient atterri vivants, les trois ont passé plusieurs semaines à l’hôpital à cause de l’accident. Les missions Apollo étaient terminées. Le prochain équipage américain monterait sur la navette spatiale.

Vous pouvez voir Stafford se frotter la gorge alors qu’il parle depuis le pont du navire de récupération dans le documentaire de la NASA que vous pouvez regarder ci-dessous.

Puisque toute l’idée de l’ASTP était qu’il s’agissait d’une mission conjointe, il semble juste que nous montrions aussi le documentaire soviétique. C’est vraiment un film intéressant et assurez-vous de cliquer sur le lien pour regarder la deuxième partie.

Qu’est-il arrivé au matériel?

Certains des vaisseaux spatiaux sont exposés à la fois au California Science Center de Los Angeles et au musée RKK Energiya à Moscou. Il existe également plusieurs articles de test et répliques au Smithsonian National Air and Space Museum, au Kennedy Space Center et à plusieurs autres endroits.

Une partie du métal du vaisseau spatial a été utilisée pour frapper des médaillons commémoratifs et j’ai la chance d’en avoir un – voir l’image ci-dessous – de mon passage à travailler sur des systèmes d’amarrage plus modernes.

Héritage

En parlant de systèmes d’amarrage plus modernes, l’APAS s’est finalement transformé en l’APAS-89 qui a volé sur Mir et la navette spatiale. L’ISS a une version modifiée de l’APAS-95 qui n’est pas androgyne. Tout cela a conduit à l’IDSS ou International Docking System Standard, qui est la norme actuelle pour connecter deux engins spatiaux ensemble. Aujourd’hui encore, les ports d’amarrage ISS se connectent à un adaptateur d’amarrage international (IDA) pour convertir les anciens ports au standard IDSS. Ce n’est pas seulement une liaison mécanique. Les ombilicaux peuvent fournir de l’énergie et des données entre les deux véhicules et, éventuellement, même le transfert de certains consommables.

Exposition Smithsonian ([Toytoy] CC par 2,5)

Quant à l’héritage politique, l’ASTP a jeté les bases de la coopération des programmes russe et américain avec Mir et l’ISS. Les commandants de l’ASTP sont devenus des amis pour la vie. Dans l’ensemble, à part le hoquet à la fin, une mission très réussie en effet.

Coopération et concurrence

Aujourd’hui, les États-Unis se concentrent davantage sur Mars que sur la Lune. La Chine retourne sur la Lune de manière agressive, mais comme elle ne fait pas partie des membres de l’ISS pour des raisons politiques complexes, elle suit généralement sa propre voie.

D’une part, il me vient à l’esprit que si vous versez tout le financement spatial dans un seul portefeuille – disons dans le cadre des Nations Unies – vous pourriez dépenser davantage pour des missions spatiales individuelles. Bien sûr, il y a des risques à mettre tous vos œufs dans le même panier et les gens pourraient être encore moins disposés à dépenser pour l’espace s’ils ne ressentaient pas de fierté nationale.

Alors qu’en est-il de la compétition amicale? Commencez les Jeux olympiques de l’espace et participez en équipes nationales. Après tout, la course spatiale nous a poussés au premier atterrissage sur la lune. Peut-être que ce que les gens ne sont pas prêts à financer pour la science, ils seraient prêts à dépenser pour des compétitions sportives. La taxation des sites sportifs professionnels confirme cette théorie.

Quoi qu’il en soit, le statu quo est un certain niveau de coopération, même tacite. L’ASTP était un rappel très visible que deux grandes nations peuvent faire plus dans l’espace que l’une ou l’autre d’elles ne peut le faire seule. Le temps nous dira si nous nous en souvenons alors que nous élaborerons une politique spatiale mondiale à l’avenir.

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