Pilote d’essai légendaire Chuck Yeager – le premier homme à franchir le mur du son et à vivre pour raconter l’histoire – est décédé lundi à Los Angeles. Le général de brigade à la retraite de la Force aérienne avait 97 ans.

Le 14 octobre 1947, Yeager a grimpé à l’intérieur du Bell X-1 orange fluo à l’aide d’un balai de 10 pouces. Le pilote, déjà légendaire après une série de combats aériens pendant la Seconde Guerre mondiale, s’était cassé quelques côtes la nuit précédente lors d’une balade à cheval après le salon avec sa femme – il avait besoin du bâton pour fermer la porte du cockpit derrière lui.

À 23 000 pieds, l’avion expérimental en forme de balle, propulsé par un moteur-fusée à quatre chambres, est tombé de la soute à bombes d’un B-29 Superfortress. Yeager pilotait le X-1 depuis quelques mois, dans le but de pousser le vol à des vitesses plus élevées. Mais une nouvelle innovation, gracieuseté de l’US Air Force, lui a redonné confiance qu’il était temps de tenter à nouveau sa chance. Une queue horizontale entièrement volante, également appelée stabilisateur, permettait au pilote de contrôler le pas de l’avion. Cela pourrait être le jour.

OK, petite pause pour la science. Dans les années qui ont suivi la Seconde Guerre mondiale, les pilotes du monde entier avaient désespérément besoin de franchir le mur du son, une vitesse proche de la vitesse du son pendant laquelle l’aérodynamique se met à l’envers. (Atteindre des vitesses comprises entre 660 et 760 mph brisera le mur du son, selon les conditions atmosphériques.) C’était difficile. Lorsque quelque chose se déplace dans l’air à des vitesses plus lentes, les molécules d’air ont le temps «d’esquiver» l’objet. Mais accélérez la chose – par exemple, un avion – et les molécules d’air se rapprochent, comprimant et augmentant la densité de l’air au nez de l’avion. C’est à ce moment que les choses deviennent un peu effrayantes. Les ondes de choc se forment et se déplacent vers l’arrière, créant un différentiel de pression qui soulève l’arrière de l’aile. Le résultat: une déstabilisation épique.

Avant Yeager – et le stabilisateur de l’Air Force, que vous pouvez toujours repérer sur les avions de combat ultra-rapides – les pilotes perdaient le contrôle de leur avion. Certains se sont effondrés dans les airs. Certains, y compris le pilote d’essai britannique décoré Geoffrey de Havilland Jr., sont morts dans l’effort. «Nous n’obtenions pas de maisons libres ou de notoriété», a déclaré plus tard Yeager à WIRED à propos des efforts de l’armée de l’air. «Nous travaillions nos queues pour 250 $ par mois. Beaucoup d’entre nous mouraient dans le processus. »

Chuck YeagerPhotographie: Mike Slaughter / Toronto Star / Getty Images

Mais ce jour-là en 1947, alors que Yeager naviguait au-dessus du désert de Mojave en Californie, il a tiré les deux dernières chambres de son moteur de fusée. L’aiguille du machmètre du X-1, qui indiquait le rapport entre la vitesse de l’avion et la vitesse du son, atteignit 1,0 – son maximum. (En vérité, Yeager a atteint Mach 1,06.) Plus tard, le pilote a décrit l’expérience de briser le mur du son comme «douce comme les fesses d’un bébé».

Comme l’écrivain Tom Wolfe l’a noté dans Les bonnes choses, son livre de 1973 documentant les triomphes et les difficultés des audacieux pilotes d’essai américains qui ont propulsé les incursions d’après-guerre du pays dans la technologie des fusées, les exploits de Yeager ont été si célébrés que son «tirage creux de poker en Virginie-Occidentale» est devenu le modèle d’interphone pour les pilotes du monde entier. Yeager plus tard a servi de conseiller technique pour la version cinématographique du livre; il a également fait une apparition en tant que barman.

Sous Yeager, le personnel rassemblé à la base aérienne de Muroc (maintenant connue sous le nom de base aérienne d’Edwards) a entendu le bruit du tonnerre lointain. OK, une autre pause scientifique: alors que le X-1, ou tout ce qui se déplace ultra-rapide, commence à se déplacer à des vitesses proches du son, des ondes sonores commencent à s’accumuler devant lui. Lorsque l’objet dépasse finalement les ondes sonores et toute la pression qui s’est accumulée autour de lui, ces ondes de perturbation descendent vers le sol. Ils sont bruyants. Peut-être avez-vous entendu parler d’un boom sonore.

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