L’autre signal troublant que les chercheurs ont trouvé dans les défenses faisait allusion au changement des sources de nourriture des baleines. Ils ont recherché des isotopes stables de carbone et d’azote, des résidus de l’alimentation des narvals qui persistent dans leurs défenses. Le carbone révèle des informations sur l’habitat de la proie, par exemple si elle vivait en pleine mer ou plus près de la terre. L’azote vous indique son niveau trophique ou son emplacement dans la chaîne alimentaire. «Ensemble, ils vous donnent une idée de l’écologie globale de l’alimentation de l’espèce», explique Desforges.

Comme pour le mercure, Desforges pourrait cartographier comment ce régime a changé au fil du temps. Avant 1990, les baleines se nourrissaient de proies «sympagiques» associées à un habitat glacial – la morue arctique et le flétan. Ensuite, leur régime alimentaire a commencé à évoluer vers des proies plus «pélagiques», ou de haute mer, comme le capelan, un membre de la famille des éperlans. «Nous ne regardons pas le contenu réel de l’estomac des proies ou quoi que ce soit d’autre», dit Desforges. «Mais nous soutenons essentiellement que ce modèle temporel correspond extrêmement bien à ce que nous savons de l’étendue de la glace de mer dans l’Arctique, qui après 1990 commence à chuter de manière assez spectaculaire.»

À mesure que la glace de mer diminuait, les narvals ont modifié leur alimentation. Dans le même temps, les niveaux de mercure (Hg) ont augmenté.

Gracieuseté de Jean-Pierre Desforges

Deux ou trois choses pourraient se passer. À mesure que la glace de mer recule dans l’Arctique, les écosystèmes situés en dessous peuvent être en train de se remanier, entraînant un déclin des populations de morue arctique et de flétan. Dans ce cas, les narvals devraient se tourner vers la chasse aux espèces de haute mer pour combler leur déficit alimentaire. D’un autre côté, ces populations de morue et de flétan ne sont pas nécessairement en déclin, mais simplement en train de se déplacer vers le nord. Ou il se pourrait que, à mesure que les eaux arctiques se réchauffent, il y ait plus de capelan et les narvals ne sont pas sur le point de laisser passer un repas abondant.

Mais si le poisson est un poisson, pourquoi ce que les narvals mangent importerait-il, tant qu’ils ont assez de nourriture? Il s’avère que tous les poissons ne sont pas créés égaux. «Les espèces arctiques sont plus nutritives et plus énergivores», dit Desforges. Pour survivre au froid, les poissons doivent accumuler de la graisse, ce qui signifie plus de calories pour les prédateurs qui s’en nourrissent, comme les narvals. «S’ils transfèrent leurs proies vers des espèces moins arctiques, cela pourrait avoir un effet sur leur apport énergétique», ajoute Desforges. « Reste à savoir si cela est vrai, mais c’est certainement la grande question que nous devons commencer à nous poser. »

Ce remaniement alimentaire – qui peut ou non être un problème pour le narval – pourrait entrer en collision avec une augmentation des niveaux de mercure, qui sommes un problème pour tout animal. Ces deux menaces pourraient s’avérer plus problématiques combinées qu’elles ne le sont seules. «C’est la partie la plus délicate», déclare Desforges. «Nous avons essentiellement des données qui suggèrent que les choses changent, mais nous n’avons vraiment aucune idée de la façon dont cela affecte les baleines ici.»

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