Avant qu'il ne soit officiellement dévoilé en décembre 2001, le battage médiatique entourant le Segway Human Transporter était incroyable. Mais ce n'était pas parce que les gens étaient impatients de mettre la main sur le produit, ils voulaient juste savoir ce que c'était. Les affirmations cryptiques de l'inventeur Dean Kamen selon lesquelles «Ginger» révolutionnerait le transport et l'urbanisme conduisent à une spéculation sauvage. Quand quelqu'un dit que leur nouvelle création fera ressembler les automobiles existantes à des voitures tirées par des chevaux, il est difficile de ne pas s’exciter.

Dean Kamen dévoile le Segway

Il y avait des théories assez bizarres. Certains croyaient que Kamen, un brillant ingénieur et inventeur à tous points de vue, était tombé sur une sorte de technologie anti-gravité. Les enfants pensaient qu'ils se baladaient tout seuls Retour vers le futur planer les planches d'ici Noël, pendant que maman et papa se demandaient quel pourrait être l'acompte sur une mini-fourgonnette flottante. D'autres pensaient que le grand secret était la découverte de la téléportation, et que nous n'étions qu'à quelques années de pouvoir nous «téléporter» comme le capitaine Kirk.

Même avec le recul, vous ne pouvez vraiment pas leur en vouloir. Kamen avait le genre de fanfaronnade et de présence médiatique que nous associons aujourd'hui à Elon Musk. Il y avait un sentiment général que ce franc-tireur charismatique était sur le point de faire ce que les "Big Guys" ne pouvaient pas faire. Ou encore plus alléchant, ce qu'ils ne serait pas faire. Après tout, une technologie qui rendait l'automobile obsolète allait changer le monde. L'idée même a menacé un certain nombre de très grands acteurs, dont le secteur pétrolier incroyablement puissant.

Bien sûr, nous savons tous ce que Dean Kamen réellement a montré au monde ce jour fatidique il y a près de 20 ans. Le scooter à deux roues était certes un élément matériel impressionnant, mais ce n'était guère une menace pour les constructeurs automobiles de Détroit. Même les chevaux n'étaient pas du tout inquiets, car vous pouviez acheter un vrai poney pour moins cher que le Segway.

Maintenant, avec l'annonce de l'arrêt de la production de Segway sur leur transporteur personnel éponyme en juillet, nous pouvons affirmer avec confiance que l'histoire y reviendra comme l'un des éléments technologiques les plus exagérés jamais créés. Mais cela ne veut pas dire que le véhicule unique de Kamen n'a pas eu d'impact.

Un équilibre

La technologie de base utilisée dans le Segway provient d'une des inventions précédentes de Kamen: le fauteuil roulant électrique iBOT. Développé au début des années 1990, il était capable d'un certain nombre d'exploits notables qui étaient destinés à aider les personnes à mobilité réduite à vivre une vie plus complète et indépendante.

iBOT à la Maison Blanche en 2000

Le plus pratique était sa capacité à «monter» les escaliers en utilisant deux ensembles de roues motorisées qui pouvaient tourner l'une autour de l'autre. Le trajet a été un peu difficile, mais en supposant que l'utilisateur ait la force de s'accrocher à la balustrade, l'iBOT leur permettrait de naviguer par eux-mêmes dans un escalier. Si l'occupant n'était pas assez fort, un assistant pourrait stabiliser le fauteuil roulant alors qu'il avançait lentement. Un ascenseur ou une rampe serait encore plus facile, mais maintenant ce n'était plus strictement nécessaire.

Mais la disposition unique des roues était capable d'autres astuces. En faisant tourner les roues dans une orientation verticale et en soulevant le siège, l'iBOT pourrait élever l'utilisateur à une hauteur debout approximative. Pour ceux qui pensaient devoir vivre le reste de leur vie assis, le fait de pouvoir regarder les autres dans les yeux pourrait améliorer considérablement leur estime de soi et leur moral en général. Utilisant des gyroscopes embarqués, l'iBOT a pu maintenir son équilibre avec seulement deux roues au sol, et pouvait même rouler en position «debout».

