Il n’y a pas agent de l’impérialisme écologique plus féroce que le cochon sauvage. Partout où les Européens ont envahi, des Amériques à l’Australie, leurs porcs ont fait de même, dont beaucoup se sont enfuis dans la campagne pour faire des ravages. Les bêtes déchirent les plantes et les animaux indigènes, propagent des maladies, détruisent les récoltes et reconstruisent des écosystèmes entiers dans leur sillage. Ce ne sont pas tant des parasites que le chaos incarné.

Ajoutez maintenant le changement climatique au résumé de la destruction du cochon sauvage. Dans leur quête incessante de nourriture, les porcs s’enracinent dans le sol, en remuant la terre comme un fermier laboure ses champs. Les scientifiques savaient déjà, dans une certaine mesure, que cela libère le carbone emprisonné dans le sol, mais des chercheurs d’Australie, de Nouvelle-Zélande et des États-Unis ont maintenant calculé à quel point les cochons sauvages du sol peuvent perturber le monde. Les émissions de dioxyde de carbone qu’elles produisent chaque année, ont conclu les auteurs, égalent celles de plus d’un million de voitures.

C’est encore une autre pièce d’un puzzle de plus en plus inquiétant, montrant comment la modification de la terre a, dans ce cas, par inadvertance, exacerbé le changement climatique. « Chaque fois que vous dérangez le sol, vous provoquez des émissions », déclare Christopher O’Bryan, écologiste de l’Université du Queensland, auteur principal d’un nouvel article décrivant la recherche dans la revue. Biologie du changement global. « Lorsque vous labourez le sol pour l’agriculture, par exemple, ou que vous avez un changement généralisé d’utilisation des terres – urbanisation, perte de forêts. »

Étant donné leur domination sur des paysages entiers, les porcs eu pour aggraver les choses, les chercheurs le savaient, mais personne ne l’avait modélisé dans le monde entier. « Nous avons commencé à réaliser qu’il existe un écart important à l’échelle mondiale en ce qui concerne cette question », ajoute O’Bryan.

Les chercheurs ont atterri sur leur estimation des émissions en agrégeant plusieurs modèles et sources de données antérieurs. Par exemple, un auteur avait un modèle qui cartographiait les populations de porcs sauvages dans le monde. Un autre avait étudié les cochons sauvages en Australie et disposait de données sur la perturbation des sols par l’espèce. Les chercheurs ont ensuite extrait des estimations réalisées en Suisse et en Chine des émissions de carbone créées par les cochons sauvages qui s’enracinent dans les environs.

Ce patchwork crée des incertitudes inhérentes. Aucun modèle ne peut déterminer exactement combien de porcs se trouvent à un endroit donné à un moment donné, par exemple. De plus, différents types de sols émettent plus de carbone lorsqu’ils sont perturbés. Un matériau comme la tourbe, composé de matière végétale morte qui ne s’est pas entièrement décomposée, est essentiellement du carbone concentré, il a donc plus à abandonner que les autres sols. Le montant de la perte de carbone dépend également du microbiome du sol, les bactéries et les champignons qui se nourrissent de cette matière végétale.

Compte tenu de ce large éventail de variables, les chercheurs ont simulé 10 000 cartes de densités mondiales potentielles de porcs sauvages, à l’exclusion les aires de répartition indigènes de l’animal dans certaines parties de l’Europe et de l’Asie. (En d’autres termes, ils n’ont modélisé que les endroits où les porcs sont une espèce envahissante.) Pour chacune de ces simulations, ils ont attribué au hasard des valeurs d’émissions de carbone du sol induites par les porcs sur la base des données de ces études précédentes. Cela leur a permis de combiner les variables de milliers de façons : voici combien de porcs pourraient se trouver dans une zone donnée, voici combien de terres ils dérangeraient et voici les émissions résultantes. À partir de ces milliers de tentatives, ils ont pu générer des estimations d’émissions moyennes.

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Leur modèle a montré que, dans le monde entier, les porcs sauvages envahissants s’enracinent quelque part entre 14 000 et 48 000 miles carrés de terres. Mais ils ne sont pas répartis uniformément dans le monde entier. Alors que l’Océanie, la région qui comprend l’Australie et les îles de la Polynésie, ne représente qu’une infime fraction de la surface terrestre mondiale, elle compte un grand nombre de porcs. Dans le même temps, les tropiques abritent une grande partie de la tourbe du monde. «Dans certaines parties de l’Océanie, comme le nord du Queensland tropical, par exemple, il y a cette quantité substantielle de réserves de carbone», explique O’Bryan. La combinaison des deux signifie que, selon le modèle de l’équipe, l’Océanie représente 60 pour cent des émissions mondiales totales dues à l’enracinement des porcs sauvages.

Cette estimation, pensent-ils, est en fait assez conservatrice. C’est parce qu’ils n’ont pas modélisé les émissions des terres agricoles, qui sont vastes et que les cochons sauvages sont connus pour piller pour de la nourriture gratuite. Ils ont pensé que, techniquement, cette terre était déjà perturbée et émettait du dioxyde de carbone, alors ils n’ont pas voulu le compter deux fois. De plus, les chercheurs ont seulement estimé où les porcs sauvages pouvaient être à présent, pas où ils pourraient être bientôt. «Ce ravageur est en expansion et pourrait potentiellement s’étendre dans des zones à fortes réserves de carbone», explique O’Bryan.

La recherche aide à quantifier davantage l’évolution rapide du cycle du carbone sur Terre, alors que les humains (et leurs espèces envahissantes) transforment considérablement la terre elle-même. « Ce que cet article met en évidence est quelque chose que les pédologues savent depuis un certain temps : la bioturbation peut jouer ce rôle vraiment clé dans les émissions et la respiration du sol », explique Kathe Todd-Brown, biogéochimiste informatique de l’Université de Floride, qui n’était pas impliqués dans la recherche. « Vous voyez également des effets similaires avec le mouvement des vers de terre – tout type d’animal fouisseur qui bouleverse la structure du sol. »