L’entrepreneur rêvant d’une usine d’organes humains illimités

Poumons d’impression

United dit qu’il construit actuellement une nouvelle installation porcine à l’épreuve des germes, qui sera prête en 2023 et soutiendra un essai clinique commençant l’année suivante. Ce n’est pas la fantastique usine de porcs commerciaux montrée dans le rendu architectural de Rothblatt, mais c’est un tremplin vers elle. À terme, selon Rothblatt, une seule installation pourrait fournir des organes à tout le pays, en les livrant via des ambulances aériennes entièrement électriques. Au cours de l’été, affirme-t-elle, une société aéronautique dans laquelle elle a investi, Beta Technologies, a fait voler un avion électrique à levage vertical de la Caroline du Nord à l’Arkansas, à plus de 1 000 milles marins.

Ironiquement, les porcs ne seront peut-être jamais une source de poumons dont la fille de Rothblatt pourrait avoir besoin. En effet, les poumons sont délicats et plus sensibles aux attaques immunitaires. En 2018, les résultats devenaient clairs. Chaque fois que la société ajoutait une nouvelle modification génétique aux porcs, les cœurs et les reins transplantés chez les singes duraient quelques semaines ou mois supplémentaires. Mais les poumons ne s’amélioraient pas. Maintes et maintes fois, après avoir été transplantés sur des singes, les poumons de porc duraient deux semaines, puis tombaient soudainement en panne.

« Je crois en fait qu’il n’y a aucune partie du corps qui ne peut pas être imprimée en 3D. »

Martine Rothblatt

Pour créer des poumons, Rothblatt parie sur une approche différente, en créant une entreprise de « fabrication d’organes » qui tente de fabriquer des poumons avec des imprimantes 3D. Cet effort opère maintenant à partir d’une ancienne usine de textile à Manchester, dans le New Hampshire, où les chercheurs impriment des modèles détaillés de poumons à partir de biopolymères. L’idée éventuelle est d’ensemencer ces structures avec des cellules humaines, y compris (dans une version de la technologie) des cellules issues du tissu de patients spécifiques. Ce seraient des correspondances parfaites, sans risque de rejet immunitaire.

Au printemps dernier, Rothblatt a dévoilé un ensemble de « poumons » imprimés qu’elle a appelé « l’objet imprimé en 3D le plus complexe de toute sorte, n’importe où, jamais ». Selon United, la structure spongieuse, de la taille d’un ballon de football, comprend 4 000 kilomètres de canaux capillaires, des espaces détaillés imitant les sacs pulmonaires et un total de 44 000 milliards de « voxels », ou emplacements imprimés individuels. L’impression a été réalisée avec une méthode appelée traitement numérique de la lumière, qui fonctionne en dirigeant un projecteur dans une cuve de polymère qui se solidifie partout où les faisceaux lumineux se touchent. Il faut un certain temps – trois semaines – pour imprimer une structure aussi détaillée, mais la méthode permet de créer n’importe quelle forme, certaines ne dépassant pas une seule cellule. Rothblatt a comparé la précision du processus d’impression à la conduite à travers les États-Unis et à ne jamais s’écarter de plus de la largeur d’un cheveu humain de la ligne médiane.

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MICHEL BYERS

« Je crois en fait qu’il n’y a aucune partie du corps qui ne peut pas être imprimée en 3D… y compris les côlons et les tissus cérébraux », a déclaré Rothblatt lors de la présentation des échafaudages pulmonaires imprimés en juin lors d’une réunion en Californie.

Certains scientifiques disent que la bio-impression reste un projet de recherche et se demandent si les polymères sans vie, aussi détaillés soient-ils, doivent être comparés à un véritable organe. « C’est un long chemin pour passer de cela à un poumon », explique Jennifer Lewis, qui travaille sur la bio-impression à l’Université de Harvard. «Je ne veux pas qu’il pleuve sur le défilé, et il y a eu des investissements importants, donc certains esprits intelligents y voient quelque chose. Mais de mon point de vue, cela a été assez médiatisé. Encore une fois, c’est un échafaudage. C’est une belle forme, mais ce n’est pas un poumon. Lewis et d’autres chercheurs se demandent dans quelle mesure il sera possible d’insuffler une vie réelle aux structures imprimées. Coller des cellules humaines dans un échafaudage ne garantit pas qu’elles s’organiseront en tissu de travail avec les fonctions complexes d’un poumon.

Rothblatt est conscient des sceptiques et sait à quel point la technologie est difficile. Elle sait que les autres pensent que ça ne marchera jamais. Cela ne l’arrête pas. Au lieu de cela, elle y voit sa prochaine chance de résoudre des problèmes que les autres ne peuvent pas résoudre. Lors d’un discours aux chirurgiens cette année, Rothblatt a énuméré la liste des défis à venir, notamment la croissance des billions de cellules qui seront nécessaires. « Ce que je sais, c’est que cela ne viole aucune loi de la physique », a-t-elle déclaré, prédisant que les premiers poumons fabriqués seraient placés dans la cavité thoracique d’une personne au cours de cette décennie.

Elle a terminé son entretien avec une scène de 2001 : L’odyssée de l’espace, celui où un homme-singe lance un os vers le haut et il prend son envol comme une station spatiale faisant le tour de la Terre. Sauf que Rothblatt a remplacé une photo d’elle-même pilotant l’avion électrique zéro carbone qui, selon elle, livrera un jour un nombre illimité d’organes dans tout le pays.

François Zipponi
Je suis François Zipponi, éditorialiste pour le site 10-raisons.fr. J'ai commencé ma carrière de journaliste en 2004, et j'ai travaillé pour plusieurs médias français, dont le Monde et Libération. En 2016, j'ai rejoint 10-raisons.fr, un site innovant proposant des articles sous la forme « 10 raisons de... ». En tant qu'éditorialiste, je me suis engagé à fournir un contenu original et pertinent, abordant des sujets variés tels que la politique, l'économie, les sciences, l'histoire, etc. Je m'efforce de toujours traiter les sujets de façon objective et impartiale. Mes articles sont régulièrement partagés sur les réseaux sociaux et j'interviens dans des conférences et des tables rondes autour des thèmes abordés sur 10-raisons.fr.