Le programme NIAC de la NASA donne un aperçu de l’avenir du voyage spatial

De Star Trek-like scanners médicaux à des concepts pour l’agriculture hors planète comme dans L’étendue, la science-fiction a souvent inspiré de véritables recherches à la NASA et à d’autres agences spatiales. Cette semaine, les chercheurs se réunissent lors d’une conférence virtuelle pour le programme NASA Innovative Advanced Concepts (NIAC) pour réfléchir et étudier des idées de type science-fiction, dont certaines pourraient très bien façonner les missions des 20 prochaines années.

Un hélicoptère drone survolant un cratère martien ou un rover lunaire qui cartographie la glace lunaire pouvait sembler farfelu il y a une décennie, mais l’hélicoptère a en fait volé plus tôt cette année, et le rover est en phase de planification. Maintenant, les organisateurs de la conférence ont sollicité des propositions pour des projets plus exploratoires, dont certains pourraient éventuellement être financés par l’agence. « Nous investissons dans des technologies lointaines et à long terme, et la plupart d’entre elles ne fonctionneront probablement pas. Ceux qui le font pourraient tout changer. C’est un investissement à haut risque et à haut rendement, presque comme un portefeuille d’investissement en capital-risque », déclare Jason Derleth, responsable du programme NIAC.

Le programme n’est pas axé sur les développements incrémentiels, mais recherche plutôt des technologies qui changent la donne, des technologies 10 fois meilleures que l’état de l’art, explique Derleth. Il la compare à la Defense Advanced Research Projects Agency du Pentagone, qui explore également des concepts extrêmement spéculatifs mais a développé le précurseur de l’Internet moderne, entre autres innovations.

La conférence annuelle, qui se poursuit jusqu’au jeudi 23 septembre, est visible publiquement sur la diffusion en direct du NIAC. Certaines des propositions discutées jusqu’à présent, telles que de nouvelles façons de lancer des stations spatiales pliables ou des habitats d’astronautes, ou d’extraire des ressources d’autres mondes, reposent sur la compréhension que, pour de longs voyages spatiaux, vous devez tirer le meilleur parti de chaque fusée. lancement.

La prochaine génération de voyageurs spatiaux aura besoin de ressources pour survivre, pour des structures de protection et pour alimenter le voyage plus loin ou rentrer chez elle. « Cela nous laisse deux options : tout emporter avec nous, comme si vous partiez en randonnée dans le désert. Ou trouvez de nouvelles façons créatives d’utiliser tout ce qui existe déjà », explique Amelia Greig, ingénieur en aérospatiale à l’Université du Texas à El Paso, qui a fait une présentation lors de la conférence mardi.

Pour faciliter la réutilisation créative des ressources lunaires, Greig et ses collègues proposent une technologie appelée extraction à l’arc ablatif, qui aspirerait de la glace d’eau et les types de métaux qui pourraient être utilisés comme matériaux de construction. « C’est comme utiliser des éclairs contrôlés pour extraire la lune », a-t-elle déclaré lors de sa présentation. Son concept décrit un robot lunaire de la taille d’une camionnette, du nom des sandcrawlers Jawa de Guerres des étoiles– qui choisit un endroit, puis place un dispositif annelé qu’il porte sur son extrémité avant parallèle au sol. Des arcs électriques traversent l’anneau, qui peut atteindre un mètre de diamètre, déchirant les particules de la surface de la lune. Ces particules, désormais chargées, peuvent ensuite être déplacées et triées par les champs électromagnétiques de la machine. De cette façon, plutôt que d’étudier une seule ressource, une seule pièce d’équipement pourrait remplir un récipient d’eau, un autre d’oxygène lié à d’autres éléments et d’autres de silicium, d’aluminium ou d’autres particules métalliques.

Une représentation artistique du système d’exploitation minière à arc ablatif déployé dans un cratère près du pôle sud lunaire.

Illustration : Janet Hill/Creative Studios/The Center for Faculty Leadership and Development/UTEP