Le Mars Rover chinois part à l’exploration

Le programme spatial chinois a de grands objectifs et commence déjà à les atteindre. Récemment, l’Administration spatiale nationale chinoise a posé son premier rover sur Mars et a commencé à explorer la surface de la planète rouge.

C’est une étape énorme, et quelque chose que la NASA n’avait réussi qu’auparavant. Jetons un coup d’œil au projet chinois, à ses objectifs, et voyons comment il se compare aux rovers américains qui ont également parcouru si loin.

Rouler sur Mars

Zhurong photographié à côté de sa plate-forme d’atterrissage, grâce à une caméra selfie qu’il a déployée sur la surface martienne. De telles caméras sont devenues populaires dans les missions récentes, car il est largement admis que c’est cool de voir les rovers faire leur truc sur Mars.

Le premier rover chinois sur Mars porte le nom de Zhurong, du nom d’une figure de la mythologie chinoise qui est généralement associée au feu. Étant donné que Mars est connue sous le nom de « Planète de feu » en Chine, c’est un nom approprié choisi par un vote public tenu plus tôt cette année.

Le rover mesure 2,6 mètres de long, 3 mètres de large et 1,85 mètre de haut, sa taille le plaçant entre les rovers d’exploration de Mars de la NASA qui ont atterri en 2004 et le dernier rover Curiosity qui est un peu plus grand. Le rover Zhurong pèse 240 kilogrammes, ce qui le place encore une fois entre les deux dernières générations de rovers martiens de la NASA.

Zhurong a été lancé dans le cadre de la mission Tianwen-1 qui a été lancée le 23 juillet 2020. Le vaisseau spatial est entré en orbite martienne le 10 février 2021, et l’atterrisseur a atterri le 14 mai 2021 dans l’Utopia Planitia. La zone sur Mars a été choisie comme un endroit idéal pour étudier la possibilité que la planète soit l’hôte d’un ancien océan. La descente était contrôlée par des parachutes et des rétro-roquettes qui ralentissaient l’atterrisseur à l’approche de la surface.

Ce qui se trouve en dessous

Une photo prise du rover peu après l’atterrissage, montrant les rampes sur lesquelles il est descendu jusqu’à la surface martienne.

Le rover arbore un ensemble de capteurs conçu pour effectuer une variété de missions scientifiques. Le principal d’entre eux est le radar à pénétration de sol, conçu pour collecter des données géologiques et capable d’imager jusqu’à 100 mètres sous la surface martienne. Cela va bien plus loin que la capacité de profondeur de 10 mètres de l’instrument équipant le rover Perseverance qui a atterri plus tôt cette année. Il y a aussi un magnétomètre à bord pour déterminer les détails les plus fins du champ magnétique de Mars.

Les données atmosphériques sont capturées en mesurant la température, la pression, la vitesse et la direction du vent dans l’atmosphère martienne. Il y a aussi un microphone qui capte le son, qui a tendance à avoir une qualité différente de celle sur Terre en raison des différentes conditions atmosphériques.

Matériel d’analyse et d’imagerie

À l’instar des autres rovers, un instrument de spectroscopie par claquage induit par laser est inclus. Pour ceux qui ne sont pas profondément impliqués dans la sous-culture de spectroscopie, il s’agit d’un appareil qui fait exploser la roche et d’autres échantillons avec un laser et mesure la lumière émise. Cela peut être utilisé pour déterminer la composition chimique des échantillons.

Une réplique du rover chinois a été exposée au Musée national de Pékin.

Côté caméra, une caméra multispectrale est installée qui vise à rechercher les détails autour de l’existence de l’eau sur Mars. Il existe également des caméras supplémentaires spécialement conçues à des fins de navigation et pour cartographier la topographie de la zone environnante. Ceux-ci sont essentiels à la mission du rover, car les délais de communication entre la Terre et Mars rendent impossible la téléopération directe du rover. Les caméras sont plutôt utilisées pour permettre au rover de prendre un certain niveau d’autonomie pour se déplacer dans sa zone immédiate.

Une partie du matériel scientifique du rover est éclipsée par celle présente sur Persévérance, comme les spectromètres plus sophistiqués à bord, mais dans l’ensemble, il s’agit d’un ensemble scientifique très complet. Les principaux objectifs de Zhurong d’étudier la géologie et le sol martiens, ainsi que l’atmosphère, devraient révéler des informations utiles sur la composition de Mars ainsi que sur son histoire.

Une caractéristique unique du rover est son système de suspension active. Contrairement au système de suspension passif à bascule et bogie utilisé sur les rovers de la NASA, Zhurong a un contrôle totalement indépendant de la suspension de chaque roue. Il peut ajuster le poids placé sur chaque roue, ce qui peut être particulièrement utile si le rover rencontre des sols plus mous, et peut également aider à franchir des obstacles ou des pentes plus raides.

La mission jusqu’ici

La Chine a récemment publié des images du rover sur Mars, prises par une caméra selfie qui a été larguée à cette fin. Le document images Zhurong s’éloigne de la caméra alors qu’il commence à explorer son site d’atterrissage. Jusqu’à présent, le rover a passé plus d’un mois sur Mars et a parcouru 236 mètres depuis son atterrissage. Il devrait passer 90 jours à étudier la surface martienne, bien qu’il soit courant que les missions du rover soient prolongées si le matériel continue de fonctionner au-delà de la chronologie d’origine. À titre d’exemple, le rover Opportunity de la NASA a fini par explorer la planète pendant 14 ans alors qu’il était initialement prévu pour fonctionner pendant seulement 90 jours.

La vidéo publiée du rover et de son atterrisseur ne montre pas encore beaucoup d’action, mais nous attendons avec impatience plus d’images et plus de science qui sortiront du projet. Plus de rovers sur Mars ne peut que signifier plus d’apprentissage, bien que nous soyons un peu déçus que jusqu’à présent, ils aient tous atterri loin l’un de l’autre et n’aient pas l’occasion de traîner. Peut-être qu’un jour, deux rovers se rencontreront ; pour l’instant, avec seulement six sur la surface martienne, c’est probablement dans un bon bout de temps !