Le patient xénogreffé décédé a reçu un cœur infecté par un virus porcin

La version utilisée dans le Maryland provenait d’un cochon avec 10 modifications génétiques développées par Revivicor, une filiale de United Therapeutics.

Suite à des tests prometteurs de tels organes de porc sur des babouins, trois équipes américaines de transplantation ont lancé les premières études sur l’homme à partir de la fin de 2021. Des chirurgiens de l’Université de New York et de l’Université de l’Alabama ont chacun attaché des reins de porc à des personnes en état de mort cérébrale, mais l’Université du Maryland est allée un pas de plus lorsque Griffith a cousu un cœur de cochon dans la poitrine de Bennett début janvier.

Le transfert de virus porcins à l’homme a été une source d’inquiétude – certains craignent que la xénotransplantation ne déclenche une pandémie si un virus devait s’adapter à l’intérieur du corps d’un patient, puis se propager aux médecins et aux infirmières. Le problème pourrait être suffisamment grave pour nécessiter une surveillance à vie des patients.

Cependant, le type spécifique de virus trouvé dans le cœur du donneur de Bennett n’est pas censé infecter les cellules humaines, explique Jay Fishman, spécialiste des infections de greffe au Massachusetts General Hospital. Fishman pense qu’il n’y a « pas de risque réel pour l’homme » de sa propagation.

Au lieu de cela, le problème est que le cytomégalovirus porcin est lié à des réactions qui peuvent endommager l’organe et le patient, avec des résultats catastrophiques. Il y a deux ans, par exemple, des chercheurs allemands ont rapporté que des cœurs de porc transplantés sur des babouins ne duraient que quelques semaines si le virus était présent, tandis que des organes indemnes de l’infection pouvaient survivre plus de six mois.

Ces chercheurs ont déclaré avoir trouvé des niveaux de virus « étonnamment élevés » dans des cœurs de porc prélevés sur des babouins. Ils pensent que le virus pourrait se détraquer non seulement parce que le système immunitaire des babouins a été supprimé par des médicaments, mais aussi parce que le système immunitaire du porc n’était plus là pour contrôler le virus. Il « semble très probable que la même chose puisse se produire chez l’homme », avaient-ils averti à l’époque.

DR.  BARTLEY GRIFFITH & DAVID BENNETT JAN 2022
David Bennett Sr., receveur de cœur de porc, avec son médecin transplantologue, Bartley Griffith de l’Université du Maryland.

ÉCOLE DE MÉDECINE DE L’UNIVERSITÉ DU MARYLAND

Joachim Denner de l’Institut de virologie de l’Université libre de Berlin, qui a dirigé cette étude, affirme que la solution au problème réside dans des tests plus précis. L’équipe américaine semble avoir testé le museau du porc pour le virus, mais il se cache souvent plus profondément dans les tissus.

« C’est un virus latent et difficile à détecter », explique Denner. « Mais si vous testez mieux l’animal, cela n’arrivera pas. Le virus peut être détecté et facilement éliminé des populations de porcs, mais malheureusement, ils n’ont pas utilisé un bon test et n’ont pas détecté le virus, et c’était la raison. Le porc donneur a été infecté et le virus a été transmis par la greffe.

Denner dit qu’il pense toujours que l’expérience a été un « grand succès ». Par exemple, la première transplantation cardiaque interhumaine, en 1967, n’a duré que 18 jours et, deux ans plus tard, une en Allemagne n’a duré que 27 heures.

Denner dit que la mort de Bennett ne peut être imputée uniquement au virus. « Ce patient était très, très, très malade. Ne l’oubliez pas », dit-il. « Peut-être que le virus a contribué, mais ce n’était pas la seule raison. »

Cause de décès?

La cause du décès de Bennett est importante, car si son cœur défaillait à la suite d’un rejet immunitaire, les chercheurs pourraient devoir retourner à la planche à dessin. Au lieu de cela, on s’attend maintenant à ce que des entreprises comme United Therapeutics et eGenesis, ou des universitaires travaillant avec elles, lancent des essais cliniques sur leurs organes de porc d’ici un an ou deux.

Bennett s’est vu offrir un cœur de porc après que Griffith ait demandé à la Food and Drug Administration des États-Unis une autorisation spéciale pour essayer un organe animal lors d’une greffe unique. Il était considéré comme un bon candidat pour cette tentative audacieuse car il était sur le point de mourir d’une insuffisance cardiaque et n’était pas éligible pour un cœur humain rare à transplanter en raison d’une histoire de non-respect des conseils médicaux.