L’effondrement d’un condo en Floride préfigure la fissure du béton

Il sera probablement Il faudra plusieurs mois avant que nous sachions avec certitude ce qui a causé l’effondrement catastrophique de l’immeuble Champlain Towers South à Surfside, en Floride, la semaine dernière, qui a tué au moins 18 personnes. Mais il est déjà clair qu’au moins un coupable manquait de béton. En 2018, une société d’ingénierie a averti que le béton sous la piscine et l’entrée de l’immeuble présentait « des dommages structurels majeurs » et a découvert « d’abondantes fissures » dans le parking souterrain. « La détérioration du béton s’accélère.

Bien que ce genre d’effondrement soudain et massif d’un bâtiment soit très rare, le problème de l’effritement du béton ne l’est pas du tout. C’est une crise lente qui affecte une grande partie du monde. Des milliards de tonnes de béton sous forme de bâtiments, de routes, de ponts et de barrages pourraient devoir être remplacés au cours des prochaines décennies. Cela coûtera des milliards de dollars et générera des quantités stupéfiantes d’émissions de carbone qui alimentent le changement climatique.

Le béton, qui n’est essentiellement que du sable et du gravier collés avec du ciment, est de loin le matériau de construction le plus utilisé sur terre. Nous en versons suffisamment chaque année pour construire un mur de 88 pieds de haut et 88 pieds de large tout autour de l’équateur. C’est en grande partie parce que le nombre et la taille des villes explosent. Le nombre de citadins a plus que quadruplé depuis 1960 pour atteindre plus de 4 milliards, et il continue d’augmenter. Nous ajoutons l’équivalent de 10 villes de New York à la planète chaque année.

Il n’y a aucun moyen pour les villes de croître aussi vite sans béton. C’est un moyen facile et presque magique de créer rapidement des routes, des ponts, des barrages et des logements sanitaires relativement robustes pour un grand nombre de personnes. On estime que 70 pour cent de la population mondiale vit maintenant dans des structures faites au moins en partie de béton.

Mais aucune de ces structures ne durera éternellement. Le béton se brise et se fracture de plusieurs manières. La chaleur, le froid, les produits chimiques, le sel et l’humidité attaquent tous cette roche artificielle apparemment solide, travaillant à l’affaiblir et à la briser de l’intérieur. (La hausse des températures et les niveaux de carbone atmosphérique devraient aggraver les choses.)

Cela menace non seulement les tours d’habitation, mais notre infrastructure en béton. Un rapport de 2021 de l’American Society of Civil Engineers a révélé que plus de 20 000 ponts en béton à travers les États-Unis sont structurellement déficients et près de la moitié des routes publiques du pays sont dans un état « mauvais » ou « médiocre ».

Les choses sont bien pires dans de nombreux pays en développement, où les normes de construction sont faibles et les réglementations souvent ignorées. Pour réduire les coûts, les constructeurs utilisent souvent du sable de mer non lavé pour fabriquer du béton. Ces grains sont moins chers, mais ils sont enrobés de sel qui corrode dangereusement les barres d’armature. Des bâtiments en béton fabriqués avec du sable de mer recouvert par dizaines lors du tremblement de terre d’Haïti en 2010. Le béton de mauvaise qualité était également probablement une des principales raisons de l’effondrement d’une usine au Bangladesh en 2013 qui a tué plus de 1 000 personnes. Selon Le Financial Times, jusqu’à 30 pour cent du ciment chinois est de si mauvaise qualité qu’il produit des structures dangereusement fragiles connues sous le nom de « bâtiments en tofu ». Le béton fabriqué à bon marché est l’une des raisons pour lesquelles tant d’écoles se sont effondrées lors du tremblement de terre du Sichuan en Chine en 2008, tuant des milliers de personnes.

Tout cela est terrifiant, étant donné que la majeure partie du béton dans le monde n’a été mise en place qu’au cours des dernières décennies, et la plupart dans le monde en développement, la Chine en premier lieu. La Chine à elle seule a utilisé plus de ciment entre 2011 et 2013 que les États-Unis n’en ont utilisé tout au long du 20e siècle. En conséquence, écrit l’économiste Vaclav Smil, « le monde post-2030 sera confronté à un fardeau sans précédent de détérioration du béton… Les futurs coûts de remplacement du matériau atteindront des milliers de milliards de dollars.

Creuser les milliards de tonnes de sable et de gravier nécessaires pour fabriquer tout ce béton endommagera inévitablement d’innombrables lits de rivières, fonds de lacs et plaines inondables. L’extraction de sable et de gravier mal réglementée dans de nombreux pays a anéanti un grand nombre de poissons et d’oiseaux riverains, endommagé les récifs coralliens et provoqué l’effondrement des berges. L’industrie a même engendré un marché noir criminel, en proie à la corruption et à la violence.

Comme si tout cela ne suffisait pas, la fabrication de tout ce béton aura de lourdes conséquences sur l’environnement. L’industrie du ciment produit 5 à 10 pour cent des émissions mondiales de dioxyde de carbone, derrière seulement les centrales électriques au charbon et les automobiles comme source de gaz à effet de serre.