Ce trio n’était pas seul. Le Canada avait son propre réseau, Nabu, qui s’est fait connaître avec le slogan « Passez à la télévision intelligente ! » Warner Cable et American Express ont lancé un partenariat pour créer un réseau basé sur QUBE, un service de communication par câble bidirectionnel qui a été déployé dans certains villes du Midwest jusqu’à la fin des années 1970. John Lockton, président de Warner Amex, a déclaré au Wall Street Journal au début de 1983 : « Nous pensons qu’une chaîne de jeux vidéo est un concept dont l’heure est sur le point de venir.

La technologie

La technologie derrière PlayCable est encore utilisée par des millions de foyers : la télévision par câble. Aujourd’hui, les réseaux câblés sont devenus l’épine dorsale de l’accès Internet aux États-Unis. Les premiers réseaux comme PlayCable ont jeté les bases de cette expansion.

PlayCable était une coentreprise entre la division Jerrold de General Instrument, qui concevait des boîtiers de conversion de télévision par câble pour les réseaux câblés en pleine croissance, et Mattel Electronics. « General Instrument avait en fait travaillé sur PlayCable avant le lancement de Mattel’s Intellivision », a déclaré Moskovtiz dans une interview sur Zoom. « Ils cherchaient d’autres sources de revenus, et voici une autre entreprise, Mattel Electronics, qui semblait offrir un moyen d’ajouter un autre élément commercial à leur modèle. » L’Intellivision de Mattel offrait ce dont tous les câblodistributeurs recherchaient : un divertissement télévisé populaire que la télévision en direct ne pouvait pas fournir.

Le matériel PlayCable était inséré dans la console Intellivision comme n’importe quel jeu, mais avait une prise coaxiale à l’autre extrémité, que les utilisateurs connectaient à un décodeur de câble de leur fournisseur de services. Une fois connecté, il envoyait des données sur une bande radio FM disponible sur un câble qui restait généralement inutilisé.

Les joueurs démarrant PlayCable ont été accueillis par un champ d’étoiles avec le titre « PlayCable présente Intellivision Intelligent Television » imprimé dessus. Contrairement aux consoles Xbox et PlayStation modernes, PlayCable était rapide et offrait peu d’options. Le service s’est lancé directement dans un catalogue alphabétique de jeux tandis qu’un air familier jouait en arrière-plan.

PlayCable a également battu les consoles modernes en termes de temps de téléchargement. Saisir La collection Master Chief du Xbox Game Pass peut prendre des heures, mais même les plus gros jeux sur PlayCable se chargeraient en moins de trente secondes. Remerciez la taille incroyablement petite des jeux de l’époque. le Collection Master Chief occupe 800 millions de fois plus d’espace de stockage que le plus grand jeu jamais proposé à PlayCable.

Les téléchargements rapides étaient importants, car le périphérique physique avait une limitation partagée avec la plupart des consoles de jeu de l’époque : il manquait de stockage à long terme. Les jeux n’étaient pas chargés sur un disque dur mais directement sur la RAM, les joueurs devaient donc retélécharger un jeu à chaque fois qu’ils le lançaient.

Le Games Network a proposé sa propre version de l’idée. Sa boîte physique ne s’insérait pas dans une console existante, mais était son propre appareil appelé « The Window ». Il avait un clavier intégré et pouvait prendre en charge des périphériques tels que des lecteurs de disque, des manettes de jeu et une imprimante. Ces périphériques ont peut-être permis à The Games Network de surmonter les limitations de RAM, mais je n’ai trouvé aucune preuve qu’ils aient jamais atteint les clients.

GameLine utilisait l’emplacement pour cartouche de jeu de l’Atari 2600 tout comme le PlayCable utilisait celui de l’Intellivision, mais il se connectait à un fournisseur de téléphonie via un modem au lieu d’un décodeur câble. GameLine s’est peut-être étendu au-delà des jeux en se connectant à d’autres réseaux informatiques qui, à l’époque, utilisaient également des lignes téléphoniques au lieu du câble, mais aucun de ces services n’aurait beaucoup de chance de se développer.

L’héritage

PlayCable, GameLine et The Games Network étaient incroyablement modernes, offrant un ensemble de jeux sur un réseau plus d’une décennie avant le World Wide Web. Pourtant, aucun n’a survécu au-delà de 1984. Ils ont été coulés par une tempête parfaite de tendances techniques, commerciales et culturelles.

Aujourd’hui, toute personne ayant accès à Internet peut s’inscrire au Xbox Game Pass et, une fois abonné, télécharger des jeux directement depuis les serveurs de Microsoft. Cependant, Internet n’existait pas en 1980, de sorte que chaque fournisseur de services devait installer son propre ordinateur de tête de réseau. Game Pass ne serait probablement pas viable si Microsoft devait installer un centre de données dans chaque ville où il souhaite offrir le service, mais c’est ainsi que PlayCable et ses concurrents fonctionnaient.