Les baleines aident les scientifiques à enquêter sur le mystère de la ménopause

La ménopause est la période de la vie où les menstruations s’arrêtent et où une femme n’est plus en mesure d’avoir des enfants. La cause la plus évidente de la ménopause est lorsque les ovaires manquent d’ovules, bien qu’elle puisse également être causée par une variété d’autres processus médicaux. Alors que la ménopause est à bien des égards bien comprise, la raison biologique de la ménopause, ou la manière dont elle a évolué dans l’humanité reste un mystère. On pensait autrefois que le processus était pratiquement inexistant dans le règne animal, ce qui soulevait d’autres questions.

Étonnamment récemment, cependant, les scientifiques ont commencé à apprendre que les humains ne sont pas seuls dans ce trait. En effet, une petite poignée de mammifères marins passent également par ce processus unique et déroutant.

La vie au-delà de la reproduction

La grande majorité des espèces du règne animal ne connaissent généralement pas la ménopause. Ces créatures meurent généralement alors qu’elles sont encore capables de se reproduire avec un compagnon. Homo sapiens est donc la valeur aberrante; les ovaires humains typiques manquent d’ovules entre 48 et 52 ans, ce qui contraste fortement avec l’espérance de vie humaine mondiale de plus de 70 ans. En effet, il n’est pas rare que les humains vivent des décennies après la fin des règles.

Ce n’est qu’au début des années 1980 que les scientifiques ont commencé à apprendre que les humains n’étaient pas complètement seuls à vivre la ménopause. Les scientifiques Helene Marsh et Toshio Kasuya avaient travaillé ensemble sur l’étude des systèmes reproducteurs des globicéphales à nageoires courtes. Après avoir collecté des échantillons de 300 animaux, Kasuya a déterminé leur âge en comptant les anneaux de croissance dans les dents, de la même manière que pour les arbres. Pendant ce temps, Marsh examinait les ovaires. Les données ont montré que la plupart des baleines ont cessé d’avoir des enfants vers 36 ans, mais qu’elles vivraient généralement environ 14 ans de plus que la moyenne.

C’était la première fois que des scientifiques montraient des preuves solides qu’une espèce animale continuait à vivre au-delà de ses années de reproduction. Alors que c’était un défi pour l’orthodoxie scientifique à l’époque, au fil des ans, de plus en plus de preuves ont été révélées à l’appui des découvertes. Depuis lors, les scientifiques ont découvert que les orques, les narvals et les bélugas connaissent également la ménopause.

La question du pourquoi

Les raisons pour lesquelles la ménopause survient restent encore un mystère. Une variété de théories concurrentes existent pour expliquer le phénomène, dont la plupart ont des mises en garde difficiles qui compliquent le problème au-delà d’une résolution satisfaisante.

Un groupe d’épaulards nageant ensemble en pleine mer.
Les épaulards vivent dans des unités sociales très unies, travaillant ensemble pour chasser et partager les ressources. Crédit : NOAA, domaine public

Les avantages de la médecine moderne sur l’espérance de vie humaine sont souvent cités comme une raison potentielle, l’idée maîtresse étant que les humains n’ont jamais été destinés à vivre aussi longtemps. Cependant, la ménopause est encore observée même dans les sociétés de chasseurs-cueilleurs sans les avantages de tels traitements. Les différents mammifères marins qui connaissent également la ménopause ne font que remettre en question cette théorie apparemment intuitive.

La théorie de la grand-mère est une autre explication, basée quelque peu sur les structures sociales dans la façon dont les créatures vivent ensemble. Il suppose que la ménopause est survenue car elle encourage une grand-mère à aider à prendre soin de ses petits-enfants plutôt que de continuer à produire plus de descendants. D’un point de vue évolutif, cela permettrait à leur matériel génétique de se propager plus loin dans le futur de manière indirecte. Cependant, les éléphants et certaines autres espèces contredisent cette théorie, de nombreuses femelles âgées soutenant à la fois leurs petits-enfants et d’autres jeunes de leur clan tout en continuant à se reproduire.

Une théorie convaincante avancée par les auteurs d’une autre étude sur les épaulards suggère que la compétition reproductive pourrait en être la cause. L’étude a examiné des décennies de données recueillies sur la reproduction des épaulards et a remarqué que les enfants nés d’épaulards plus âgés étaient 1,7 fois plus susceptibles de mourir que la progéniture des plus jeunes.

Les épaulards restent avec le groupe contenant leur mère à mesure qu’ils vieillissent, mais l’accouplement se poursuit en dehors du groupe local. Ainsi, à mesure qu’une baleine femelle vieillit et a plus d’enfants, le niveau de parenté avec les autres membres du groupe augmente avec l’âge pour les femelles orques.

Une orque traque un saumon savoureux.
Les mères d’épaulards plus âgées sont souvent des chasseurs habiles, qui utilisent leurs compétences pour aider leur groupe à obtenir suffisamment de nourriture pour subvenir à leurs besoins. Crédit : Université d’État de l’Oregon, CC-BY-SA-2.0

Les mères d’un groupe d’épaulards se disputent la nourriture, avec une quantité limitée à faire pour subvenir aux besoins des enfants. Une mère baleine plus âgée a donc le choix. Elle peut avoir plus d’enfants en même temps que les jeunes mères se reproduisent. Cependant, s’il y a un excès d’enfants que la nacelle ne peut pas obtenir suffisamment de nourriture pour subvenir à ses besoins, cela nuit à tous les membres de la nacelle auxquels elle est liée.

Alternativement, elle peut simplement ne plus avoir d’enfants et consacrer plus d’efforts à assurer la nourriture de tout le groupe. Étant donné que la mère plus âgée est plus étroitement liée aux membres du groupe, il est fort probable que la progéniture de la mère plus jeune lui soit liée de toute façon. Ainsi, il est logique pour elle d’investir dans le soutien des membres les plus jeunes du groupe plutôt que d’avoir plus d’enfants directement, créant ainsi une explication potentielle de l’évolution de la ménopause.

Certaines recherches ont également noté que les mères plus âgées partagent facilement beaucoup de nourriture avec leurs fils adultes. Les fils s’accouplent à l’extérieur du groupe, de sorte que leurs enfants propagent les gènes de la mère plus âgée sans retirer les ressources de sa propre unité sociale, ce qui pourrait nuire à ses autres jeunes.

Cette théorie de la compétition reproductive s’est avérée un moyen populaire d’expliquer la montée de la ménopause chez les humains et les baleines, où la structure sociale du groupe a une forte corrélation avec la façon dont les jeunes sont élevés et prospèrent. Ainsi, il se peut que les structures sociales construites autour de l’approvisionnement et du partage de ressources alimentaires limitées, ainsi que la dynamique de coopération et de conflit entre les différentes générations, aient été les raisons causales qui ont conduit à l’évolution de la ménopause.