Il était un de 750 000 personnes, donnant ou prenant, qui sont passées par Grand Central Terminal ce jour-là. Il a travaillé comme avocat dans un gratte-ciel de la 42e rue qui avait un accès direct à la gare, où des trains partaient toutes les quelques minutes vers 122 villes de New York et du Connecticut. Lui et son épouse dirigeaient un petit cabinet spécialisé en droit des successions au 47e étage de l’immeuble; il y passait ses heures à aider les gens à négocier la mort. À la fin de la journée de travail du vendredi 21 février, l’homme s’est rendu aux quais de la ligne New Haven, est monté à bord d’un train et a roulé 30 minutes au nord jusqu’à une ville de banlieue du comté de Westchester appelée New Rochelle. À ce moment-là, il y avait 34 cas confirmés de Covid-19 aux États-Unis, tous liés à des voyages internationaux.

Le lendemain, l’homme s’est rendu à sa synagogue, le Jeune Israël de New Rochelle, comme il le faisait tous les samedis. Lui et sa femme ont eu quatre enfants, mais seulement deux vivaient avec eux à l’époque – un fils qui est allé à l’université à Manhattan et une fille qui était encore au lycée. Malgré les exigences de son travail, il était un père de famille, quelqu’un qui était aussi désireux de jouer à Connect 4 avec ses enfants que d’écrire un mémoire sur la grande affaire sur laquelle il travaillait. Sa maison était proche du jeune Israël, dans les limites de l’érouv, un périmètre symbolique identifié par des poteaux téléphoniques, des lignes électriques et d’autres points de repère. À l’intérieur de l’érouv, certaines règles du sabbat sont assouplies, comme si tout le quartier était une maison commune.

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Illustration: Carl De Torres, StoryTK

L’homme était de retour à la synagogue à 11 heures le lendemain matin pour des funérailles. Des centaines de fidèles se sont rendus pour rendre hommage à un survivant de l’Holocauste décédé la veille à l’âge de 93 ans. Cet après-midi-là, certains d’entre eux sont retournés au Jeune Israël pour un bar et une bat mitzvah. Pendant que les enfants jouaient, l’homme et les autres adultes bavardaient, mangeaient des hors-d’œuvre et buvaient des cocktails. Au cours des deux événements, ont estimé plus tard les responsables de la santé, l’homme est entré en contact avec entre 800 et 1000 personnes.

«J’ai ressenti une toux, ce qui n’était pas fou, et je pensais que c’était des allergies», a déclaré l’homme plus tard au New York Law Journal. Quand la toux n’a pas disparu, il a pensé à prendre rendez-vous chez le médecin. Mais ce n’est que le 26 février, lorsqu’il a développé une fièvre, qu’il a, comme il l’a dit, «commencé à en mettre deux et deux ensemble». Il devait se rendre à Washington, DC, la semaine suivante pour la conférence annuelle de la commission des affaires publiques israélienne américaine, où il serait dans la même pièce avec les membres du Congrès et les chefs d’État. Le voyage n’a jamais eu lieu. Au lieu de cela, un ami l’a conduit à l’hôpital, où, quelques jours plus tard, il a été testé positif au SRAS-CoV-2. Il a été l’une des premières personnes aux États-Unis à avoir attrapé le virus par propagation communautaire.

Dans les jours qui suivirent, le nombre de cas à New Rochelle commença à grimper. La femme de l’homme et ses deux enfants ont été testés positifs. Il en était de même pour l’ami qui l’avait conduit à l’hôpital, ainsi que les membres de sa famille. Tous ceux qui étaient au Young Israel le week-end du 22 février ont été mis en quarantaine, mais des dizaines étaient déjà infectés, dont deux des traiteurs du bar et de la bat mitzvah. Le collège du fils a fermé ses portes, tout comme le lycée de sa fille. Le 5 mars, le rabbin de Young Israel a annoncé que lui aussi avait contracté le virus.

À ce stade, Andrew Cuomo, le gouverneur de New York, tenait des conférences de presse quotidiennes sur l’épidémie. New Rochelle avait «probablement le plus grand cluster aux États-Unis», a-t-il déclaré. «Les chiffres ont augmenté, les chiffres continuent d’augmenter, les chiffres augmentent sans relâche.» Les autorités de l’État ont dessiné un cercle autour de Young Israel, un rayon de 1 mile à l’intérieur duquel toutes les écoles et lieux de culte ont dû fermer et les grands rassemblements ont été interdits. Les règles étaient différentes à l’intérieur de ce périmètre, mais pas pour longtemps: les habitants de New Rochelle vivaient dans un avenir qui viendrait bientôt dans le reste des États-Unis.

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