Ces microplastiques ne sont pas seulement lavés à terre et s’accumulent sur les plages. Lorsque les vagues se brisent et que les vents parcourent l’océan, ils lancent des gouttelettes d’eau de mer dans l’air. Ceux-ci contiennent évidemment du sel, mais aussi de la matière organique et des microplastiques. «Ensuite, l’eau s’évapore et il ne vous reste plus que les aérosols», ou de minuscules particules flottantes de particules, déclare Natalie Mahowald, chercheuse à l’Université Cornell, qui a codirigé les travaux avec Brahney. «Classiquement, nous, scientifiques de l’atmosphère, avons toujours su qu’il y avait des sels marins venant de cette façon», poursuit-elle. Mais l’année dernière, un autre groupe de chercheurs a démontré ce phénomène avec des microplastiques, montrant qu’ils se manifestent sous la brise marine.

Cette fois, Mahowald et Brahney ont pensé plus grand, en utilisant des modèles atmosphériques pour montrer la distance parcourue par les microplastiques marins après leur envol. Ils ont également examiné d’autres sources d’émissions de microplastiques, comme les routes, les villes et les champs agricoles. Ils savaient, par exemple, la quantité de poussière générée par les champs et la quantité de microplastique qu’il pouvait y avoir dans cette poussière.

Les chercheurs ont ensuite combiné cette modélisation atmosphérique avec des données du monde réel. Brahney a utilisé des échantillonneurs d’air dispersés dans des endroits reculés de l’Ouest américain, de sorte qu’à un moment donné, elle pouvait dire combien de particules de plastique étaient tombées du ciel. La modélisation de Mahowald pourrait également dire à quoi ressemblaient les conditions atmosphériques et climatiques à ce moment-là, permettant aux chercheurs de retracer d’où les particules avaient probablement soufflé.

Ils ont constaté que la poussière agricole ne fournissait que 5% des microplastiques atmosphériques en Occident. Et étonnamment, les villes ne fournissaient que 0,4%. «Si vous demandiez à quelqu’un comment les plastiques pénètrent dans l’atmosphère, ils diraient des centres urbains», dit Brahney. «J’aime y penser davantage comme les routes qui sont sortie les villes les plus importantes. »

Gracieuseté de Janice Brahney

Lorsqu’une voiture roule sur une route, de minuscules taches s’envolent de ses pneus dans le cadre de l’usure normale. Ce matériau n’est pas du caoutchouc pur; il contient des caoutchoucs synthétiques ajoutés et une multitude d’autres produits chimiques. Les particules de pneus sont donc techniquement des microplastiques, et elles sont partout. Une étude réalisée en 2019 a calculé que 7 billions de microplastiques se déversent dans la baie de San Francisco chaque année, la plupart à partir de pneus.

Les villes produisent en fait une quantité étonnante de microplastiques à travers le trafic routier et la décomposition des déchets, mais cela ne semble pas monter dans l’atmosphère. C’est pour deux raisons, pensent Brahney et Mahowald: les bâtiments empêchent le vent de frotter les surfaces d’une ville et de les propulser, et les gens conduisent les voitures plus lentement dans les zones métropolitaines, donc il y a moins d’agitation des particules de pneus qui finissent sur la chaussée. Mais sortez sur les autoroutes inter-États et il y a beaucoup plus d’espace ouvert où les vents peuvent fouetter les débris. De plus, dit Mahowald, «les voitures roulent à 60 milles à l’heure. C’est beaucoup d’énergie. Et de petites particules minuscules peuvent pénétrer dans l’atmosphère avec cette énergie.