Le Waouh ! Signal revisité : la science citoyenne informe l’effort SETI

En ce qui concerne les problèmes intéressants, peu peuvent vraiment rivaliser avec l’éternelle question : « Sommes-nous seuls ? Le besoin de savoir s’il existe d’autres formes de vie intelligente dans la galaxie est profondément enraciné, et savoir avec certitude dans un sens ou dans l’autre aurait des implications massives.

Mais c’est une grande galaxie, et savoir où chercher des signaux qui pourraient signifier que nous ne sommes pas seuls est une tâche difficile. Consacrer des ressources limitées et coûteuses à écouter au hasard des morceaux de ciel dans l’espoir d’entendre quelque chose qui est manifestement fait par une civilisation technique a peu de chances de porter ses fruits. Il serait bien préférable d’avoir quelque chose sur quoi baser des observations sensées – une sorte d’objectif qui a de meilleures chances de porter ses fruits.

Heureusement, une observation fortuite il y a près de 50 ans a fourni exactement cela. Le soi-disant Wow! Le signal, très discuté mais étudié occasionnellement et de manière quelque peu informelle, a fourni un repère dans le ciel, en partie grâce à un citoyen scientifique passionné par la recherche d’exoplanètes.

Non vraiment — Waouh !

Nous avons déjà couvert l’histoire du Wow! Signal et comment nous sommes arrivés à ce point de l’histoire, mais pour résumer : en 1977, un radiotélescope dans l’Ohio connu sous le nom de « The Big Ear » a détecté un signal sans précédent provenant de la direction générale de la constellation du Sagittaire. Alors que l’antenne fixe balayait le ciel nocturne grâce à la rotation de la Terre, un flux de bruit radio est entré dans les cornes à double alimentation de l’instrument, avec un rapport signal sur bruit qui culminait à plus de 30 fois le bruit de fond typique. Le signal, qui a duré 72 secondes, est devenu connu sous le nom de « Wow ! Signal » grâce à la note excitée de l’astronome Jerry Ehman de la nuit du 15 août, faite au stylo rouge sur la marge de la copie papier en paravent des données.

Au cours des 45 années écoulées depuis cette nuit, le Wow! Signal a été au centre d’une tempête de curiosité scientifique. À certains égards, il porte toutes les caractéristiques d’être une transmission d’une autre civilisation technique. La fréquence du signal était très proche de la fréquence de la ligne d’hydrogène de 1 420 MHz, et toute personne capable de construire un radiotélescope connaîtrait très probablement cette fréquence et pourrait choisir de l’utiliser dans ses efforts pour rechercher d’autres formes de vie dans la galaxie. Les caractéristiques du signal étaient également tout à fait conformes à ce que l’on attendrait d’une balise extraterrestre, compte tenu de la vitesse de rotation de la Terre à la latitude de l’antenne. Il y a également eu des efforts considérables pour fournir des explications alternatives au signal, dont aucune n’a exclu un signal extraterrestre.

Là encore, il n’y a pas eu grand-chose pour soutenir le Wow! Le potentiel de SIGnal en tant que carte de visite extraterrestre non plus. Aucun autre observatoire travaillant cette nuit-là n’a capté quelque chose de similaire, et de multiples tentatives pour écouter le morceau de ciel pour une répétition de l’événement n’ont pas réussi à entendre un coup d’œil. Quarante-cinq ans plus tard, le Wow! Le signal reste le pire type d’événement, scientifiquement parlant : un événement ponctuel, une observation fortuite qui fournit un indice alléchant pour plus de travail, mais rien de plus.

La science citoyenne montre la voie

Et pourtant, les scientifiques s’acharnent toujours sur le Wow! Signal, car cela semble être la meilleure chance que nous ayons eue jusqu’à présent pour savoir qui pourrait être là-bas. L’un de ces scientifiques est Alberto Caballero, un astronome amateur espagnol qui, en tant que chef du projet Habitable Exoplanet Hunting, pense beaucoup à la vie extraterrestre. Le projet engage des astronomes, à la fois professionnels et amateurs, à tourner leurs télescopes vers les étoiles à la recherche d’événements de faible gradation qui pourraient résulter du passage de planètes devant l’étoile. Le projet concentre ses efforts sur un petit groupe d’étoiles de type G, de type K et naines rouges à moins de 100 années-lumière de la Terre, et recherche des signaux de transit qui seraient caractéristiques des exoplanètes rocheuses dans la zone habitable autour de chaque étoile.

2MASS 19281982-2640123, une étoile semblable au Soleil dans le Wow! Empreinte du signal. Source : Alberto Caballero.

L’intérêt d’Alberto pour les exoplanètes a pris une tournure différente avec un article qu’il a publié cette année concernant une source potentielle pour le Wow! Signal. L’article évalué par des pairs suggère que sur 66 étoiles qui étaient dans la vue du cornet d’alimentation de Big Ear cette nuit-là en 1977, l’étoile 2MASS 19281982-2640123 pourrait être un bon candidat pour une enquête plus approfondie, en raison de sa luminosité et de sa taille.

Reprenant ce fil, un groupe d’astronomes dirigé par Karen Perez de l’Université de Columbia a récemment effectué les premières observations coordonnées et multi-télescopes de 2MASS 19281982-2640123, avec l’intention spécifique de localiser une « technosignature » de l’étoile. Utilisation du télescope Green Bank en Virginie-Occidentale et du réseau de télescopes Allen du SETI Institute dans le nord de la Californie. L’équipe a coordonné les observations de sorte que les deux télescopes regardent l’étoile cible en même temps et ont effectué leur observation à la même fréquence de 1 420 MHz que le Wow ! Signal.

Malheureusement, l’expérience n’a abouti à aucune technosignature, ce qui n’est peut-être pas une surprise puisque le temps total pendant lequel les deux télescopes ont été entraînés sur l’étoile n’a été que de neuf minutes environ. Mais l’effort est quand même conséquent, principalement parce que c’est la première fois en 45 ans depuis le Wow ! Le signal a été entendu qu’un effort d’observation coordonné a été entrepris. Un tel effort ne peut que faciliter la coordination des observations de signaux parasites, à la fois lorsqu’ils apparaissent et après coup. Il suggère également d’autres candidats en plus de 2MASS 19281982-2640123 – ils ont découvert qu’il y avait en fait huit étoiles semblables au Soleil dans la fenêtre d’observation utilisée par la Grande Oreille cette nuit-là ; l’assouplissement des critères de luminosité, de masse et de type d’étoile ouvre considérablement le bassin de candidats, à plus de 600 étoiles.

Il y a certainement plus à venir sur ce sujet et sur d’autres efforts SETI, et bien que nous attendions avec impatience de savoir comment ils se dérouleront, pour l’instant nous sommes heureux qu’un peu de science citoyenne se soit avérée être la base sur laquelle un effort beaucoup plus large a été construit .

[Featured image source: North American Astrophysical Observatory.]