Avec le lancement de trois missions sur Mars cet été (dont un nouveau rover de la NASA, Perseverance, qui cherchera des signes de vie), notre exploration de la planète rouge atteindra bientôt de nouveaux sommets. Et il y a de bonnes raisons pour lesquelles nous devrions être obsédés par cela: Mars est le seul monde extraterrestre en dehors de la lune que les êtres humains pourraient vraisemblablement atteindre en une génération. Si nous rêvons de visiter d'autres mondes, Mars est réaliste. Cela a également du sens d'un point de vue scientifique. Suniti Karunatillake, spécialiste des planètes à la Louisiana State University, fait valoir que c'est la seule autre planète rocheuse du système solaire à avoir des preuves de la plupart des processus géologiques clés que nous trouvons sur Terre aujourd'hui, tels que les volcans, les formations rocheuses sédimentaires et les calottes glaciaires en eau.

Mais il est peut-être temps de réévaluer si notre obsession nous pousse à ignorer le reste de notre système solaire. L'enthousiasme sur Mars a tendance à favoriser une boucle de rétroaction où plus de ressources sont consacrées à l'exploration de la planète, ce qui dévoile de nouvelles découvertes qui ne font qu'ajouter à l'intérêt, incitant les secteurs public et privé à consacrer plus d'argent à l'exploration de Mars, et ainsi de suite.

Mars est important à étudier, bien sûr, mais il existe de nombreuses raisons impérieuses de commencer à explorer d'autres mondes relativement proches. Voici cinq endroits alternatifs que nous devrions étudier plus en détail, du plus proche au plus éloigné.

Une image composite à partir de données collectées par le vaisseau spatial Magellan de la NASA et Pioneer Venus Orbiter.
NASA / JPL-CALTECH

Vénus

Vénus est un récit édifiant sur ce qui aurait pu être le destin de la Terre si les choses s'étaient déroulées un peu différemment. Les planètes sont similaires en taille, masse et composition géologique. Ils semblent également avoir des histoires géologiques similaires, en particulier en ce qui concerne l'activité volcanique (certaines données suggèrent que Vénus a encore des volcans actifs). Comme Mars, Vénus semble avoir autrefois grandi et évolué sur un chemin similaire au nôtre.

Aujourd'hui, cependant, Vénus possède l'une des atmosphères les plus denses de toutes les planètes que nous ayons jamais étudiées, composée de plus de 96% de dioxyde de carbone. La pression à la surface équivaut à 3 000 pieds sous l'eau sur Terre. La température au sol ressort à 464 ° C, plus chaude que Mercure. Les gaz à effet de serre se sont déchaînés et l'ont rendu totalement inhospitalier – peut-être une version extrême de ce à quoi la Terre pourrait ressembler dans un avenir très lointain.

Le mystère entoure Vénus car il est difficile à étudier. Des nuages ​​d'acide sulfurique enveloppent la surface de l'observation spatiale, et la chaleur et la pression extrêmes détruisent la plupart des appareils électroniques et des trains d'atterrissage en très peu de temps. Cela signifie que le radar a été l’un des seuls moyens d’étudier la surface. La mission Venus Express de l’ESA, lancée en 2005, a été la dernière grande mission à avoir réussi à étudier la planète en détail, et les missions Vega de l’Union soviétique en 1985 ont été les derniers atterrisseurs importants envoyés sur Vénus. «Pour cette raison, la littérature est comparativement moins détaillée que sur Mars», déclare Karunatillake. «Cela a empêché les scientifiques d'étudier la planète en profondeur et d'encadrer les générations futures pour qu'elles poursuivent les mêmes enquêtes.»

Peut-être que cela changera bientôt. Il y a eu de nouvelles propositions au cours des dernières années pour explorer Vénus, les plus en vue étant DAVINCI + (une sonde qui étudierait l'atmosphère) et VERITAS (un orbiteur qui utiliserait de nouveaux instruments pour cartographier la surface). L’une de ces propositions pourrait être approuvée l’année prochaine et devenir une véritable mission plus tard dans la décennie. Étant donné le coût de la construction d’instruments renforcés face aux défis de la planète, les choses pourraient vraiment se résumer à la question de savoir si les législateurs pensent qu’il y en a assez pour leur argent.

Cratère occator de Cérès.
NASA / JPL-CALTECH / UCLA / MPS / DLR / IDA

Cérès

Ceres est un monde qui défie les attentes. C’est le plus gros astéroïde du système solaire, si grand qu’il est classé dans la catégorie des planètes naines. Bien qu’il s’agisse d’un astéroïde, sa géologie est fascinante et diversifiée. Il y a une croûte qui pourrait être à 30% de glace, et elle peut abriter un océan souterrain salé (ou plusieurs); il a une atmosphère faible, produite par la vapeur d’eau exposée au soleil; et il y a des cryovolcans (ou des volcans de glace) qui crachent de la glace d’eau et des sels. Le facteur de la présence de composés organiques, et l'idée que Cérès était autrefois habitable – ou pourrait être actuellement habitable – n'est pas hors de question.

Le seul effort majeur pour explorer Ceres de près a été le vaisseau spatial Dawn de la NASA, qui s'est rendu à Ceres en 2015. Dawn a observé Ceres depuis son orbite pendant trois ans, jusqu'à ce qu'il soit à court de carburant en novembre 2018. Les scientifiques analysent toujours les données qui en découlaient. mission, donc il n'y a pas encore vraiment beaucoup d'urgence à suivre avec une nouvelle visite. Mais les informations qui en ressortent signifient qu'il y aura probablement une nouvelle pression pour revenir avec une instrumentation plus avancée. Un groupe international de scientifiques propose déjà une mission appelée Calathus qui collecterait un échantillon du cratère Occator de Ceres pour aider à évaluer à quel point la planète naine est réellement habitable.

