Une équipe dirigée par Microsoft des physiciens a rétracté un article de 2018 très médiatisé que la société a présenté comme une percée clé dans la création d’un ordinateur quantique pratique, un appareil qui promet une nouvelle puissance de calcul en exploitant la mécanique quantique.

Le papier rétracté provenait d’un laboratoire dirigé par le physicien de Microsoft Leo Kouwenhoven de l’Université de technologie de Delft aux Pays-Bas. Il a affirmé avoir trouvé des preuves de particules de Majorana, théorisées depuis longtemps mais jamais détectées de manière concluante. Les entités insaisissables sont au cœur de l’approche de Microsoft en matière de matériel informatique quantique, qui est en retard par rapport à d’autres comme IBM et Google.

WIRED a rapporté le mois dernier que d’autres physiciens avaient remis en question la découverte après avoir reçu des données plus complètes de l’équipe de Delft. Sergey Frolov, de l’Université de Pittsburgh, et Vincent Mourik, de l’Université de la Nouvelle-Galles du Sud, en Australie, ont déclaré qu’il semblait que les données qui jettent un doute sur la revendication Majorana n’ont pas été divulguées.

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Lundi, les auteurs originaux ont publié une note de rétractation dans la prestigieuse revue La nature, qui a publié le précédent article, admettant que les dénonciateurs avaient raison. Les données ont été «inutilement corrigées», dit-il. La note indique également que la répétition de l’expérience a révélé une erreur de calibrage qui a faussé toutes les données originales, faisant de l’observation de Majorana un mirage. «Nous nous excusons auprès de la communauté pour le manque de rigueur scientifique dans notre manuscrit original», ont écrit les chercheurs.

Les inquiétudes de Frolov et Mourik ont ​​également déclenché une enquête à Delft, qui a publié lundi un rapport de quatre physiciens non impliqués dans le projet. Il conclut que les chercheurs n’avaient pas l’intention de tromper mais ont été «pris dans l’excitation du moment» et ont sélectionné des données qui correspondent à leurs propres espoirs pour une découverte majeure. Le rapport résume cette violation des normes de la méthode scientifique avec une citation du lauréat du prix Nobel de physique Richard Feynman: «Le premier principe est que vous ne devez pas vous tromper – et vous êtes la personne la plus facile à tromper.»

Le laboratoire de Delft a publié lundi les données brutes de son expérience de 2018. Frolov et Mourik disent qu’il devrait également publier les données complètes de son projet de chasse Majorana remontant jusqu’en 2010 pour que d’autres les analysent.

Dans un communiqué, Lieven Vandersypen, directeur scientifique du centre de recherche quantique de Delft, a qualifié la rétractation de l’article de « revers » et a déclaré que « la réflexion sur les méthodes utilisées, doit désormais suivre son cours au sein de la communauté scientifique ». Le centre continuera de collaborer avec Microsoft.

Dans un communiqué, le vice-président de Microsoft pour l’informatique quantique, Zulfi Alam, a qualifié la gestion de l’incident par les auteurs d’un «excellent exemple du processus scientifique à l’œuvre» et a déclaré que la société restait confiante dans son approche du développement des ordinateurs quantiques.

Dans un communiqué, un porte-parole de La nature a déclaré que la revue vise à mettre à jour rapidement le dossier scientifique lorsque les résultats publiés sont remis en question, mais que « ces questions sont souvent complexes et par conséquent, il peut prendre du temps aux éditeurs et aux auteurs pour les élucider complètement ».

Personne ne semble près de construire un ordinateur quantique suffisamment complexe pour faire un travail utile, mais ces dernières années, de grandes entreprises telles que Google et IBM, et certaines startups, ont démontré des prototypes impressionnants. Microsoft a poursuivi une approche différente, affirmant qu’une fois qu’il exploitait Majoranas, il pourrait créer du matériel quantique pratique plus rapidement que ses concurrents, car la technologie serait plus fiable. La société travaille sur son projet quantique non-conformiste depuis 2004. Il a recruté Kouwenhoven dans son équipe en 2016 après avoir obtenu des résultats encourageants dans son laboratoire avec le soutien de Microsoft.

Le désordre Majorana de Microsoft ajoute un nouveau chapitre au mythe des particules, qui porte le nom du théoricien italien Ettore Majorana. Il a émis l’hypothèse en 1937 que des particules subatomiques devraient exister qui sont leurs propres antiparticules, mais ont semblé disparaître au début de l’année suivante après avoir embarqué sur un navire.


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