Demandez à n'importe quel dirigeant de compagnie aérienne quels étaient ses projets en janvier 2020, et vous obtiendrez probablement le discours attendu sur la croissance de la part de marché et l'amélioration des rendements pour les actionnaires. Bien sûr, la pandémie de coronovirus a rapidement changé tout cela en l'espace de quelques mois. Les frontières se sont fermées et les voyages aériens dans le monde ont été interrompus.

Soudainement, les compagnies aériennes mondiales avaient des milliers d’avions et pratiquement nulle part où aller. De toute évidence, laisser les avions assis à l’air libre ne leur ferait aucun bien. Alors qu'est-ce qu'implique exactement la mise en veille d'un avion de ligne moderne?

Emplacement, emplacement, emplacement

Avions stationnés à l'aéroport Southern California Logistics près de Victorville [via Google Maps Satellite View]

La première chose requise pour garer un avion de ligne moderne est l'espace. Les aéroports disposent d'un espace limité pour stocker les avions, car ils sont principalement conçus pour des vols constants à l'arrivée et au départ plutôt que pour des séjours prolongés. Au lieu de cela, des installations dédiées sont utilisées pour stocker les avions de ligne qui prennent un congé sabbatique de la ligne de vol. Les endroits les plus recherchés sont les climats frais et secs, où les conditions ambiantes ont un impact minime sur les matériaux et les systèmes de l’avion. Une humidité élevée peut accélérer la corrosion des pièces et favoriser la croissance fongique et microbienne dans l'intérieur des avions et les réservoirs de carburant. Les températures élevées font également périr plus rapidement les pièces en caoutchouc, et la lumière UV peut endommager les intérieurs si elle n'est pas gérée correctement.

Les endroits populaires aux États-Unis comprennent Victorville en Californie et des installations en Arizona, où les conditions sont favorables. Des installations similaires fonctionnent à l'étranger, les compagnies aériennes européennes se tournent vers l'Espagne et les compagnies aériennes australiennes stockant certains avions dans le climat sec d'Alice Springs. Souvent, si le froid et le sec ne sont pas sur la table, le chaud et le sec sont une bonne deuxième meilleure option. La présence d'un personnel de maintenance qualifié pour effectuer les travaux est aussi importante que l'emplacement. De nombreuses compagnies aériennes préfèrent entreposer leurs avions dans des endroits où elles peuvent compter sur leurs propres équipes d'ingénieurs pour s'occuper de leurs précieux actifs.

Parking Vs. Espace de rangement

Lorsqu'une compagnie aérienne décide qu'un avion ne suivra pas de routes commerciales pendant un certain temps, une décision doit être prise quant à la durée pendant laquelle l'avion sera mis hors service. Les pratiques exactes varient, mais la plupart font une distinction entre le stationnement actif et le stockage à long terme.

Couvrir les moteurs est essentiel pour minimiser la corrosion et les dommages causés par les ravageurs. Crédit photo: Nicholas Kimura

Le stationnement actif concerne les avions qui sont maintenus dans une configuration prête à voler ou presque prête à voler. Ces avions sont le plus souvent stockés dans des aéroports ou des installations relativement proches de leurs itinéraires opérationnels typiques. Les avions en stationnement actif sont destinés à être prêts à rejoindre la ligne de vol dans les 24 à 48 heures en cas de besoin. Dans ce régime, des pièces comme les trains d'atterrissage seront spécialement lubrifiées et des couvercles de moteur seront installés pour empêcher les insectes et les oiseaux d'entrer ainsi que la corrosion. D'autres ouvertures, telles que les trous pour les tubes de Pitot et les évents, seront de même scellées. L'avion sera également déplacé légèrement toutes les quelques semaines pour éviter de tacher les pneus. Les moteurs, les systèmes hydrauliques et l'électronique seront mis sous tension à intervalles réguliers toutes les quelques semaines pour s'assurer que l'avion reste dans un état fonctionnel. Cela évite les effets négatifs tels que les condensateurs qui échouent par manque d'utilisation ou les roulements à plat après de longues périodes de repos. Des avions seront également pilotés périodiquement sur des vols courts pour assurer la navigabilité.

Le stockage à long terme est destiné aux avions qui sont censés être hors service pendant plusieurs mois avant d'être à nouveau appelés. Dans le climat actuel, cela est particulièrement pertinent pour les gros porteurs de grande capacité, car la faible demande verra des bimoteurs plus petits desservir la majorité des routes dans un avenir prévisible. Dans ces cas, davantage de travail est effectué pour préparer l'avion au stockage. Les moteurs peuvent être «décapés», où leurs lubrifiants normaux sont remplacés par des agents anticorrosion spéciaux conçus pour minimiser les effets du temps. Pour un stockage à plus long terme, les moteurs peuvent être entièrement retirés et renvoyés au constructeur.

Plus d'efforts peuvent être consacrés à des méthodes de conservation plus exigeantes en main-d'œuvre, conçues pour réduire l'effort continu requis pour maintenir l'avion en stock. Les démarrages réguliers des moteurs, les vérifications du train d'atterrissage et les tests hydrauliques sont évités, au détriment de l'avion qui doit passer par un processus plus long pour rejoindre la piste à la fin du stockage. Dans certains cas, des sociétés comme Airbus exigent que tout aéronef stocké soit ramené à l'état prêt au vol après deux ans, avant une nouvelle période de stockage. Avec de telles restrictions sur la table, de nombreuses compagnies aériennes choisiront de retirer ou de recycler un avion à ce stade plutôt que de continuer à payer les coûts élevés du stockage. De nombreux avions plus gros, comme le 747, sont confrontés à une retraite anticipée pour cette raison même.

La situation s’aggravera avant de s’améliorer

Un Qantas 747 part pour son dernier vol à destination de Mohave, en Californie. La retraite du type a été avancée à la suite de la pandémie de 2020.

Avec la pandémie qui fait rage et sans fin en vue, les voyages aériens devraient rester dans le marasme pour les années à venir. Les estimations actuelles prévoient que l'industrie sera de retour aux niveaux pré-pandémique d'ici 2024 au plus tôt. Cela a conduit à des problèmes de flux, les avions existants n'étant plus le seul problème. Boeing a atteint des niveaux de production records du 787 Dreamliner précisément au mauvais moment, et est maintenant bloqué avec un excédent d'avions non livrés. Cela fait suite aux problèmes auxquels l'entreprise était déjà confrontée, en essayant de trouver suffisamment de places de stationnement pour les 737 MAX au sol.

Heureusement, l'industrie aérospatiale très intelligente et axée sur la liste de contrôle a été préparée avec des procédures en place pour faire face à une telle situation. Le véritable obstacle consiste simplement à surmonter l'ampleur même du problème, à la fois dans l'espace et dans le temps. Dans les années à venir, attendez-vous à voir une forte rotation des flottes alors que les compagnies aériennes se tournent vers des avions nouvellement livrés pour remplacer les anciens bateaux qui ont passé un peu trop de temps à cuisiner dans le désert.

Versez-en un pour les grands géants volants d'antan, et demandez peut-être à votre magnat du boneyard local de crier le prochain tour au bar du pilote.

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