Cette capacité d'auto-équilibrage a servi de base au matériel et aux logiciels utilisés dans le Segway. Étant donné que le transporteur humain (qui sera plus tard renommé transporteur personnel) n'était pas un appareil médical, il ne serait pas soumis au même type d'examen et de normes de qualité que l'iBOT. Cela permettrait à l'entreprise de tirer parti de sa R&D existante pour créer un produit non seulement plus rentable à fabriquer, mais qui aurait une base d'utilisateurs potentiels beaucoup plus importante.

Erreur au lancement

Vous ne pouviez pas acheter le genre de battage médiatique généré autour du Segway. Steve Jobs a déclaré que le véhicule serait finalement aussi important que l'ordinateur personnel, et qu'il y avait même un épisode de South Park inspiré par le mystérieux dispositif de transport. Naturellement, il y avait des sceptiques, mais comme on dit, la mauvaise publicité n'existe pas.

Mais quand il a finalement frappé le marché au début de 2002, le Segway n'a pas excité les consommateurs. Sans aucun doute, cela était dû en partie à la déception de découvrir que ce nouvel appareil de transport révolutionnaire n'était pas une voiture volante, mais un scooter d'aspect maladroit sur lequel vous ne pouviez même pas vous asseoir. Il a également été demandé où les propriétaires entreposeraient le véhicule relativement gros lorsqu'ils ne l'utilisaient pas activement; si vous conduisiez un Segway pour aller travailler, où le laisseriez-vous une fois arrivé?

Bien sûr, le plus gros problème était le prix. Le premier modèle de Segway a coûté 5 000 $ (plus de 7 000 $ aujourd'hui). Pour cette somme d'argent, vous pourriez acheter une voiture d'occasion décente ou une toute nouvelle moto si vous étiez un peu plus audacieux et vouliez l'expérience de conduite en plein air. Le prix élevé des autocollants était en contradiction avec les affirmations grandioses de Kamen; comment le Segway pourrait-il révolutionner le transport urbain alors que la personne moyenne ne pouvait pas se le permettre? Sur le papier, cela aurait été le véhicule parfait pour les adolescents sans permis de conduire ou les personnes âgées qui n'avaient pas besoin de l'extravagance d'une voiture pleine grandeur, mais aucun des deux groupes n'était susceptible d'avoir l'argent pour en acheter un.

Certes, une partie du problème résidait dans la technologie disponible au début des années 2000. Le Segway était peut-être une version à coût optimisé de l'iBOT, mais le matériel de base n'était toujours pas bon marché. Il est facile d'oublier parfois, mais les réductions de prix incroyables sur les batteries rechargeables, les moteurs brushless puissants et les microcontrôleurs rapides sont tous des événements relativement récents. C’est un exemple classique d’une idée qui était simplement en avance sur son temps.

Un héritage durable

Selon les propres chiffres de la société, la gamme de produits Segway a vendu moins de 150 000 unités au cours des 18 dernières années. Pour mettre cela en perspective, la société pensait initialement qu’elle pourrait en vendre presque autant au cours de la première année. Le consommateur moyen n’était tout simplement pas intéressé. Les plus gros clients ont fini par être des agences de sécurité et de police, car cela permettait aux officiers de parcourir de plus grandes distances lorsqu'ils patrouillaient.

Bien que le Segway lui-même n'ait peut-être jamais connu de succès commercial généralisé, les véhicules électriques personnels sont aujourd'hui plus populaires que jamais. Les «hoverboards» auto-équilibrés qui figurent sur la liste de Noël de chaque interpolation depuis plusieurs années sont sans doute une évolution directe du concept du Segway. Les scooters électriques à deux roues, qui laissent tomber complètement le gadget d'équilibrage, suscitent également beaucoup d'intérêt. Surtout lorsqu'il est associé à la technologie de covoiturage qui permet aux cyclistes de les louer à la demande.

En fin de compte, il ne fait aucun doute que certaines des idées de Dean Kamen commencent à changer la façon dont les gens se déplacent dans les zones urbaines denses. Malheureusement pour Segway, ils ont fini par le faire 20 ans trop tard pour en tirer de l'argent.

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