Les océans de la Terre sont une vaste frontière qui regorge de possibilités pour l’avenir de la médecine, de la conservation des océans et de la production alimentaire. Ils restent largement inexplorés en raison des limites physiques de la plongée sous-marine. Les humains ne peuvent plonger que quelques heures par jour, et chaque minute passée à respirer de l'air comprimé en profondeur doit être payée avec une remontée plus lente vers la surface. Sinon, les plongeurs pourraient développer un mal de décompression dû à l'expansion de l'azote dans la circulation sanguine.

Une illustration de l'habitat Conshelf 3. Image via support

Dans les années 1960, l'océanographe de renommée mondiale Jacques Cousteau a construit une série de petits habitats sous-marins pour prolonger la période pendant laquelle lui et d'autres chercheurs ont pu travailler. Ces laboratoires maritimes étaient attachés à un navire de soutien avec un câble qui fournissait de l'air et de l'énergie.

Le premier laboratoire marin de Cousteau, Conshelf 1 (station du plateau continental), a accueilli deux personnes et était stationné à 33 pieds de profondeur au large de Marseille, en France. Conshelf 2 a abrité six personnes et a passé un total de six semaines sous la mer Rouge à deux profondeurs différentes.

Conshelf 3 était la conception d'habitat la plus ambitieuse de Cousteau, car il était presque autosuffisant par rapport aux deux premiers. Il a accueilli six plongeurs pendant trois semaines à la fois et s'est assis à 336 pieds de profondeur au large des côtes françaises, près de Nice. Conshelf 3 a été construit en partenariat avec une société pétrochimique française pour étudier la viabilité de stationner des humains pour le forage pétrolier sous-marin (avant d'avoir des robots pour cela), et comprenait une simulation de plate-forme pétrolière sur le fond de l'océan à proximité pour des exercices.

Plusieurs habitats sous-marins se sont succédé au cours des années qui ont suivi la série Conshelf, mais chacun a été construit pour un projet de recherche ou un groupe de tâches spécifique. Il n’ya jamais vraiment eu d’habitat permanent établi pour la recherche générale sur la biochimie de l’océan.

Un rendu de Proteus. Image via CNET

Le petit-fils de Jacques Cousteau, Fabien, pense que l’heure du laboratoire de luxe est venue. Il est en train de collecter 135 millions de dollars pour construire et lancer ce qui serait l’un des plus grands habitats sous-marins existants. Cousteau et ses partenaires cherchent à construire une version marine de la Station spatiale internationale – un habitat habitable à long terme qui peut soutenir une douzaine de chercheurs pendant plusieurs semaines d'affilée. Le nouveau laboratoire s'appellera Proteus du nom du dieu grec aux formes changeantes qui pouvait voir l'avenir, mais qui ne répondait qu'à ceux qui pouvaient le capturer.

Baignade vers la piscine lunaire d'Aquarius Reef Base. Image via Business Insider

Le plus grand habitat sous-marin existant encore en activité aujourd'hui est l'Aquarius Reef Base, qui a été construit en 1986 et a à peu près la taille d'un autobus scolaire. Aquarius est stationné à 62 pieds de profondeur et à environ 5,5 miles au large de Key Largo, en Floride, ce qui le rend pratique pour la NASA pour préparer les astronautes à l'environnement difficile et à l'isolement écrasant de l'espace.

Il y a plusieurs années, Fabien Cousteau et son équipage d'aquanautes ont passé 31 jours consécutifs sur Aquarius et ont rassemblé une grande quantité de recherches qui, selon lui, auraient pris deux ans à collecter avec des plongées quotidiennes.

Le laboratoire de Cousteau mesurera environ dix fois la taille d’Aquarius sur une superficie de 4 000 pieds carrés et accueillera confortablement douze personnes pendant plusieurs semaines à la fois. Proteus sera assis à 60 pieds de profondeur au large de Curaçao, une île des Caraïbes. La cartographie du site devrait être terminée cet automne et l'ouverture est prévue pour 2023.

Ce laboratoire d’aspect futuriste est conçu par la société de design industriel d’Yves Béhar, Fuseproject. L'idée est de construire un habitat modulaire avec de la place pour s'agrandir à l'avenir. En plus des laboratoires de recherche, des quartiers d'habitation et des chambres à coucher, Proteus disposera d'une salle de production vidéo et d'une serre hydroponique pour déterminer si les aliments peuvent être cultivés plus rapidement sous l'eau. Il sera alimenté par une combinaison d'énergie éolienne, solaire et océanique, qui sera fournie avec un accès Internet par un cordon ombilical à la surface, vraisemblablement à un navire de soutien.

Proteus peut ressembler au repaire d'un méchant amphibie Bond, mais il ne sera utilisé que pour de bon. Le coût de fonctionnement estimé à 3 millions de dollars par an sera compensé par des chercheurs invités, des universités et des entreprises qui seront autorisés à louer Proteus pour étudier tout ce qu'ils veulent, sauf la guerre. Regardez Fabien Cousteau discuter de ses espoirs pour Proteus dans la vidéo ci-dessous.

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