Le plan de l’Europe pour battre la Silicon Valley à son propre jeu

En 2001, les avocats de la société avaient organisé une réunion avec la RIAA et la MPAA – de grandes équipes d’avocats venant de la côte Est pour se rencontrer dans leur bureau d’avocats à Beverly Hills un vendredi. Ce mercredi-là, ils ont trouvé une note de service interne provenant des organisations qu’ils étaient censés rencontrer et qui les appelait « l’ennemi public n°1 opérant à l’étranger ». Le mémo disait « il était impératif de faire de nous un exemple », se souvient-il avec un léger sourire.

Avec l’aimable autorisation d’Atomico

« Au lieu d’aller à la réunion, nous tournions en rond pendant que les avocats faisaient leur travail. Plus tard dans la soirée, lorsque nous sommes allés au bureau de nos avocats, nous avons changé de vêtements avec deux avocats de leur équipe pour éviter d’être servis. Après cela, nous sommes passés d’un motel louche à un autre, nuit après nuit, en payant en espèces jusqu’à ce que nous achetions des billets à l’aéroport une heure avant notre départ, car nous étions sûrs qu’ils suivaient nos cartes de crédit.

Zennström et Friis ont vendu Kazaa pour un prêt de 600 000 € à la fin de 2001 (environ 600 000 $ au taux de change d’aujourd’hui). Puis, en 2003, en utilisant le backend P2P de Kazaa, ils ont fondé Skype, une application qui permettait aux utilisateurs de passer un appel en se connectant directement les uns aux autres. Mais les débuts de Skype semblaient révéler quelque chose d’inattendu : les VC européens n’étaient pas intéressés par l’innovation.

« Nous avons été refusés par tout le monde », dit-il simplement. « Nous voulions perturber le réseau téléphonique mondial avec cette technologie peer-to-peer, et c’est une grande demande. Beaucoup d’entre eux avaient été brûlés par le crash de la dotcom. Le modèle qu’ils préféraient était de prendre quelque chose qui fonctionnait aux États-Unis et de le faire sur un marché local. Il s’arrête et sourit. « Bien sûr, nous étions également impliqués dans un litige massif d’un milliard de dollars… »

Néanmoins, Skype allait rapidement devenir l’une des premières startups européennes à défier l’hégémonie des géants américains de l’internet au début des années 2000. Zennström a dû prendre une décision cruciale lorsque, en 2004, l’un des grands VC de Sandhill Road a proposé de financer l’entreprise, mais seulement si elle déménageait aux États-Unis. « À ce moment-là, nous avions déjà constitué une équipe de classe mondiale à Tallinn, Londres et Stockholm, et je ne voulais pas quitter mon équipe », explique-t-il. « Nous savions alors que nous étions déterminés à faire de Skype une entreprise technologique à succès mondial basée en dehors de l’Europe. » Il a décliné l’offre.

Un an plus tard, Skype est devenu une licorne – huit ans avant que la capital-risqueuse Aileen Lee n’invente le terme – après avoir été vendu à eBay pour 2,6 milliards de dollars. Il s’agissait de la plus grande fusion et acquisition technologique au monde depuis le crash des dotcoms et a éclipsé l’acquisition de PayPal par eBay pour 1,5 milliard de dollars en 2002.

Tout cela a conduit à la prochaine étape de Zennström : perturber le capital-risque avec le lancement d’Atomico en 2006. Les VC européens ne prenaient pas de risques. Les fondateurs venaient le voir et lui demandaient conseil. Les fonds de capital-risque l’invitaient dans leurs conseils d’administration pour se faire bien paraître. « Pendant ce temps, le seul endroit au monde qui avait un écosystème technologique fonctionnel était la Silicon Valley – et j’aime être contraire et briser les monopoles, alors nous avons décidé de briser le monopole technologique américain du capital-risque avec Atomico », dit-il.