Vue anti-jovienne d'Europe
Europa, vue depuis le vaisseau spatial Galileo de la NASA.
NASA / JPL-CALTECH / SETI

Europe

Soyons francs: Europe, la quatrième plus grande lune en orbite autour de Jupiter, est probablement le meilleur endroit du système solaire pour rechercher une vie extraterrestre. Il abrite probablement un océan souterrain d’eau liquide, maintenu au chaud par les forces de marée, et bien qu’Europa soit encore un monde très extrême, il pourrait héberger la vie de la même manière que les évents hydrothermaux au plus profond des océans de la Terre. Des minéraux argileux souvent associés à de la matière organique sur Terre ont été trouvés sur Europe, ce qui suscite encore plus d'espoir que nous pourrions être en mesure de détecter une activité biologique en cours sur la lune jovienne.

Nous attendons depuis longtemps une visite réelle. Nous avons effectué de nombreux survols de vaisseaux spatiaux qui passent, et la sonde spatiale Galileo qui a mis en orbite Jupiter de 1995 à 2003 a fourni une bonne quantité d’observations à distance. Mais avec autant d’informations récentes sur le potentiel astrobiologique d’Europa, une mission consacrée à son exploration est plus importante que jamais.

Heureusement, nous avons maintenant deux nouvelles missions à espérer. Le Jupiter Icy Moon Explorer (JUICE) de l'ESA devrait être lancé en 2022 et effectuer deux survols d'Europa en route vers Ganymède. La mission phare, cependant, est Europa Clipper de la NASA, qui devrait être lancé en 2024. Clipper sera en orbite autour de Jupiter, mais effectuera environ 45 survols d'Europe et utilisera une suite d'instruments pour caractériser autant que possible la surface et le sous-sol. S'il y a de la vie dans cet océan, Clipper pourrait peut-être trouver les preuves que nous recherchons.

Un composite de Titan à partir d'images prises par Cassini.
NASA / JPL / UNIVERSITÉ D'ARIZONA

Titan

Quand il s'agit de lunes passionnantes, le finaliste d'Europa est Titan, la deuxième plus grande lune de Saturne. C’est la seule lune du système solaire avec une atmosphère dense riche en azote comme celle de la Terre, et le seul endroit en dehors de la Terre où il y a eu des preuves évidentes de lacs à la surface. Mais ces lacs ne sont pas faits d’eau – sur Titan, ils sont faits de méthane. Il est possible que la vie primitive puisse prospérer dans ces environnements comme elle le ferait dans des plans d’eau liquide. Cela nécessiterait d'inhaler de l'hydrogène au lieu de l'oxygène, de le métaboliser avec de l'acétylène au lieu du glucose et d'expirer du méthane au lieu du dioxyde de carbone. Les scientifiques pensent également que l'atmosphère a probablement encouragé la formation de composés organiques sur Titan, un autre coup de pouce aux espoirs de vie.

Mais nous n’avons jamais été en mesure de prouver exactement à quel point Titan pouvait être habitable, et s’il est en possession d’autres composés organiques qui aideraient la vie à évoluer. Certaines de nos meilleures données pour Titan proviennent de la sonde Cassini qui a étudié le système saturnien pendant environ 13 ans. Cette mission comprenait l'atterrisseur Huygens, qui a fourni des observations de l'atmosphère et de la surface de Titan avant de se déconnecter seulement 90 minutes après le toucher des roues.

La NASA prévoit une nouvelle mission pour 2026 appelée Dragonfly, dans laquelle un drone de giravion doit voler autour de Titan et étudier plus en détail l'hospitalité potentielle de la lune à la vie.

Une vue de Pluton, prise par New Horizons.
NASA / JHUAPL / SWRI

Pluton

La planète devenue planète naine est à peu près une boule de glace, avec une surface composée à 98% d'azote gelé et des montagnes constituées de glace d'eau. Mais malgré tout cela, un survol de 2015 de la sonde New Horizons de la NASA suggère que c'est l'une des planètes les plus excentriques et les plus inattendues du système solaire. Il affiche une large gamme de couleurs, du blanc glacé au noir charbon de bois en passant par le rouge foncé, et est intérieurement plus chaud que prévu – ce qui pourrait signifier qu'il soutient un océan d'eau liquide sous la croûte. Il a une atmosphère mince qui comprend du méthane, et les données montrent que certaines molécules organiques ont été trouvées à la surface. Bien que la vie réelle sur Pluton soit hautement improbable, la simple présence des ingrédients de la vie est tout à fait remarquable.

En étudiant Pluton, «nous pouvons avoir une idée de ce qui se passe dans la ceinture de Kuiper, et comment il est capable de produire ces corps géologiquement actifs qui sont si petits et éloignés du soleil mais qui ont encore assez d'énergie interne pour conduire ces processus». dit Karunatillake. Pluton pourrait être un signe que ce n'est pas parce qu'un autre monde est loin du soleil qu'il est complètement mort.

Comme avec Ceres, cependant, il n'y a tout simplement pas eu assez de temps depuis la dernière mission pour justifier le feu vert pour une nouvelle. Nous devrons peut-être attendre une autre décennie avant que la NASA ou une autre institution pense qu’il est temps de lancer un autre vaisseau spatial sur Pluton.

LAISSER UN COMMENTAIRE

Rédigez votre commentaire !
Entrez votre nom ici